梁國源專欄:牛頓是成功斜槓族的前輩

2019-02-18 06:20

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牛頓對基礎科學的貢獻,建立起英國工業革命的基礎。(取自維基百科)

牛頓對基礎科學的貢獻,建立起英國工業革命的基礎。(取自維基百科)

牛頓是著名數學家、天文學家、物理學家、煉金術士,卻少有人知道他有逾三十年的職涯是在英國皇家鑄幣局度過,且被列為該局史上三位傑出官員首位。牛頓無疑是成功的斜槓族。

近年來,倡導人們應發展多種專長,或將一種專業多元運用於不同職場的斜槓職涯觀席捲全球。平心而論,斜槓不算是一個新產物,早在十七世紀牛頓(Isaac Newton)就擁有成功的斜槓人生。大多數人知道牛頓擁有著名數學家、天文學家、物理學家、煉金術士等多重身分,卻少有人知道他有逾三十年的職涯是在英國皇家鑄幣局度過。

一六九六年,剛接任鑄幣局總監一職的牛頓,便迎來大改幣事件(收回手工鑄幣,熔解後由機器重鑄)帶來的莫大危機。

當時採取銀本位制的英國因成分較純的流通貨幣被熔解,且大量走私到歐洲,國內流通貨幣僅剩成分遭竊取後的劣幣,貨幣供給短缺使商業活動嚴重受創。財政大臣朗茲(William Lowndes)遂提議讓貨幣貶值,以鑄造與舊硬幣面值相同、但含銀量減少二○%的新硬幣。哲學家洛克(John Locke)則認為貨幣價值不變乃政府誠信的象徵,貨幣貶值形同國家竊取公民財產,故應採取重計價(revaluation,即依銀幣的實際成分訂價)。

惟前者會帶來通貨膨脹之亂,後者會造成貨幣供給急速下降,引發通貨緊縮與經濟蕭條之災。在兩害相權取其輕的考量下,極重視道德操守的牛頓卻支持前者,與好友洛克看法相左,但這場政策辯論最終由洛克獲勝。英國議會下令收回成分不足的劣幣進行重計價,導致大量流通貨幣從市場中消失,讓經濟陷入窒息狀態。

英格蘭銀行行長卡尼(Mark Carney)在溫徹斯特大教堂前展示印著珍.奧斯汀肖像的10英鎊新鈔(AP)
英格蘭銀行行長卡尼(Mark Carney)在溫徹斯特大教堂前展示印著珍.奧斯汀肖像的10英鎊新鈔(AP)

所幸此次貨幣重鑄危機催生了英格蘭銀行成立,亦讓牛頓利用自身專長,讓金/銀幣鑄造達到前所未有的準確、調查與起訴偽幣製造者、掃除鑄幣局失能弊端及大幅提高行政效能等革新。

更重要的是,牛頓在一七一七年訂出英鎊面值與黃金價值的比值(每標準盎司的二十二克拉黃金為三英鎊十七先令十.五便士),為貨幣轉向金本位制打下良好基礎。此一價格維持兩百年之久(拿破崙戰爭時期除外),創下長期物價穩定的紀錄,使英國從一七一七年至第一次世界大戰(一九一四~一八年),通貨膨脹率年平均僅○.五三%。

由大改幣事件支持貨幣貶值論點,到利用個人熱愛的煉金術與科學專長,建立社會對貨幣的信任感,都讓牛頓又多了個「貨幣經濟學專家」身分,難怪被英國皇家鑄幣局選為該局史上三位傑出官員的首位,亦無疑是斜槓職涯的經典案例。

*本文原刊《新新聞》1667期,授權轉載。

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