NASA破天荒證實:火星地表今日仍有流動的液態水

2015-09-29 00:18

? 人氣

美國國家航空暨太空總署(NASA)28日宣布一項劃時代的太空觀測研究成果:有充分的證據顯示,火星地表今日仍然有水,而且是液態水,而且夏天時會在地表流動!

當然,在任何一個星體,液態水都是生命孕育、萌發的先決條件。

NASA科學任務部(Science Mission Directorate)副主任葛倫斯菲爾德(John Grunsfeld)表示:「我們的火星任務一直是在『追尋水的蹤跡』,一如我們在宇宙中尋找生命。如今,我們擁有了可信的科學資訊,證明了我們長久以來推測的現象。」

「這是一項意義重大的發展,它顯然證實了今日火星地表,仍然有液態水在流動,儘管是含有鹽份(briny)的水。」

火星赤道地區這些黑色的條紋,實際上就是水流形成的溝槽。(NASA)
火星赤道地區這些黑色的條紋,實際上就是水流形成的溝槽。(NASA)

雖然科學家還不確定這些水的來源與化學成分,但是其發現已經足以改變人們對於火星的認識,它不但可能是太陽系最像地球的星體,而且可能擁有能夠孕育微生物的溫床。相關論文發表在《自然.地球科學》(Nature Geoscience)期刊

NASA的「火星偵察軌道器」(Mars Reconnaissance Orbiter,MRO)太空船自2006年3月進入火星軌道以來,針對火星地表的化學特質進行觀測。近年科學家發展出一套新的技術來分析觀測資料,因此有了重大發現。

火星赤道地區這些黑色的條紋,實際上就是水流形成的溝槽。(NASA)
火星赤道地區這些黑色的條紋,實際上就是水流形成的溝槽。(NASA)

MRO於2011年觀測到,火星的赤道地區有一些會隨著季節變化而出沒的條紋,名為「季節性斜坡紋線」(recurring slope lineae,RSL)。RSL長達數百公尺,寬度不到5公尺,在火星溫暖(攝氏零下23度以上)的夏天出現,似乎會沿著斜坡流動延伸,一旦天氣轉冷,便又消失無蹤。

現在科學家相信,RSL是由流動的水造成的溝槽。原因在於,MRO的光譜儀(spectrometer)在其中發現水合礦物鹽(hydrated minerals),其形成過程需要液態水。鹽份降低了水的凝固點,因此可以在攝氏零度以下流動。

科學家認為這些水是在火星很淺的地表下方流動,藉由毛細作用向上滲透到地表,形成MRO觀測到的深色條紋。

研究論文主要作者、喬治亞理工學院(Georgia Institute of Technology)研究員歐吉哈(Lujendra Ojha)表示:「我們只有在RSL最寬的時候,才會觀測到水合鹽類,顯示這些深色條紋或者其形成過程,應該就是水合作用的來源。無論是哪一種情況,水合鹽類在斜坡的出現,意味水在這些條紋的形成過程中不可或缺。」

歐吉哈與同僚推測,這些鹽類的成分可能是過氯酸鎂(magnesium perchlorate,Mg(ClO₄)₂)、氯酸鎂(magnesium chlorate,Mg(ClO₃)₂·6H₂O)與過氯酸鈉(sodium perchlorate,NaClO₄)。地球上的過氯酸鹽集中在沙漠,有些可以把水的凝固點降低至攝氏零下70度。

火星(NASA)
火星(NASA)

火星(Mars),中國古稱「熒惑」,是離太陽第4近的行星,為4顆類地行星(terrestrial planet)之一,有兩個衛星火衛一(Phobos)和火衛二( Deimos),形狀不規則,可能是被火星捕獲的小行星。火星常被稱為「紅色行星」(Red Planet),直徑約為地球的一半,體積只有地球的15%,質量只有地球的11%。

火星自轉周期與地球相當,公轉周期則是地球的1.88倍;換言之,火星的「1年」將近地球的2年。火星地表溫度最低約攝氏零下143度,最高約35,平均約63度;有稀薄的大氣層,但成分96%是二氧化碳。人類如果從地球搭太空船到火星,這趟旅程大約需要9個月。

1965年7月,水手4號(Mariner 4)成為第一艘飛掠火星的人類太空船。火星目前有4艘在軌運行的探測太空船,數量是太陽系除地球以外最多的,分別是2001火星奧德賽號(2001 Mars Odyssey)、火星快車號(Mars Express)、MRO以及剛抵達的火星大氣與揮發物演化任務(MAVEN)。

火星地表還有很多火星車和著陸器,包括兩部火星探測漫遊車精神號(Spirit)和機會號(Rover Opportunity),以及最近結束任務的鳳凰號(Phoenix)。

喜歡這篇文章嗎?

閻紀宇喝杯咖啡,

告訴他這篇文章寫得真棒!

來自贊助者的話
關鍵字:
風傳媒歡迎各界分享發聲,來稿請寄至 opinion@storm.mg

本週最多人贊助文章

你可能也想看