華爾街日報》會計師因肺炎疫情去不了中國,企業財報受波及

2020-02-05 10:28

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2019新型冠狀病毒(武漢肺炎)已在日本泰國傳出病例,北京海關也對出入境旅客加強查驗體溫。(美聯社)

2019新型冠狀病毒(武漢肺炎)已在日本泰國傳出病例,北京海關也對出入境旅客加強查驗體溫。(美聯社)

證券律師及前監管人員稱,與2019新型冠狀病毒疫情相關的旅行限制可能影響外部審計人員的工作,可能將導致報告不完整、公司申報延遲以及在最後時刻爭相延長最後期限。

全球多國政府已對來自中國的遊客實施入境限制,主要航空公司取消了前往中國的航班。替許多大型美國上市公司提供審計服務的四大會計事務所也對員工實施了旅行限制。

資誠(PwC)已表示,將取消員工和合夥人前往中國大陸及周邊地區的旅行。安永(Ernst & Young)已表示,員工前往中國後應該在家隔離幾周。安侯建業(KPMG)美國部門禁止前往中國大陸的所有商務旅行。德勤(Deloitte Touche Tohmatsu)發言人稱,該公司敦促員工無限期延後不必要的中國旅行。

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有些美國公司正準備提交監管備案文件,以便針對受疫情影響地區業務進行獨立審計,然而這些限制措施帶來了一個問題:審計人員不能出差怎麼辦?

武漢肺炎疫情肆虐,南京市4日晚間發布公告全面實行「小區封閉管理」。圖為秦淮區的體溫檢查站。(美聯社)
武漢肺炎疫情肆虐,南京市4日晚間發布公告全面實行「小區封閉管理」。圖為秦淮區的體溫檢查站。(美聯社)

FTI Consulting司法鑑定和訴訟諮詢部高級專員、美國上市公司會計監管委員會(Public Company Accounting Oversight Board,PCAOB)前註冊和調查部門主任孟特(Helen Munter)表示:「審計人員出差有非常大優勢,他們能夠更了解當地環境和客戶。」

這不僅是個優勢,有時還是必須的。美國審計標準要求的某些項目都要進行實物盤點,通常是庫存等。旅行限制可能會讓這類任務變得更加艱鉅,尤其是在限制區域展開此類工作,例如位於或鄰近武漢的倉庫。這座中國城市是此次快速擴散的新型冠狀病毒疫情中心點,疫情目前已導致至少426人死亡,逾2萬人感染。

獨立庫存盤點是公司資產負債表的重要部分。如果審計人員無法對原物料庫存進行實物審計以完成工作,他們可能不會提交報告。

要提交完整的財務報表,高層可能不得不與監管機構談判,以便延長最後期限,或者在某些情況下,想辦法實現充分披露,以代替審計人員的實地檢查。他們還可能需要請求延長某些申報的最後期限。

代表上市公司審計方的非營利組織審計品質中心(Center For Audit Quality)負責專業實踐和會員服務的高級董事總經理愛德(Catherine Ide)說,會計師事務所將繼續監督,並將在必要時與監管機構進行協調。

有些公司可能不會受到影響,尤其它們若正接受某家大型會計師事務所的審計。大型會計師事務所依靠國際附屬所網路在世界各地展開審計,四大會計師事務所通常都是如此。

跨國業務不多的小公司仍可遠端進行部分審計工作。上市公司審計工作的基本部分,很多可以透過電子文件審查和與公司人員面談來執行。

20200204 中國不少企業為防堵武漢肺炎疫情改為居家上班。(圖片取自StockSnap)
20200204 中國不少企業為防堵武漢肺炎疫情改為居家上班。(圖片取自StockSnap)

貝克‧麥堅時國際律師事務所(Baker & McKenzie)的已退休合夥人、PCAOB前代理主席哥策(Daniel Goelzer)稱,審計人員可能對取消審計工作的面談部分持一定保留意見。

那些在中國擁有大量業務的公司,一直在替其業務、甚至是申報可能受到的這些影響做準備。

哥策稱,美國上市公司可向美國證券交易委員會(SEC)申請,延長遞交財務報表的時限。SEC允許將企業年度財報的限期延長至多15個日曆日,季報的限期延長至多5個日曆日。

錯過申報日期的公司通常不可使用某些簡化的申報表,而SEC允許部分企業在符合其他申報要求的情況下使用申報簡表。對於那些在申報時限過後反覆提交年報或季報的公司,SEC還有權吊銷他們的證券註冊證書。

某些情況下,如果有夠多公司受到某一事件或情形影響,SEC可能會允許受影響的公司延長最後期限。例如,在2018年颶風麥可(Hurricane Michael)來襲時,SEC延長了某些文件的提交期限,並免除部分受影響公司遵守聯邦證券法的某些條款。

SEC發言人說,該委員會正在關注冠狀病毒疫情對公司和其他市場參與者的潛在影響,以確定需要給予何種指導或幫助。

「這是個不確定的問題,實際影響將取決於許多發行者無法控制和不了解的因素,」SEC主席克萊頓(Jay Clayton)上周在一份聲明中稱。「然而,發行者如何應對這種不確定性,以及事件發生時他們選擇如何做出反應,這些對投資決定仍具有重大意義。」

律師事務所Crowell & Moring LLP的合夥人、美國國土安全部前幕僚長羅森(Paul Rosen)說,除了延期外,有關部門還可能允許只提交部分報表,或提交不完整的報表。

Rosen稱:「監管機構將著眼於實際情況,了解哪些事情可以做,哪些事情不可以做。」

文/Mark Maurer

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