貿易戰打到稀土戰?防範中國切斷供應 美國、澳洲將聯合探勘開採稀土

2019-11-27 10:00

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中國江蘇省稀土礦場(資料照,AP)

中國江蘇省稀土礦場(資料照,AP)

稀土是高科技產業關鍵原料,其中全球6成產量來自中國,而美國是稀土應用大國,8成進口量來自中國,而美國與中國的貿易戰爭尚未停歇,為了防止中國把稀土當作武器,衝擊美國高科技產業,美國商務部長羅斯與澳洲資源部長卡納萬日前達成協議,合作資助開採稀土及鋰這類稀有元素,美澳也將合作探勘雙方的稀土礦區。

防範「稀土戰爭」 美澳聯手探勘開採

卡納萬(Matt Cavanan)20日與羅斯(Wilbur Ross)達成協議,共同資助與稀土及其他稀有元素有關的計畫,會後開心表示:「我對美國行相當滿意,我們締造重大的進程。」卡納萬19日也宣布,澳洲地球科學署(Geoscience Australia)與美國地質調查所(U.S. Geological Survey)簽署協定,合作開採稀土,「美國有需求,澳洲藏量豐富,讓我們成為更廣大的可信賴、安全國際供應方」。

稀土氧化物:順時鐘從中間(黑色)開始為鐠、鈰、鑭、釹、釤、釓(資料照,AP)
稀土氧化物:順時鐘從中間(黑色)開始為鐠、鈰、鑭、釹、釤、釓(資料照,AP)

美國的稀土需求高,但約70%至80%的稀土是從中國進口,隨著中美貿易戰開打,中國可能會把稀土武器化,因此美國總統川普7月下令國防部,增加稀土產量,以防中國隨時限制稀土出口。此外,美國地質調查所科學家2018年前去澳洲,參訪數個稀土開採計畫,包括澳洲稀土探勘商「北礦公司」(Northern Minerals)的「布朗斯山脈」(Browns Range)開採計畫。

澳洲稀土礦商萊納斯在馬來西亞東部的加工廠(AP)
澳洲稀土礦商萊納斯在馬來西亞東部的加工廠(AP)

不再靠中國 美唯一稀土商建加工廠

澳洲稀土礦商「萊納斯」(Lynas Corp)是中國以外的最大稀土供應商,8月與美國國防部及國防後勤署會談,而萊納斯公司在澳洲有個礦場,另在馬來西亞東部有個加工廠,該公司執行長拉卡茲(Amanda Lacaze)10月表示,更進一步的計畫是在美國德州設廠。此外,位於加州東南邊山隘區(Mountain Pass)的美國唯一稀土商MP Materials成為美國的要求對象。

《南華早報》引述消息稱,MP Materials預計2019年的稀土產量會倍增,可能超過3萬噸,約佔全球產量15%。不過MP Materials現在開採的礦產都是送至中國加工,MP Materials最大股東JHL資本集團執行長李汀斯基(James Litinsky)表示,2020年底就會有所改變,因為MP Materials正在建立自己的加工廠,以處理開採的礦產,並直接與美國製造商交易。

澳洲想靠稀土提升經濟 美澳資助影響力恐有限

「若大眾只聚焦短期供應問題,就會忽略整個大藍圖」,李汀斯基稱,「數千萬的就業機會和數兆美元收益會帶動GDP,這是中國想要的」,強調美國想要的是「公平競爭環境」,「我們關切中國對價格及供應量出現掠奪行為」。另外,澳洲也計畫擴大鋰、鈷等稀有元素,因為研發電動車電池對這類元素有很大的需求,此舉不僅能夠滿足生產、開採需求,同時作為讓澳洲經濟回溫的策略之一。

不過《日經亞洲評論》引述澳洲自然資源公司說法指出,目前不清楚美澳能否確保稀有元素產量,且若中國增加產量,使得市場價格滑落,這些稀有元素生產國可能被迫退出市場。由於需要稀有元素的市場規模不大,私人企業投資稀土產業的成本極高,且要面臨新科技出爐而被淘汰的風險,《日經亞洲評論》認為,基於這些因素,美國與澳洲合作資助的影響力有限。

此外,中國工業和信息化部及自然資源部8日宣布2019年稀土產量,強調稀土是中國嚴格實行生產總量控管的產品,任何人及單位不可無計畫和超過計畫生產,「2019年度全國稀土開採總量控制指標為13萬2000噸」,該產量比2018年增加10%,同時規定中國稀有稀土公司、五礦稀土集團、中國北方稀土高科技公司、中國南方稀土集團、廣東省稀土礦業集團等公司,每月10日向工信部提交上月數據和生產情況。

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