全球首富的太空大夢》搶攻宇宙觀光與衛星發射市場 亞馬遜貝佐斯全方位開拓太空事業

2018-08-04 20:21

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亞馬遜創辦人貝佐斯創建藍色起源公司,追逐太空大夢。(取自Blue Origin官網)

亞馬遜創辦人貝佐斯創建藍色起源公司,追逐太空大夢。(取自Blue Origin官網)

「我們的願景就是讓數以百萬計的地球居民能夠在太空生活及工作。而『新葛倫』重型火箭就是實現這一願景的關鍵一步。」
──貝佐斯2018年5月

全球首富、亞馬遜創辦人貝佐斯(Jeff Bezos)2000年創辦太空科技公司「藍色起源」(Blue Origin下文簡稱藍源),自此他秉持著該公司的拉丁文座右銘「循序漸進,勇往直前」(Gradatim Ferociter)在航太領域耕耘,一如他向來的經商之道。而今,為在激烈的太空競賽中脫穎而出,藍源正在加緊研發與生產,除了明年首推宇宙觀光團以外,期望能在2020年之前讓「新葛倫」(New Glenn)重型火箭順利升空。

砸大錢圓太空夢,明年首推宇宙觀光

貝佐斯今年4月被問及,太空事業與其他產業哪個重要,貝佐斯回應:「我相信從長遠的時間框架來看──我指的是好幾百年……太空探索公司藍源,是我從事的工作中最重要的一個。」

藍色起源(Blue Origin)研發的載客火箭「新謝帕德號」(New Shepard)。(取自Blue Origin官網)
藍色起源(Blue Origin)研發的載客火箭「新謝帕德號」(New Shepard)。(取自Blue Origin官網)

貝佐斯的口袋夠深,足以一步步支撐其探索太空的夢想,他每年賣出價值10億美元(約新台幣307億元)的亞馬遜股票,用於資助藍源,並期望能盡快讓太空科技商業化、實現太空觀光,最終目標是希望讓人類可至地球以外的地方工作、居住。

藍源的太空觀光計畫目前發展較為順利,預計明年要推出首次的太空旅遊團,載客火箭「新謝帕德號」(New Shepard)搭配6人座位的太空艙,每人收費高達20萬至30萬美元(約新台幣600萬至900萬元)。葛倫(John Glenn)與謝帕德(Alan Shepard)都是美國太空探險史上的傳奇先驅人物。

藍色起源「新謝帕德號」機艙內部的樣貌。(取自Blue Origin官網)
藍色起源「新謝帕德號」機艙內部的樣貌。(取自Blue Origin官網)

搶攻衛星發射市場,「新葛倫」重型火箭進度落後

但在發射衛星的領域上,藍源遇到了些麻煩。《路透》(Reuters)3日報導,藍源過去3年來已延攬數百名工程師,公司正在快速擴張,目前總雇員數超過1500名。知情的頂級客戶透露,該公司計劃在未來3年內,把員工數倍增至3000人。如此積極招兵買馬,主要是為了趕在2020年前完成測試、成功發射「新葛倫」重型火箭。

貝佐斯曾表示,「新葛倫」火箭將可送衛星進入繞行的地球同步軌道(GEO),也能載運太空艙、把人類送上太空,若研發成功,藍源將能藉著發射軍事與商業衛星,贏得豐厚的利潤。據悉,「新葛倫」火箭的第一階段推進器可回收再重複使用,這種做法將有助於降低火箭發射成本、提高發射頻率。

《路透》引述知情人士爆料,「新葛倫」的測試進度落後,可能無法如期在2020年前正式搭載衛星起飛,因為工程師團隊至今還未敲定火箭的設計細節,而且才剛開始打造模型組件,火箭模型完成後還必須經過一番精密的測試。據悉,藍源已向「新葛倫」火箭的首位客戶「歐洲通信衛星公司」(Eutelsat SA)坦承,有可能來不及在期限之前發射同步衛星,於是雙方修改合約,將年限延長至2022年。

對此,藍源公司不願多作回應,歐洲通信衛星公司副執行長勒羅伊(Yohann Leroy)僅表示對藍源有信心,能在2022年以前搭載衛星進入太空,就算無法如期,「相信時間也不會差太久的」。《路透》引述市場分析專家說法,「新葛倫」火箭只要在2020年結束前成功進行飛行測試,藍源公司就有如打了一劑強心針,足以抵禦其他太空科技同業的新火箭與產品所帶來的威脅。

藍源競爭對手:太空科技領航者SpaceX

在研製火箭、搭載衛星發射的太空領域上,藍源的競爭對手包含美國最大軍火供應商「洛克希德馬丁公司」(Lockheed Martin Corp)與波音公司(Boeing Co)合資組成的「聯合發射聯盟」(United Launch Alliance),以及飛機製造商「空中巴士」(Airbus)與引擎製造商「賽峰集團」(Safran)的合資公司,還有發展最旗鼓相當的SpaceX,且目前藍源的火箭開發進程、公司規模都落後於它,SpaceX的總雇員超過6000人。

SpaceX的創辦人、特斯拉(Tesla)執行長馬斯克(Elon Musk),有現實版「鋼鐵人」之稱,也是名雄心勃勃的太空領航者,其終極夢想甚至是殖民火星。SpaceX的「獵鷹9號」(Falcon 9)火箭已完成逾50次發射,還與美國國防部、太空總署(NASA)合作,獲取政府的合約與資源,研製太空船與發射系統,預計明年4月進行載人飛行測試,成為首家將美國太空人送上國際太空站的民間企業。

SpaceX執行長馬斯克,一生追求太空夢。(美聯社)
SpaceX執行長馬斯克,一生追求太空夢。(美聯社)

除此之外,SpaceX還擁有號稱「地表最強火箭」的獵鷹重型運載火箭(Falcon Heavy),該枚火箭今年2月在全球觀眾的矚目下,載著一輛特斯拉紅色跑車升空。之所以號稱地表最強,是因為SpaceX宣稱,獵鷹重型火箭的載重量遠超過目前的任何火箭,只要這枚火箭順利發射升空,太空科技同業之間的「重型火箭」競賽就結束了,因為獵鷹重型難以被超越。

SpaceX公司於今年2月成功發射現役最強火箭「重型獵鷹」(Falcon Heavy),將特斯拉敞篷車送上外太空。(Official SpaceX Photos@Flickr/Public Domain)
SpaceX公司於今年2月成功發射現役最強火箭「重型獵鷹」(Falcon Heavy),將特斯拉敞篷車送上外太空。(Official SpaceX Photos@Flickr/Public Domain)

衛星發射市場潛力大,藍源放手一搏搶食大餅

照目前的市場局勢來看,難道藍源公司的秘密武器「新葛倫」重型火箭正式問世後,無法與「獵鷹重型」競爭?航太情報公司「蒂爾集團」(Teal Group)的分析師凱瑟里斯(Marco Caceres)指出,未來發射衛星的需求會持續增加,藍源不必擔心市場完全被SpaceX獨占。他預估,2020年開始,每年平均會有800顆小型人造衛星發射升空,是過去年度總發射量的2倍,因此「如果新葛倫能在未來2年內做好準備,也許能夠抓住機會。」

藍源還有一項未來值得期待的新開發──「BE-4」火箭引擎。據悉,該公司目前正在研製的BE-4引擎擁有250噸的推力,性能在現有、研發中的所有引擎中出類拔萃。這款引擎不但用於藍源自家的火箭上,也將被「聯合發射聯盟」採用,作為該公司旗下「火神火箭」(Vulcan rocket)的推進器。

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