杜邦防彈纖維之母過世 享年90歲

2014-06-23 17:40

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科學家克沃勒克與含有她發明的「克維拉」纖維手套(美聯社)

科學家克沃勒克與含有她發明的「克維拉」纖維手套(美聯社)

在超級纖維「克維拉」(Kevlar)誕生將屆滿50周年前,美國杜邦(DuPont)化工公司科學家克沃勒克(Stephanie Kwolek)於18日因驟疾逝世,享年90歲。她發明的克維拉是防彈裝備的重要成分,已拯救全世界數千人的性命。在世時,克沃勒克時常對此感到驕傲,並曾表示,「很少人能在職業生涯中,擁有創造造福全人類之物的機會。」


超級纖維「克維拉」


1965年,克沃勒克任職於杜邦位於威明頓外的實驗站,正在研發可以增加輻射層輪胎(radial tyre)強度的超強纖維。她發明出一種剛性鍊聚合物,比絕大多數的聚合物更薄,且如水一般滑順;但在機器內纏捲起來後,可以變得非常強韌,強度達鋼鐵的5倍。


這種超級液晶纖維重量輕,且十分耐用。於2007年接受當地的《新聞日報》(The News Journal)訪談時,克沃勒克表示,「(杜邦)立刻派了一整個團隊,從各個層面研究它......這真的非常令人興奮。」


隨著時間發展,克維拉的應用日廣。由於它可以大幅減輕衝撞力,又可以承受扭曲而不破裂,包括運動裝備、太空載具、飛機、消防裝備、海事繩索、靴子與手套等多種用品中,都可以見到克維拉的身影。


克沃勒克與一捲克維拉纖維(美聯社)


防彈背心的關鍵材料


但是,克維拉最出名、也許也是最重要的發展,是它對防彈衣的貢獻。世界上絕大多數的警察,都配有含有克維拉的防彈背心。克維拉存活者俱樂部(Kevlar Survivors Club)前主任麥克布萊德(Ron McBride)表示,許多人的性命因克沃勒克而得以存續。該組織隸屬杜邦與國際警長協會(IACP)合作關係,已經紀錄下3200條因克維拉防彈背心得以倖存的寶貴生命。


自己也曾是警長的麥克布萊德表示,防彈背心曾在伊拉克戰爭中救了他兒子一命。他說,「她可以回顧自己的一生,然後說『是的,我做出了一些改變。』」


嬌小的科學先驅者


身高僅150公分的克沃勒克自1946年加入杜邦,直到1986年退休,共為科學貢獻40載。身為一名女性科學家,她的機會主要來自當時許多男人都還在軍中。據克沃勒克所言,即使她的工作表現與男性相當,但她等了15年才獲得第一次晉升。



終生未婚的她擁有許多朋友,也喜歡戶外運動。據曾與她共事的友人瓦斯塔(Rita Vasta)表示,「作為一名化學家,當你全心投入研究時,是沒有多少時間約會的。」瓦斯塔也描述克沃勒克是一名回到實驗室,就會「百分之百專注其中」的人。生涯晚期,克沃勒克也致力於帶領其他女性投入科學領域中。瓦斯塔便認為她是自己的良師益友。


克沃勒克在實驗室中(美聯社)


由於克維拉這項了不起的發明,克沃勒克在杜邦獲得了一間很不錯的實驗室,但她一直認為自己只是公司眾多優秀科學家的其中之一。據瓦斯塔表示,克沃勒克也一直滿足於杜邦就此發明給予她的獎勵。在2007年接受訪談時,克沃勒克強調這個發明僅有最初階段可歸功於自己,後續發展的成功有賴於整個團隊的努力。


1995年,克沃勒克被選入美國國家發明家名人堂(NIHF)。1996年,她因克維拉獲得美國國家科技創新獎章(NMTI),成為杜邦第3位獲此殊榮的科學家。


每當親身得到防彈衣保護的人,告知克沃勒克,她助力的產品拯救了自己的性命,她總是感到非常驕傲。在家中,克沃勒克收藏著一小匙的克維拉纖維,她曾表示自己「從未想過這小小的液體結晶會發展出這樣的結果。」


杜邦執行長古曼(Ellen Kullman)19日在聲明中,表達對這位「真正的女性科學先驅者」逝世的憂傷,並特別讚許她發明克維拉,與合成第一個液晶聚合物(LCP)的生涯成就。克沃勒克身後沒有其他家人。

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