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20171031-SMG0035-快訊小紅條兒

天外飛來一根紅色雪茄?人類首度觀測到「星際訪客」,它來自織女星!

天文學家上個月觀測到了一顆前所未見的小行星,形狀特殊之外,軌道也與太陽系內的星體大不相同。天文學家20日在科學期刊《自然》上刊文證實,人類終於首次觀測到來自太陽系外的物體!這個「星際訪客」的外形又瘦又長,看上去就像一根巨大的「太空雪茄」。天文學家推測,它來自天琴座織女星的方向,如今正高速揚長而去。

夏威夷大學天文學研究所的「泛星計畫」(Pan-STARRS)1號望遠鏡10月19日觀測到這顆代號「A/2017 U1」的不尋常小行星,以夏威夷語命名為「Oumuamua」,意為「遠方的信使」。經研究人員分析,這是人類首次觀測到來自太陽系外的「星際物體」(interstellar object),但它最終將遠離太陽系。

長度是寬度的10倍「長寬比」超過太陽系已知任何小行星或彗星

美國航空暨太空總署(NASA)科學任務處副主任澤布謙(Thomas Zurbuchen)說:「數十年來,星際物體一直是理論;如今,我們終於掌握直接證據。這項歷史性的發現開啟了一扇窗,讓我們有機會研究其他太陽系的形成。」

負責觀測研究的夏威夷大學天文學研究所(Institute for Astronomy)科學家密區(Karen Meech)說,亮度的巨大變化意味著Oumuamua是一顆「特別瘦長型」小行星,長度約400公尺,約為其寬度的10倍,這一「長寬比」超過太陽系內已知的任何小行星或彗星(之前的記錄為3倍)。密區說:「我們還發現它的顏色為紅色,與太陽系外層的天體顏色類似。」

發現Oumuamua之後,研究人員立即調集包括歐洲南方天文台(ESO)超大型望遠鏡(VLT)在內的多個望遠鏡,觀測它的運行軌道、亮度和顏色。觀測發現,隨著它每7.3小時繞自轉軸旋轉一周,亮度也經歷最大相差10倍的變化。太陽系內已知小行星或彗星的亮度變化幅度都沒有如此巨大。

來自天琴座,在銀河系流浪數億年的星際訪客

這項發表在最新一期英國《自然》(Nature)期刊的研究總結說,Oumuamua是一顆緻密的小行星,主要由岩石組成,可能也含有金屬,但不含水或冰。它表面的紅色可能由數億年的宇宙射線輻射導致,亦即它已在銀河系流浪了數億年。此外,Oumuamua可能富含有機分子,而有機分子正是構成生命體的基礎要素。

初步計算顯示,Oumuamua可能來自天琴座(Lyra)明亮恆星織女星(Vega)的方向。截至20日,這顆小行星距離地球約2億公里(相當於火星到木星的距離),正以相對太陽每秒38.3公里的速度飛行,預計將於2018年5月穿過木星軌道,2019年1月穿出土星軌道,朝著飛馬座(Pegasus)方向前進。

星際物體進出太陽系 比想像中更頻繁

雖然這是人類首次觀測到星際物體,但天文學家估算,目前大約有1萬多顆像「Oumuamua」這樣的星體,會比第八大海王星還靠近太陽,但它們的速度太快,難以被太陽的重力抓住, 也無法被人類觀測。

儘管移動速度超快,這些過客仍需要大約10年時間才會飛越太陽系,回到星際空間。如果這樣的估算正確,那麼每年約有1000顆星際物體進入太陽系,1000顆離開,亦即星際物體每天3進3出太陽系。

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