臉書玩無人機 建空中連網服務

2014-03-05 19:40

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臉書買完即時通軟體,下一步將收購無人機廠商。(取自Titan Aerospace網站)

臉書買完即時通軟體,下一步將收購無人機廠商。(取自Titan Aerospace網站)

剛花190億美元買下即時通軟體公司WhatsApp的臉書(Facebook),傳出再掏腰包併購無人飛行器製造廠Titan Aerospace,期望借重該公司研發的太陽能驅動無人機,為非洲等網路建設落後地區的民眾,提供無線網路服務,進而爭取規模達50億人的待開發市場,與Google的「熱氣球計畫」(Project Loon)異曲同工。

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天地之別:新世代網路傳輸平台

臉書洽談的這個併購案,交易價格傳約6000萬美元(約新台幣18億元),主要看準Titan生產的低成本輕型無人機「大氣層衛星」(atmospheric satellites TM系列,其核心專利技術能夠運用無人機架構,建置空中影音、資料傳輸網路平台。

相較於目前依賴後端傳輸設備(back-haul infrastructure)的地面網路,2013年才申請專利的大氣層衛星系統,應用「近地同步衛星」技術,能在空中處理資料傳輸需求,運行效能接近人造衛星,但成本只有後者的零頭,對於來不及追趕網路公共建設的開發中國家來說,大氣層衛星有利於電信商爭奪待開發市場。

這些能發揮同步衛星功能的無人機,內建太陽能電池,可在空中滯留5年,不必降落加油,也不會占用擁擠的民航機航道,未來投放網路服務的主力機型Solara 50、Solara 60機型,能靠內建電池在夜間起飛,再利用太陽光照飛至海拔20公里高空,長時間留駐在陸地的相對位置。

平價網路服務 把餅做大

報導稱,臉書買下Titan後,將先打造1萬1000架無人機,長時間飛行於網路硬體建設落後的非洲,提供無線連網服務,解決廣大民眾無法上網的困擾,也能同時發揮氣象監測、救災、空拍、通訊等地球同步衛星的功能。

臉書早有空中連網服務的構想,2013年8月與三星(Samsung)、愛立信(Ericsson)、聯發科(MediaTek)、諾基亞(Nokia)、高通(Qualcomm)、挪威軟體商Opera等6家手機、科技業者,共同宣布成立「Internet.org」計畫,意欲提升全球上網普及率,尤其著眼全球2/3人口所在的新興市場。

臉書與結盟廠商初步先尋求提供免費網路的可行性,合作內容包括:一、提供便宜智慧型手機,減輕用戶上網負擔,花費至少要比目前收費減少100倍;二、以壓低成本、增加效率的方式,改善數據壓縮與存取技術;三、與App開發商、OEM廠商、營運商合作,提供多元上網服務。幫50億人解決上網問題,除了有分享知識經濟的美意,當然也著眼50億人的潛在商機。

Google熱氣球連網計畫


其實網路巨擘谷歌(Google) 早些時候就有類似野心,2013年6月由神秘的Google X 實驗室發表的「熱氣球連網計畫」,以空飄熱氣球的形式,建構能聯繫地面基地台的天線,形成巨大的空中網路,並於2013年9月於紐西蘭展開測試。

熱氣球與無人機,誰能成為新世代無線網路服務的主要平台?現在評論實在太早,不過供應商的良性競爭至少是消費者的福氣。

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