美國稀土產業為何打不過中國?全美唯一稀土礦產,竟需先送往中國提煉

2020-12-03 12:10

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中國江蘇省連雲港市堆方稀土場景(資料照,AP)

中國江蘇省連雲港市堆方稀土場景(資料照,AP)

在美國仍然主宰稀土產業鏈的時代,僅加州芒廷帕斯(Mountain Pass)礦一地,就滿足了全球一半以上的稀土需求。曾貴為世界最大稀礦的芒廷帕斯如今早已風光不再,由於美國現已沒有加工能力,這一僅存的唯一的稀土礦每年開採出的礦石也要先運到中國,提煉成化合物和產品後再回銷到美國。

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為了結束對中國稀土的依賴,重振稀土加工能力,美國最近(11月17日)宣布撥款近1300萬美元資助三家公司籌建稀土設施。美國國防部在去年年底獲得授權,直接投資分離稀土產能。這是第二次世界大戰曼哈頓計劃製造出第一顆原子彈以來,美國軍方對商業規模稀土生產首次進行金融投資。

美國已無加工能力

在全球已探明的稀土資源礦藏中,中國雖然是已知儲量最多的國家,但稀土並不稀少。美國地質調查局在其2020年度報告中說,目前世界上有近20個國家都在開採稀土,其中包括美國、澳大利亞、緬甸等,報告稱這些最初被認為稀有的元素在「地殼中相對豐富」 。

僅美國本土的稀土礦源就足夠美國用100年。專家們指出,中國之所以可以主導國際稀土供應鍊是因為目前幾乎只有中國具備有稀土提純精煉、轉化為珍貴礦物質、磁粉及其他高價值產品的能力。

稀土氧化物:順時鐘從中間(黑色)開始為鐠、鈰、鑭、釹、釤、釓(資料照,AP)
稀土氧化物:順時鐘從中間(黑色)開始為鐠、鈰、鑭、釹、釤、釓(資料照,AP)

美國外交政策研究中心資深研究員費利克斯・張(Felix K. Chang)說:「稀土生產需要兩個步驟,首先是開採,然後是加工。而加工一直是差距所在,中國通過加工這一環節來主宰稀土生產的。」

「新美國安全中心」(CNAS)科技與國家安全項目高級研究員馬丁・拉塞爾(Martijn Rasser)說,美國目前也在開採稀土,但只能做到選礦,在稀土元素生產最終產品上還是要依賴中國的生產能力。他說:「中國現在雖然也支配著稀土開採,但這並不是一個很大的問題,因為世界很多地方都有很多礦藏,癥結在於加工能力,而這一環節上基本上完全由中國掌控。」

美國痛失主導地位

1949年,三位美國地質學家在芒廷帕斯偶然發現了一種放射性很強的礦石樣本,其中近乎神奇的元素因具有可以改變金屬材料性能的特徵而不斷催生一個個新興產業,最終成為當今前沿高科技應用領域不可或缺的核心元素。在此後的長達半個多世紀的稀土產業史上,美國的「鉬業公司(MoIycorp)」和「麥格昆磁(Magnequench)」等稀土公司曾主宰了從開採、選礦到提純精煉的整個產業鏈,從彩色電視顯像螢光粉中的銪、到美國巡弋飛彈中的永磁及F-117匿蹤轟炸機的匿蹤塗層等都曾來自這兩家公司。

然而,令觀察人士感嘆的是,如今這兩家公司一家在中國的衝擊下已經倒閉,另一家被中國收購。

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