永別了!觀測萬顆恆星、為地球找到5500個「兄弟姊妹」傳奇太空望遠鏡「克卜勒」燃料耗盡,正式除役

2018-11-01 14:46

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克卜勒太空望遠鏡退役。(取自NASA網站)

克卜勒太空望遠鏡退役。(取自NASA網站)

2009年3月6日,克卜勒太空望遠鏡於美國佛羅里達州卡納維爾角空軍基地升空。在尾隨地球的太陽軌道上,克卜勒太空望遠鏡往天鵝座與天琴座方向觀測銀河盤面上的15萬顆恆星,尋找太陽系外的類地行星。翱翔於太空的9年之間,克卜勒追蹤了星體繞行恆星期間的陰影變化,協助人類確認超過2600顆系外行星的存在,目前尚有2899顆候選行星待確認。換言之,克卜勒可能已為地球找到5500個「兄弟姊妹」。

但如此強大的「行星獵人」(planet hunter)也必須面對燃料耗盡的現實,美國國家航空暨太空總署(NASA)10月30日宣布勞苦功高的克卜勒正式退役,在未來兩周內NASA將向克卜勒傳達最終指令──觸發12道程序,關閉航天器的故障保護裝置、發射機,然後陷入永久的睡眠。

此後克卜勒仍會漂浮在其向來運行的隨地太陽軌道上,沒有任何外力干擾的情況下,直到太陽壽命將至、演變為體積龐大的紅矮星,不斷向外膨脹、吞沒太陽系內部的星體,它才會消失於宇宙中。


NASA介紹克卜勒太空望遠鏡。

證明銀河系行星數量多於恆星

克卜勒10月底功成身退之前,向NASA傳輸了最後的探測資料,也許那之中還隱含了宇宙中尚未被發現的奧秘。多位負責克卜勒任務(Kepler Mission)的NASA埃姆斯研究中心(Ames Research Centre)科學家出席上月30日的NASA記者會,紀念克卜勒帶來的卓越貢獻。科學家多特森(Jessie Dotson)如此評價克卜勒:「它總是達成我們要求的任務,有時候它甚至超乎我們的期待。克卜勒的發現讓我特別喜愛的一點是,它超乎我們貧乏的想像力。」

10年之前,人類以為太陽系是宇宙中難得宜居且存在生命之處,但是克卜勒太空望遠鏡(Kepler space telescope)打開人類的眼界,並得知了原來銀河系行星的數量遠超於恆星,過去科學家的假設和想像被完全推翻,重新塑造人類對於宇宙歷史與結構的理解。埃姆斯研究中心研究員索貝克(Charlie Sobeck)表示:「克卜勒告訴我,那裡有各式各樣的行星,真實的知識與我內心的想法是多麼地不同。」

2009年克卜勒太空望遠鏡發射升空。(取自NASA網站)
2009年克卜勒太空望遠鏡發射升空。(取自NASA網站)

銀河內有各式各樣的行星,包含宜居星球

太陽系外行星如此難找,主要是因為自身並不發光,掩藏在恆星光輝中,很難被準確觀測。天文學家主要倚賴「凌日光度法」(transit photometry),其原理是行星穿過母恆星時,母恆星的亮度會基於兩者的相對大小而微弱變暗,地球大小的行星「凌過」太陽大小的母恆星時,母恆星變暗程度僅約0.008%,因此探測設備需要「火眼金睛」才能看得清楚。

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