達爾文的「奇特動物」弓齒獸、長頸駝認祖歸宗

2015-03-20 15:50

? 人氣

1萬年前滅絕的長頸駝,一直是生物學上最神祕的動物之一。(取自網路)

1萬年前滅絕的長頸駝,一直是生物學上最神祕的動物之一。(取自網路)

沉浮了180年的生物界謎團終於被解開!19世紀生物學大師達爾文(Charles Darwin)在著名的「小獵犬號」(HMS Beagle)航行中,於南美洲發現並兩種已滅絕的大型哺乳類動物化石──弓齒獸(Toxodon)和長頸駝(Macrauchenia),不僅外型奇特,有如多種動物的綜合體,而且科學家一直無法將牠們精確分類定位。

弓齒獸

弓齒獸身長約2.75公尺,擁有犀牛般的身軀、河馬般的頭和有如齧齒類動物的臼齒。長頸駝則像是沒有駝峰的駱駝,身長和弓齒獸差不多,不過較精瘦,並擁有長腿、長頸和比大象的鼻子短的長鼻。兩者都在大約1萬年前滅絕,都是草食性,但是在分類上該如何定位,始終眾說紛紜。

先前有些科學家認為,這兩種動物和非洲的大象、食蟻獸,以及南美洲的犰狳、樹懶等有關係。不過倫敦自然史博物館(Natural History Museum)分子演化生物學家巴恩斯(Ian Barnes)領導的團隊抽取殘留於化石骨頭中的膠原蛋白,再經過精密的生物化學分析,證明牠們屬於有蹄類(ungulate)的奇蹄目(perissodactyla),和馬、獏和犀牛是近親。論文刊登於《自然》(Nature)期刊。

長頸駝

研究者先前試圖抽取留存於化石中的DNA,不過失敗。後來他們改變方向,耐心處理可保存較久的膠原蛋白,這才成功。膠原蛋白是組成骨頭、皮膚的主要蛋白質。研究者將取出的膠原蛋白和許多動物做比較,其中包括一些已絕種的哺乳類動物。精密比對後,終於將兩種動物歸納於正確的綱目中。

美國自然史博物館的史前哺乳動物學家麥克菲(Ross MacPhee)也是論文作者,他說:「這兩種奇特的動物,各自擁有許多其他動物的特徵,卻於近年內絕種。達爾文最初一些有關天擇說的想法,就是在思量弓齒獸和長頸駝的存在後所得出。」

麥克菲認為,弓齒獸和長頸駝應該是在恐龍滅絕後,也就是約6500萬年前,從北美洲遷徙至南美洲,那也是哺乳類稱霸陸地的開始。

關鍵字:

我要發風

風傳媒歡迎各界分享發聲,來稿請寄至 opinion@storm.mg

並請附上姓名、聯絡方式、自我簡介,謝謝!

本週最多人贊助文章

你可能也想看