新冠病毒颱風式傳播,它的本質是什麼?《人類與病毒之戰》書摘(3)

2020-05-28 05:00

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新型冠狀病毒僅1微米大,卻讓全球動盪不安。到底這個千面病毒的本質是什麼 ?又如何傳播?(資料照,AP)

新型冠狀病毒僅1微米大,卻讓全球動盪不安。到底這個千面病毒的本質是什麼 ?又如何傳播?(資料照,AP)

寫在新冠病毒之後,台灣第一本病毒解析專書。臺灣病毒學權威專家徐明達教授將研究病毒數十年的經驗,精煉為淺顯生動的語言,從SARS到COVID-19,解析後疫情時代,人人都需要的新基本知識。

此次的新冠病毒與SARS颱風式的急速感染模式。像颱風一樣突然出現,快速散播,造成很大的傷害後又很快消失。這種流行病在歷史上常常發生,若只在某個地區出現,稱為小流行病(epidemic),每年在世界各地不同時間發生的流行性感冒就屬於小流行病,但若病毒同時散播到世界許多地區,就是所謂的泛流行病(pandemic),最有名的就是 1918 年的世界大流感,2003 年的 SARS 也算是泛流行病。

SARS病毒(Wikipedia / Public Domain)
SARS病毒(Wikipedia / Public Domain)

造成這類傳染病的病毒,通常都是遺傳物質為 RNA 的病毒,可能是從動物傳到人的新病毒,或是在人體內經突變而成為傳染性及毒性增高的新病毒株。人類剛開始對這些新病毒都沒有抵抗力,因此若傳染的方式很快(例如空氣或飛沫傳染),會造成殺傷力很大的流行病。但也因為殺傷力太大,大家會開始警覺並做積極的預防措施。當受感染的病人死亡或被隔離,病毒的傳播便會產生困難,受感染的人數快速減少,免疫系統也開始對抗入侵的病毒,使受感染的人體內病毒消失,或使病毒的繁殖力降低,使感染停止。

1918 年美國流感大流行,傳染約兩、三個月就幾乎消失,2003 年 SARS 也是。這種感染會產生高峰再下降,傳染消失所需的時間,則要看病毒的傳染速度、死亡率及隔離與治療的措施而定。感染後、發病前的空窗期愈長,以及得病但還沒有症狀的人愈容易散播病毒,流行的時間拖得愈久。例如,愛滋病的傳染要經過特殊的途徑(性行為、輸血與吸毒),傳播的速度比經由空氣傳染的速度慢很多,而且要一段時間後才會發病。所以愛滋病從 1980 年代開始到現在,仍繼續在散播中。

根據以往的研究,這種傳染病有一個特徵:每隔一段時間會發生一次。專家估計,流感病毒每三十到五十年會出現一種殺傷力強的新病毒,造成嚴重的世界性大流行。

這些研究清楚指出,打完一場流行病戰爭後,不要忘記,惡毒的新病毒已經又開始成形。這是人類與自然的戰爭之一,以前如此,現在如此,將來也會是如此。距上次泛流感發生(2009 年)到現在,已超過十年,新一波大流行病蠢蠢欲動,隨時可能發生。

研究也發現,1550 至 1800 年之間,倫敦平均兩年發生一次天花流行病,另一個城市則每五年發生一次。這些流行病早期沒什麼有效的治療方法,研究顯示,在沒有有效醫療的情形下,很多病毒的傳播也可以自然停下來。相隔幾年又會有另一波感染,因為第一波病毒只感染一部分人口。同時,在兩個流行病高峰期間,因為新的出生人口及人口的流動,對病毒沒有抵抗力的人口密度又慢慢增加,而原有免疫力的人在隔了一段時間後,免疫力也開始下降。當這些易受感染、沒有抵抗力的人口達一定密度時,另一波感染就會再度開始,產生週期性感染模式。

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