小行星撞地球 化身生命太空船

2013-12-12 16:09

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小行星撞地球,碎石化身生命太空船(取自網路)

小行星撞地球,碎石化身生命太空船(取自網路)

6500萬年前,一顆至少10公里寬的小行星撞上地球,在墨西哥猶加敦半島造成巨大的「希克蘇魯伯隕石坑」(Chicxulub crater),導致全球氣候劇變、恐龍滅絕。而且隕石撞擊產生的碎塊飛向太空,很可能已將地球生命運送到整個太陽系,在擁有適居環境的行星或衛星落地生根。

推測生命藉著小行星在宇宙中播散的「泛種論」(Panspermia),是天體生物學著名的假說。賓州大學天體物理系的博士生沃絲(Rachel Worth)以電腦模擬小行星撞擊地球後的碎塊飛行路線,找出這些「生命太空船」的航線。論文發表於《天體生物學》(Astrobiology)期刊。

沃絲的研究中顯示,太空旅程非常艱辛,碎塊大小至少要超過3公尺,才能夠讓地球生命在旅程中,抵禦強烈的太陽輻射,並在1000萬年的飛行時間中維持生存。沃絲指出,細菌孢子能夠以休眠狀態維持億萬年,撐過艱困的太空旅程。

大多數的碎塊最終都被引力拉回地球,不過有一些會逸出地球軌道,踏上外太空之旅。這些可能搭載生命的碎塊在不同的星體降落,其中又以落在火星與木衛二(Europa)的碎塊最值得注意。

木衛二主要由岩石構成,表面覆蓋厚重的冰殼,下方則是液態海洋,是科學家認為極有可能存在生命的星體。沃絲發現,來自地球的飛行碎塊,至少有6顆飛抵木衛二;同樣可能蘊藏生命的火星,更迎接了多達36萬顆。

沃絲表示,希克蘇魯伯隕石的巨大衝擊,將700億公斤的地球石塊送入太空,其中有2萬公斤飛抵木衛二,她估計這些石塊帶有地球生命的機率高達5成。

沃絲亦不排除反向運動的可能,地球生命也有可能是搭乘「隕石客運」從火星抵達地球。沃絲接受英國廣播公司(BBC)專訪時表示:「地球過去承受了數十億顆來自火星的石塊,地球的生命絕對有可能來自火星。」

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