寵物也有高齡化問題!日本大學開發寵物輪椅,減輕「人狗老老照護」負擔

2019-11-23 09:10

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日本寵物也開始出現高齡化情形。(翻攝輔助輪椅官網)

日本寵物也開始出現高齡化情形。(翻攝輔助輪椅官網)

日本高齡少子化情形嚴峻,若照現在的人口發展情形,2025年時65歲以上的高齡者,將佔全體人口的3成左右,城為名符其實的「世界高齡大國」。除人口高齡化外,受現代人飼養習慣、注重寵物飲食及健康影響,寵物高齡化及相關照護政策,也成為日本政府面臨的課題之一。

「老老照護」不只限於人與人

日本工業大學教授、現任汽車大廠工業設計的大島康彰,日前接受《每日新聞》專訪,講述開發高齡寵物專用輪椅的契機及歷程。大島表示,他在6年前指導日本工業大學的研究生,開發寵物狗用的輪椅「LANDAM CART」時獲得靈感,認為隨日本高齡化問題越發嚴峻,與高齡者相伴的「老狗」、「老貓」,勢必成為另一種「老老照護」的形式,故決議著手相關開發。

「一般人使用的輪椅,重量大概是體重的2成,但寵物用的輪椅,大多重達2至3公斤,超過小型犬、中型犬一半的體重,加上左右皆有支撐寵物狗的支柱,牠們根本沒辦法自由活動。」而由大島開發的輔助輪椅「LANDAM CART」,除重量大勝傳統寵物輪椅,僅有0.7公斤外,還捨棄原本的左右支柱,改用繫帶,讓狗狗更有活動空間。

談到開發至今的心路歷程,大島表示,他最早是在6年前指導研究生的畢業研究時,以至今的寵物輪椅為雛形,為親戚家養的臘腸犬製作新版輪椅,而後發現左右支柱會使寵物的動線被限制,難以在走廊、放有家具的空間內自由右轉。而後在諮詢獸醫師、以3D列印等技術改良輪椅後,才終於在2017年左右,完成小狗、貓咪皆可使用的寵物輪椅,並取得專利。

寵物也走向高齡化

大島表示,「LANDAM CART」的「LANDAM」為Life、Animal、Medical合起來的簡稱,象徵其為動物、生命及醫學努力的熱忱,而由該公司販售的「LANDAM CART」,每台要價7萬日圓(約合新台幣近2萬)左右。也許有人會懷疑,寵物輪椅的市場是否足夠支撐一家公司,但據大島公司市場調查結果指出,在日本全國約1000萬隻的寵物狗中,有高達5%,即50萬隻的寵物狗有身體障礙。

導致寵物狗出現身體障礙的原因,並非外力,而是高齡化。相較於過去多把寵物狗養在室外,或在室外搭建狗屋供其休息的情形,現代人多半會把狗養在家裡,飲食、健康上也較過去注重。據日本大學及獸醫師協會調查指出,寵物狗及寵物貓的壽命與30年前相比,約成長2倍左右,寵物走向高齡化有跡可循。

寵物狗、寵物貓的身體障礙,多半是和人類的肌萎縮性脊髓側索硬化症(ALS,又稱肌萎縮側索硬化症)有類似症狀的「變形性脊髓症」。這種病會導致寵物的後腳漸漸無法活動,進而擴散至前腳,最後導致心臟停止。考慮到寵物的大小和體格,不像人類有通用尺碼,故過去的寵物輪椅多採客製化,依寵物重量製作。而由大島開發的「LANDAM CART」,則一反過去的制式作法,將輪椅上的零件設計成可依寵物情形靈活更換,獲得獸醫師好評,除日本國內外,甚至連台灣、中國也有訂單。

「寵物長照」或成嶄新商機

《每日新聞》稱,日本少子化情形嚴峻,各地家庭組成多以核心家庭為主,加上鄉下地方年輕人口流失嚴重,導致高齡家庭比率上升,不少老人家都會養寵物來撫慰心靈,或預防失智症,平均每4戶就有1隻寵物,與一般家庭相比,寵物飼養率極高,故高齡民眾一但進入養老院或照護中心休養,家中的「高齡寵物」去向便成一項問題。

與過去高齡寵物多半面臨被丟在家餓死,或逃到外面的窘境相比,日本近年開始出現因應高齡飼主入院,推出的一系列照護服務。除最基本的帶寵物散步、到府照顧寵物外,甚至還有專門照護高齡寵物狗的設施。雖然目前相關設施仍十分稀少,但據說不少獸醫師以派遣照護高齡寵物為志向。

大島表示,寵物跟人一樣,會因上了年紀後無法自由行動,而食慾不振、心情低落,故很多寵物在裝上寵物輪椅,變得活動自如後,便會回到以前活潑開朗的樣子。儘管開發相關產品需要大量的資金,但想到自己開發的產品可以幫助高齡寵物,減少高齡者對寵物的照護負擔,便覺得一切都值得。除亞洲市場外,大島也預計從明年度開始,加強英文等西方國家版本的首頁,將「LANDAM CART」推廣至全世界。

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