邁向阿拉伯核武大國?沙烏地阿拉伯與中國合建「黃餅鈾」提煉設施 美警告「危險」

2020-08-05 20:10

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粉末狀的「黃餅」是濃縮鈾提煉過程的重要中間產品。沙烏地阿拉伯據信已與中國合作興建黃餅生產設施。(IAEA Imagebank@flickr)

粉末狀的「黃餅」是濃縮鈾提煉過程的重要中間產品。沙烏地阿拉伯據信已與中國合作興建黃餅生產設施。(IAEA Imagebank@flickr)

沙烏地阿拉伯疑在中國幫助下,建造了一座能將鈾礦提煉成「黃餅」的核設施,再度掀起外界疑慮,擔憂這個中東能源大國一步步實現發展核武野心。

《華爾街日報》(The Wall Street Journal)報導,根據西方官員透露,沙烏地阿拉伯已在西北部小城市歐拉(al Ula)附近、一處人跡罕至的沙漠地蓋了一座核能設施,用途是將鈾礦精煉成濃度稍高的八氧化三鈾(U3O8),也就是俗稱「黃餅」(yellowcake)的核產品。

根據原能會介紹,黃餅是核工業的重要原料之一,是一種從瀝青鈾礦提取高純度鈾的中間產品,外形為黃色粉末。黃餅的鈾235濃度僅約0.7%,還需要經過多次加工、濃縮,才能進一步製成濃度3至5%的核燃料原料。

雖然黃餅生產設施距離「核武」還有很長一段路,但沙烏地的長期盟友美國及其他盟國都擔心,這是沙國擁有核武的野心開端,而且正在努力邁進。美國《國會山莊報》(The Hill)報導,早在2018年,沙國王儲穆罕默德(Mohammed bin Salman)就曾說:「如果伊朗發展核武,沙烏地會盡快跟進。」

如今沙國明確推進核能計劃,也讓區域宿敵之一的以色列大感恐慌。以色列國家安全研究所區域關係專家古贊斯基(Yoel Guzansky)表示:「每一年,我們都會發現沙烏地對核能的胃口正在變大。加上他們對伊朗的恐懼、害怕被美國忽略的擔憂,還有豐富的資源跟目前主事者的治理方式,這些疊加起來,顯得非常危險。」

沙烏地能源部也回應,「堅決否認」在歐拉地區附近興建了鈾礦設施,只強調鈾礦等礦物資源開採,同樣都屬於沙國經濟多元化戰略的關鍵之一。沙國僅表示,已經與中國簽訂了鈾礦探勘合約,但不肯再詳述更多細節。

沙烏地阿拉伯疑與中國合作,發展提煉鈾產品「黃餅」的生產設施。(IAEA Imagebank@flickr)
沙烏地阿拉伯疑與中國合作,發展提煉鈾產品「黃餅」的生產設施。(IAEA Imagebank@flickr)

曾與中國企業簽約

中國與伊朗目前都沒有對此發表意見。美國國務院發言人則表示,美國已經向所有合作夥伴表達,與中國核子機構來往可能具有風險。

根據報導,沙烏地在2017年與中國核工業集團公司簽署一份諒解備忘錄,主要協助探勘鈾礦;沙烏地也曾與中國核工業建設集團公司簽署協議。早在2012年,利雅德與北京也宣布將針對和平利用核能的目標展開合作。但目前還無法確定,本次協助建立黃餅設施的中國企業是否為上述兩家公司。

目前為止,沙國不曾透露任何核武計劃,更沒有提煉濃縮鈾等發展核武的能力。但沙國政府一直希望降低對主要出口產品──石油的依賴,希望以核能發電等方式拓展能源供應來源。石油佔沙國出口總額80%以上。

一般狀況下,鈾礦必須經過多次化學反應才能轉化為黃餅,再經過複雜的多重步驟可以提煉出用於民營核電廠的濃縮鈾。更高濃度的鈾可以用作核武動力。

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