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歷史上的今天》6月13日──NASA太空探測器「先驅者10號」飛出海王星軌道

由美國航空暨太空總署(NASA)發射的行星探測器「先驅者10號」在1983年6月13日抵達海王星的軌道,成為人類史上首個越過太陽系最遠行星軌道航空器,也締造第一個安然通過火星與木星間的主小行星帶、第一個拜訪木星的記錄。

「先驅者10號」(Pioneer 10)重258公斤,由NASA在1972年3月2日發射的非載人航空器。先驅者號的任務是研究主小行星帶、木星周遭環境、太陽風、宇宙射線以及太陽系與太陽圈之中最遠能夠到達的地方。它的速度最快可達每秒鐘近14公里,創下了當時人造物體最快的速度。由於電力限制以及與地球距離過遠,使它在2003年1月23日之後失聯。

「先驅者10號」建造的過程。(NASA Ames Research Center@wikipedia/public domain)
「先驅者10號」建造的過程。(NASA Ames Research Center@wikipedia/public domain)
「先驅者10號」建造的過程。(NASA Ames Research Center@wikipedia/public domain)
「先驅者10號」建造的過程。(NASA Ames Research Center@wikipedia/public domain)

先驅者10號搭載「放射性同位素熱電機」(Radioisotope Thermoelectric Generator,簡稱為RTG),這是一種小型的核能發電機,透過放射性元素「鈽238」產生熱能,在轉換成電能提供它動力。

穿越主小行星帶  先驅者10號拍下美麗木星照

「先驅者10號」在1972年7月15日穿越介於火星和木星軌道之間的小行星帶,該區因為小行星密集,在目前已經被編號的小行星中,有98.5%是在這裡被發現的,因此被稱為「主小行星帶」,簡稱「主帶」。小行星是由岩石或金屬組成,圍繞著太陽運動,加上分布密集,雖然行星與行星彼此間間隔很大,仍然有可能使航空器撞毀。好在先驅者10號成功跨越主小行星帶前往木星,傳回史上第一張木星的照片傳回地球。

先驅者10號拍下的木星照片。(wikipedia/public domain )
先驅者10號拍下的木星照片。(wikipedia/public domain )

在飛過了木星之後,「先驅者10號」利用木星的巨大引力加速,向太陽系邊緣的冥王星軌道飛去,並在1983年6月13日飛出海王星軌道、1986年10月通過冥王星軌道,成為第一個飛出太陽系的人造物體。

裝在「先驅者10號」上的鍍金鋁板畫著人類的訊息。(NASA/HQ@wikipedia/public domain)
裝在「先驅者10號」上的鍍金鋁板畫著人類的訊息。(NASA/HQ@wikipedia/public domain)

帶著人類的訊息  先驅者10號在宇宙中漫遊

「先驅者10號」上方裝有一塊表明地球方位和大致特徵的鍍金鋁板,上面畫著一男一女的地球人形象,這個形象是透過電腦分析地球人類平均數據所得來。此外還有太陽系相對於14顆脈衝星的位置、地球的方位等信息。科學家希望它能帶這張人類的「名片」飛往宇宙中另一顆具有生命的恆星及行星系。

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