人類連續一週不睡覺會怎麼樣?實境節目大膽實測,發現驚人真相!

2020-10-20 14:31

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不睡覺對人類的影響有多大?(圖/取自joeel56@Unsplash)

不睡覺對人類的影響有多大?(圖/取自joeel56@Unsplash)

我們睡著時,大腦裡發生了什麼事?如果用觀察電流活動或特定神經元架構是否啟動的技術檢視大腦,會發現大腦在我們休息時,既沒有運作也沒有閒著。不論醒著、睡著,或在睡眠的哪一階段,大腦中各個不同的部位都在此起彼落地啟動、抑制,彷彿跳舞般地維持平衡。例如,我們睡著後,腦中位於下視丘前面、名為腹外側視前區(VLPO)神經核的區域,會變得更為活躍。這樣一來,腦中涉及讓意識清醒的區域,例如與上升性網狀賦活系統(ARAS)有關的區域,會受到抑制。醒來時發生的事情正好相反:與ARAS有關的區域受到活化,抑制與睡眠相關的區域(例如VLPO)。

至於大腦各區域如何造成我們入睡和清醒,是透過釋放名為神經傳遞質的化學訊息傳遞物質加以管理。腦中控制切換睡眠或清醒狀態的區域(例如VLPO)釋放神經傳遞質,包括γ-氨基丁酸,簡稱為GABA,是一種具抑制性的神經傳遞質,可以中斷有益清醒的神經傳遞質,幫助我們小瞇一會兒。相對地,與清醒有關的腦部區域(例如與ARAS有關的區域)會釋放食欲素、乙醯膽鹼、組織胺、多巴胺、去甲基腎上腺素、血清素,將訊息傳遞到大腦皮質中,讓我們保持清醒。這個複雜細微的機制,基本上就是大腦中發生的事情。

為什麼睡覺?

即使是最聰明的科學家,在探討我們為什麼睡覺一事上,仍然意見相左―但大家都同意,睡覺非常重要。芝加哥大學榮譽教授艾倫.列芬說得好:「如果睡眠沒有重要功能,它就是演化上最大的錯誤。」所以,我們為什麼睡覺?

一九八○年代,列芬試著解開這個謎團,嘗試不讓動物睡覺等方法。他把老鼠放在水塘的碟片上,強迫老鼠保持清醒;如果牠們有要睡覺的跡象,就轉動碟片。就像我們在機場要保持清醒才能走下輸送帶一樣,這些老鼠也要保持清醒才能留在旋轉的碟片上。如果碟片轉動而牠們沒有跟著走動,就會掉進水裡。缺乏睡眠過久,會造成各種生理變化,例如體溫調節失常,提供線索讓我們知道在日常生活中,哪些事情是睡眠可能協助「維持正常」的。

人們也很快發現,生命本身不容許不睡覺的狀態;兩三週沒睡的老鼠會死亡。為了區分不同類型睡眠的重要性,科學研究團隊進行了其他實驗,只讓老鼠缺乏REM睡眠類型,但相對地享有NREM睡眠類型的益處。老鼠再次很快就死亡,但是這一次,多數老鼠都得以存活較長時間,約四到六週。老鼠不睡覺就無法存活,人類是不是也一樣?

這個問題,問很容易,回答很難。幸好,世上沒有哪個道德委員會會准許以剝奪受試者睡眠、直到他們生病或嚴重受創為目的的實驗。儘管如此,我們還是可以參考自然發生的不睡覺現象。比較戲劇性的例子就是飽受「致死性家族性失眠症」(FFI)這種罕見遺傳性疾病所苦的病人。患者無法入睡,平均而言,在症狀發展約十八個月後死亡。這種異常是普里昂蛋白疾病的例子之一,就是不正常的蛋白質累積在腦部造成傷害。FFI會攻擊視丘,視丘是腦中控制睡眠與清醒週期的重要部分。有這種異常的人,睡眠模式也異於常人,包括睡眠時間縮短、睡眠階段混亂與惡化,最後造成完全無法睡覺。雖然這種病綜合不睡覺和死亡,有時讓人覺得是前者是因、後者是果,但我們不應該憑感覺就下定論。這種讓人絕望、退化的疾病還有其他特徵,也可能造成死亡。FFI的症狀不只有失眠,還有失智、語言能力障礙、吞嚥困難、體溫調節障礙等等。

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