新冠肺炎疫情的意外「好消息」!人類浩劫讓這種瀕危動物暫時逃過滅絕命運

2020-04-20 09:00

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穿山甲(Pixabay)

穿山甲(Pixabay)

毫無疑問,在全球已奪走逾16萬條人命的新冠肺炎,對人類來說是一場浩劫。不過,對於同處地球上的其他物種而言,新冠肺炎的大流行或許反而帶來一線生機。英國《衛報》18日報導,由於有研究將新冠病毒「宿主」來源指向穿山甲,人們可能終於會開始減少獵捕、走私、食用這個瀕臨滅絕的物種。

被入菜也被入藥,穿山甲走私至中國規模最為嚴重

在全世界的哺乳類動物中,穿山甲的非法走私最為猖獗。根據位於倫敦、致力於保護生態的非營利平台《中外對話》,穿山甲的消費大多來自中國市場,而違法獵捕穿山甲主要有以下兩個原因。

首先,在以中國及越南為首的部分東南亞地區,穿山甲被視為珍饈美饌;其次,部分中醫理論認為,穿山甲的鱗片對促進泌乳、消腫排膿有奇效,李時珍《本草綱目》中便有穿山甲能「除痰瘧寒熱,風痺強直疼痛,通經絡,下乳汁,消癰腫,排膿血,通竅殺蟲」等記載,於是會以穿山甲的鱗甲入藥。

穿山甲小百科

穿山甲的外型看起來像是布滿鱗片的食蟻獸,雖然身披堅硬鱗甲,牠們卻是不折不扣的哺乳類。夜行性的穿山甲個性害羞,食用螞蟻和白蟻維生。

目前世界上的穿山甲分為8個亞種,分別分布於亞洲與非洲。根據國際自然保護聯盟(IUCN),在非洲有2種穿山甲屬於易危物種(vulnerable)、2種屬瀕危(endangered)物種,生活在亞洲的穿山甲生存更加危急,1種是瀕危物種、其他3種被列為極危(critically endangered)等級。

穿山甲為新冠肺炎病毒宿主?

穿山甲為新冠病毒來源的說法,始於2月7日在廣州華南農業大學舉辦的記者會。中國科學家沈永義及肖立華等人稱,研究人員比較了人體及穿山甲體內的冠狀病毒基因序列,發現兩者相似度高達99%,表示穿山甲很可能是傳播新冠病毒的中間宿主。

不過,當時這份研究成果並未在紙本發表,其他科學家無法審查細節。與此同時,關於新冠病毒的來源,還有許多其他推論甚囂塵上,許多研究認為新冠病毒源自於蝙蝠,經過一連串突變與某種「中間宿主」動物,才傳染給人類。

不過,隨著研究人員2月20日將研究結果上傳到預印本論文網站「bioRxiv」,內容卻與2周前在記者會的說法大有出入。實驗室的結論是,人體和穿山甲體內的病毒基因組在部分的部分區域具有99%的極高相似性,但整個基因組的相似性只有90.3%,因此穿山甲不太可能是病毒來源,還稱記者會發表的結果是「尷尬的溝通失誤」。

藉此良機減少野生動物走私?

過去數年來,國際社會一直有阻止走私穿山甲的行動,例如在2016年,183個國家簽署的《瀕臨絕種野生動植物國際貿易公約》(Cites)全面禁止8種穿山甲的國際貿易;去年8月,中國的國家健康保險則宣布,將不再給付穿山甲林片製成的藥物,自今年1月開始生效。

但國際野生物貿易研究組織(TRAFFIC)中國區執行長徐玲告訴《衛報》,前述措施似乎並未達成減少穿山甲交易量的目標,只是使交易的貨品形式出現改變:「在2016年前,我們找到的是冷凍的穿山甲肉,這些肉來自東南亞國家,出口到中國,」現在的交易貨品則單純是穿山甲的鱗片,通常來自非洲。

中國浙江日前查獲逾10噸穿山甲鱗片(微博)
中國浙江查獲逾10噸穿山甲鱗片(取自微博)

雖然前述研究結果帶有烏龍成分,但是野生動物與新冠肺炎病毒來源之間的連結,確實令中國政府認真對待野生動物走私問題。2月24日,中國當局宣布禁止交易、食用野生動物,當中當然包含穿山甲,境內的野味市場也紛紛遭取締。

對於中國政府禁止民眾食用野味的最新禁令,許玲坦言無法預估效果如何,畢竟「就算沒發布這命令,在中國本來就不能食用穿山甲。」

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