不負其名》2年前夢想破滅的「逐夢者」太空梭 終於如願飛上太空

2016-01-18 10:10

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載貨版的「逐夢者」(SNC)

載貨版的「逐夢者」(SNC)

美國太空總署(NASA)14日為國際太空站(ISS)補給團隊增加新成員。除了既有的「太空探險技術」(SpaceX)公司「軌道ATK」(Orbital ATK)獲得續約,內華達山脈公司(SNC)太空系統拿下第2輪合約,將自2019年起以「有翅膀的太空船」「逐夢者」(Dream Chaser)為NASA載送貨物。

SNC太空系統總監席朗蓋洛(Mark Sirangelo)表示這是鼓舞人心的一刻,「我們已追求這個目標很長一段時間。」他肯定NASA是全球在相關系統領域中最優秀的評估者,此次獲選代表「我們的進路、我們的技術能力、以及我們的團隊皆獲得了肯定。」

由「擎天神5型」(Atlas V)火箭推送入太空(SNC)
由「擎天神5型」(Atlas V)火箭推送入太空。(SNC)

2014年逐夢失利

2014年,研發「逐夢者」多年的SNC在NASA載送太空人的商務合約競賽中,敗給SpaceX與波音(Boeing),「逐夢者」的夢想似乎化為泡影。席朗蓋洛描述,那就像是「家族失去了一名成員」的悲痛。

SNC團隊決定再接再厲,挑戰NASA下一個載物合約。但是,「逐夢者」原本是設計以載人而非貨物,剩下的時間也不足以重新設計一款太空梭。SNC資深計畫主任林賽(Steve Lindsey)表示,團隊決定由NASA的角度重新審視這個孩子,尋找每一個可以改善的地方,「最後,這讓我們(的產品)變得更強大。」

可攜帶貨物於地面降落

「逐夢者」最終成功拿下NASA自2019年至2024年的載物商務合約,並且,它具有一個SpaceX與軌道ATK兩家公司所沒有的優勢:可攜帶貨物在地面跑道降落。

「逐夢者」是一艘有翅膀的太空船,長約9公尺,翼展近7公尺,號稱「迷你太空梭」(mini-Shuttle)。據說可以在宇宙執行210日長的任務,但這未經證實。

Space X的「天龍號」(Dragon)也可以攜帶貨物回到地球,但「天龍號」是以降落傘降落於海面,衝擊度較跑道降落為大,回收時間也較長。軌道ATK目前的太空船「天鵝座號」(Cygnus)則不攜帶貨物返程,會在大氣層中燃燒殆盡。

與國際太空站連結(SNC)
逐夢者與國際太空站連結。(SNC)

協助科學家盡速取回研究資料

攜帶貨物回到地面的重要性在於,某些科學實驗的結果要求科學家盡快取回實驗資料。

ISS首席科學家羅賓森(Julie Robinson)表示,有了「逐夢者」後,科學家可以在離開太空的3-6小時內取回研究資料,這對某些評估太空低重力環境的生物影響實驗來說,是相當關鍵的因素。

席朗蓋洛2015年接受訪問時表示,「逐夢者」可以在落地後30分鐘內卸貨。科學家可以在跑道旁等待,即時取回研究資料。

先前,SNC曾在2013年完成一次試飛。航程本身沒有問題,但降落時左方起落架沒有發揮作用。太空梭在跑道上打滑,最後翻覆,但沒有受到太大損傷。SNC預計在2016年初再進行一次試飛。

「逐夢者」進行測試(美聯社)
「逐夢者」進行測試(美聯社)

另外,SpaceX也在研發一款可以於地表降落的新太空船「紅龍號」(Red Dragon)。但目前還處於設計階段。

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