現代人說喝酒舒壓卻傷肝,但西元前4世紀的古埃及人卻喝啤酒來...治病?

2016-07-21 08:00

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請讀者和我們一起快轉回到1980年。博士生黛柏拉 ( Debra Martin ) 正走進顯微實驗室,手上拿著來自西元前四世紀的木乃伊骨頭標本。她想找一臺顯微鏡來觀察這些來自努比亞的古老化石。努比亞位於今日的蘇丹與南埃及一帶,是北非最早的人類文明之一。當時努比亞已進入農業社會、擁有文字、會烘焙麵包並有釀製啤酒的技術。但她今天不太好運:所有的標準顯微鏡都無法使用。

「嘿、那邊的紫外光顯微鏡還空著,不如你先用那臺吧!」 一名同事建議。

就這樣,這名未來的人類學家意外在西元前500多年至前300多年的努比亞木乃伊化石中發現了沉積在骨質中抗生素。在顯微鏡下,這些古老的骨頭標本中發出了如鬼火般的螢光綠色,顯示沉積在骨頭裡的抗生素應該是四環黴素

四環黴素 ( tetracyclines ) ,這不是  1950  年才被發現的抗生素嗎?怎麼可能西元前四百年的木乃伊裡會有這麼摩登的東西?是不是研究儀器受到汙染才出現的?儘管當時輿論普遍認為這個發現是場笑話,但後來的研究陸續發現同時期其他地區的木乃伊化石、甚至是更早的木乃伊化石中都有四環黴素的存在。

2010 年新發表的研究證實了這些骨質中的四環黴素真真正正來自古埃及,而且當時努比亞人對使用抗生素的使用遠超過我們的想像,劑量更遠高於今日的常用劑量。根據推測,這些沉積在骨頭內的四環黴素應該來自啤酒

在說明「為何抗生素會來自啤酒」的推論前,我們先來談談四環黴素吧。

四環黴素是一群抗生素的總稱,其中包含了氯四環黴素 ( chlortetracycline )、氧化四環黴素 ( oxytetracycline ) 等數種結構類似的抗生素表兄弟。1945年,已屆退休之齡的植物病理學家班哲明‧道格 (Benjamin Duggar) 在鏈黴菌 (Streptomyces) 中發現了第一個四環黴素類抗生素:金黴素 (Aureomycin, 即氯四環黴素)。班哲明是土壤黴菌的專家,在佛萊明 (Alexander Fleming) 從另一種土壤黴菌青黴菌(Penicillium) 裡發現了盤尼西林 (penicillin) 後,他一直認為土壤中的黴菌是通往發現新藥的曖曖之道。就在佛萊明獲得諾貝爾獎的同年,他發現了四環黴素。

不像必須注射才能使用的盤尼西林,四環黴素口服後即可達到有效的殺菌效果,且殺菌範圍更為廣效 (broader spectrum),可說是劃時代的發現。今日我們仍常借助四環黴素廣效的抗菌效果來治療疾病,小至臉上的青春痘,大至美國911恐攻後造成人心惶惶的炭疽桿菌攻擊事件都可以見到他們的蹤影。若是長期服用四環黴素,四環黴素會與鈣和磷結合,沉積在正在生長或更新的骨質中。

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