糖尿病研究大躍進 關鍵細胞源源不絕

2014-10-13 17:23

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糖尿病無法根治,患者有時必須自行注射胰島素(取自網路)

糖尿病無法根治,患者有時必須自行注射胰島素(取自網路)

糖尿病研究出現重大進展,美國哈佛大學的研究團隊研究出利用幹細胞(stem cell)培養大量Beta細胞(β cell,胰島素唯一來源)的方法,對於糖尿病(尤其是第一型)的病理研究、新藥研製、療法開發都有極大的幫助。相關論文刊登於《細胞》(Cell)期刊

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紐約幹細胞基金會(New York Stem Cell Foundation)執行長索羅門(Susan Solomon)指出,新技術是一項重大的發現,甚至足以改變糖尿病的研究方向。全世界約有3億4700萬糖尿病患,相關藥物一年銷售額高達550億美元,僅次於癌症藥物與止痛藥。

糖尿病患者經常要自行檢測血糖(取自網路)

糖尿病分為第一型與第二型,病因是胰臟Beta細胞遭到自體免疫系統攻擊(第一型),或者高血糖,高血脂及胰島素阻抗增加Beta細胞的凋亡(apoptosis)(第二型),導致胰島素分泌的絕對或相對缺乏。

雖然現代醫學與生物科技進展神速,但是糖尿病至今仍然無法根治,主要原因便是Beta細胞的損傷與缺失無法有效彌補。能夠發育成各種組織與器官的幹細胞,似乎是Beta細胞的理想來源,但是過去的實驗培養出的Beta細胞量太少,而且新細胞移植到患者體內之後還必須克服排斥的問題。

人體人唯一能胰島素的Beta細胞(取自網路)

如今哈佛大學幹細胞研究中心的梅爾頓(Douglas Melton)博士終於有所突破。梅爾頓的兒子在23年前被診斷出罹患第一型糖尿病,後來他的女兒也是如此,此後他就一直致力於研發體外(in vitro)培育Beta細胞的方法,並在最近提出一套30天、6步驟的培育技術,可以製造出數十億的Beta細胞。

梅爾頓將這些Beta細胞移植到第一型糖尿病小鼠體內,發現它們可以稱職地分泌胰島素、控制血糖水平,而且療效持續數個月。下一步將是進行人體臨床試驗,第一型糖尿病患者需要約1億5000萬個Beta細胞,,數量之外,如何保護新細胞不被免疫系統攻擊,也是一大難題。

有了源源不絕的Beta細胞,科學家可以專心研發最有效的移植方式。梅爾頓表示,他正在設想如何將新細胞「裝入膠囊」,以阻擋患者免疫系統的偵測。他進一步解釋:「我們也將它想像成『茶包』,讓新細胞讀取血糖濃度,分泌適量的胰島素。」

梅爾頓說:「終於做到我們知道自己能夠做到的事,的確令人欣慰。」不過他的一兒一女似乎不太捧場,「我想孩子就像這樣,總相信如果爸爸答應要做什麼,就一定會做到。」

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