蜜蜂絕跡之謎有解?非洲野生蜜蜂成研究關鍵

2016-01-08 15:00

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蜂群集體消失已經不是新聞,這個問題不僅讓科學家百思不得其解,作為植物最主要的授粉昆蟲,蜜蜂消失也讓全世界緩慢走向難以挽回的糧食危機。

為了避免蜜蜂消失所引發的生存浩劫,各國政府與研究團隊積極為蜜蜂尋找解藥,盡全力找出蜂群消失的關鍵因素,歸因於農藥、寄生蟲和新種病毒的說法甚囂塵上。可惜的是,人類過去對蜜蜂的了解實在少得可憐,至今仍無法找出造成「蜂群集體崩解」(Colony collapse disorder, CCD)的確切原因。

根據《美國電視新聞網》(CNN)報導,想拿到進入蜜蜂世界的鑰匙,研究北美和歐洲的蜂種恐怕是條死胡同。科學家表示,非洲野生蜜蜂的生活型態較為原始,被人類馴化的程度不高,若對它們進行深度研究,對於歐洲和北美的蜜蜂養殖會有很大的幫助,甚至能一舉解決CCD。

小蜜蜂大功用 三分之一蔬果得靠他

蜜蜂會在水果、堅果和蔬菜間進行授粉作用(pollination),許多常見的蔬果都少不了蜜蜂幫忙,如番茄、葡萄、黃瓜和花椰菜,不少重要的經濟作物如咖啡、可可豆也必須仰賴蜜蜂才能繁殖。

根據統計,全球115種經濟作物中,高達87種作物得靠昆蟲和動物授粉,而蜜蜂就是授粉界的第一把交椅。

蜂群集體消失 歐美農業告急

根據CNN報導,美國的養蜂人在2015年損失近40%蜂群,許多蜜蜂在幾天內消失無蹤,連屍體都找不到,蜂箱數量從1940年的600萬個下降到240萬個。就連美國總統歐巴馬都意識到危機,決定撥用5000萬美元(約15億新台幣)作為拯救蜂群的研究經費。

荷蘭的情況更是驚人,野生蜜蜂消失數量比120年前少了90%,許多農夫迫於無奈只能用人工授粉。

非洲蜜蜂未馴化 研究蜜蜂少不了它

雖然在生物學上分為同一種,但非洲蜜蜂與歐美蜜蜂在性格和生存能力上的差異十分明顯。除了顏色較深之外,非洲蜜蜂受人類馴化程度不深,導致它們不喜歡住在蜂箱中,更是經常攻擊蜂農,讓非洲當地的養蜂產業十分困擾。

但是對於科學家而言,這個現象反而令人興奮,畢竟豢養在家中的寵物,怎麼會比野生動物更懂得生存?

根據統計,在非洲的南非共和國、肯亞、烏干達和貝寧共和國(Benin),一共有3億1000萬個大大小小的蜂群,這些野生蜜蜂諳熟野外生存之道,自然的抗體也能有效幫助他們抵抗寄生蟲和其他病原體的侵害。更重要的是,科學家可以從這些從未被人類染指的蜂群著手,了解蜜蜂的所有生活習慣,是解決蜂群集體消失的關鍵資料庫。

具體來說,研究非洲蜜蜂可以為三個問題找到解答:

  1. 人類是否把蜜蜂過度馴化,以至於歐美蜜蜂無法面對環境變遷,導致蜂群大規模消失(或死亡)?
  2. 經過人類數百年來的配種,現有的歐美蜜蜂的產蜜能力和授粉能力大幅提升,是否讓蜜蜂的某些生存能力消失?
  3. 數十年來全球化發展快速,是否為蜂群受到某種無法抵抗的寄生蟲或病原體的威脅?

蜜蜂世界也有「米蟲」

截至今日,科學家已經發現非洲蜜蜂與歐美蜜蜂在生存能力上的最大不同。

對歐美蜜蜂而言,威脅最大的寄生蟲就以瓦蟎(Varroa destructor)莫屬。瓦蟎是寄生在蜜蜂身上的小蟲,原生於東方國家的蜜蜂身上,但對於東方蜜蜂而言,瓦蟎並沒有太大威脅,它們會用最原始的方式防止蟎害:把它們咬死。

但對於歐美蜜蜂而言,瓦蟎可是最大的天敵,因為歐美蜜蜂不知道如何咬死瓦蟎,只能任由它吸取體液,而貪心的瓦蟎也不會輕易放過歐美蜜蜂,從大型成蟲到小蜂蛹都將成為瓦蟎的食物,最終導致整個蜂巢(或蜂箱)衰亡。

科學家發現,非洲蜂群並沒有出現瓦蟎肆虐的情況,代表非洲蜜蜂和東方蜜蜂可能具有類似的防蟎機制。不過,非洲蜜蜂卻有另一個不為人知的小問題。

在非洲的部分蜂群中,會有一些蜜蜂既不授粉、也不採蜜,還會飛到其他蜂群的家中吃個飽,但自己的身體也會不斷的萎縮,最後只能邁向死亡。這種近似人類世界的「米蟲」行為,讓科學家十分好奇,但仍不知道是因為病毒感染或是有某種未知的寄生蟲入侵所造成。

拯救蜜蜂 蜂農配合絕不能少

然而,科學家把非洲蜜蜂當作研究對象的時間還是太晚,隨著全球貿易頻繁,許多非洲蜂群也漸漸出現歐美蜜蜂的毛病。

在馬達加斯加、南非共和國和肯亞的研究團隊指出,不少當地的養蜂戶已經在非洲蜜蜂身上發現歐美蜜蜂的寄生蟲,而野生蜂群的數量也在急遽減少,要找到完全健康且不受寄生蟲和病原體污染的蜂群,只會越來越難。

根據CNN報導,科學家指出,歐美蜜蜂的未來要靠這群健康的非洲蜜蜂幫忙,而要取得健康的非洲蜜蜂必須仰賴當地蜂農的極力配合,千萬不要重蹈歐美國家的覆轍。

 

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