「地球的大表哥」現身!NASA發現迄今最像地球的行星

2015-07-24 02:06

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行星Kepler-452b(右)與其恆星Kepler-452的想像圖(NASA)

行星Kepler-452b(右)與其恆星Kepler-452的想像圖(NASA)

美國航空暨太空總署(NASA)又有里程碑式的發現:一顆體積近似地球、環繞恆星近似太陽、處於「適居帶」(habitable zone)、因此很有機會孕育生命的太陽系外行星(exoplanet),天文學家形容為「地球的大表哥(或大表姊)」(Bigger, Older Cousin to Earth)。

Kepler-452b,一顆近似地球的太陽系外行星。(NASA)
Kepler-452b(右),一顆近似地球(左)的太陽系外行星。(NASA)

這顆行星是由克卜勒太空望遠鏡(Kepler)發現,因此命名為「Kepler-452b」。它位於天鵝座(Cygnus),距離地球約1400光年。目前人類已經找到1030顆太陽系外行星;其中有12顆是像Kepler-452b這樣,體積近似地球(不超過地球的2倍),而且位於環繞恆星的適居帶之中,最有機會孕育生命。

NASA科學任務處副處長葛倫斯菲爾德(John Grunsfeld)說:「今年適逢人類發現太陽系外行星20周年,克卜勒太空望遠鏡發現了一對最近似地球─太陽的行星與恆星。這個結果令人振奮,讓我們朝向發現『地球2.0』(Earth 2.0)又邁進了一步。」

克卜勒太空望遠鏡迄今發現12顆地球的「兄弟姊妹」。(NASA)
克卜勒太空望遠鏡迄今發現12顆地球的「兄弟姊妹」。(NASA)

Kepler-452b直徑是地球的1.6倍,質量與成分目前未知,但天文學家推測它應是一顆岩石構造的類地行星(terrestrial planet)。相關論文發表於最新一期的《天文學期刊》(The Astronomical Journal)

恆星Kepler-452的行星系統(NASA)
恆星Kepler-452的行星系統(NASA)

Kepler-452b以385天的周期繞行恆星「Kepler-452」,只比地球的1年長20;兩者的距離也只比地球與太陽的距離(AU,1.5億公里)長5%。Kepler-452屬於G2-type恆星,誕生至今約60億年,比我們的太陽老15億歲,亮度高20%,直徑長10%,但溫度相近。

克卜勒資料分析師簡金斯(Jon Jenkins)說:「我們可以把Kepler-452b當成地球的大表哥,讓我們可以更加瞭解地球的演化環境。它在自家恆星的適居帶待了60億年,比地球還久,令人驚歎。這也代表如果萬事俱備,Kepler-452b很有機會誕育生命。」

尋找宇宙中的第二對「地球─太陽」(NASA)
尋找宇宙中的第二對「地球─太陽」(NASA)

所謂行星的「適居帶」是指距離恆星不會太近(這樣溫度會過高,例如水星)也不會太遠(這樣溫度會過低,例如天王星),因此地表溫度適中,有可能存在生命的要素之一:液態水。太陽系的適居帶在0.725 AU至3.0 AU之間。

克卜勒太空望遠鏡搜索太陽系外行星的「戰功」
克卜勒太空望遠鏡搜索太陽系外行星的「戰功」

Kepler-452b之外,克卜勒太空望遠鏡在2009年5月至2013年5月之間,還發現了521顆太陽系外「候選行星」,有待進一步觀測驗證。目前這類候選行星已多達4696顆

在新發現的521顆候選行星之中,有12顆直徑近似地球(不超過地球的2倍),而且位於環繞恆星的適居帶之中;其中又有9顆環繞的恆星在體積與溫度方面,近似我們的太陽,因此也都是「地球2.0」的候選行星。

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