「瞄準三億公里外的甲子園投手丘」日本「隼鳥2號」成功降落小行星!探索太陽系生命起源

2019-02-22 09:55

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日本宇宙航空研究開發機構(JAXA)的探測器「隼鳥2號」。(美聯社)

日本宇宙航空研究開發機構(JAXA)的探測器「隼鳥2號」。(美聯社)

日本宇宙航空研究開發機構(JAXA)22日再度達成艱難任務,探測機「隼鳥2號」成功著陸距離地球約3億公里的小行星「龍宮」,開始採集地表的岩石樣本。由於「隼鳥2號」鎖定直徑6公尺的平坦區域降落,其面積與甲子園的投手丘相去不遠,《日本經濟新聞》稱,日本此次成功向全世界彰顯了「在小行星探測領域的存在感」。

小行星「龍宮」。(美聯社)
小行星「龍宮」。(美聯社)

「隼鳥2號」從日本時間21日下午1時15分開始,在距龍宮表面約20公里處開始下降,速度約每秒90公分。在距離「龍宮」表面約5公里處再次減速,在距地表500公尺時還會改為自動駕駛,緩慢靠近這個古老的小行星表面。

位於地球與火星之間的「龍宮」直徑僅900公尺左右、地表又布滿岩石,加上「隼鳥2號」兩側有寬6公尺的太陽能板,因此降落時只能鎖定一個地表相對平坦圓形區域。這個降落的精準度就相當於從3億公里外,操縱「隼鳥2號」降落在甲子園球場的投手丘上,而且最後一段路還是由「隼鳥2號」自己完成。

日本宇宙航空研究開發機構(JAXA)的成員正在聚精會神觀看「隼鳥2號」的狀況。(美聯社)
日本宇宙航空研究開發機構(JAXA)的成員正在聚精會神觀看「隼鳥2號」的狀況。(美聯社)

22日上午7點50分左右,JAXA控制室根據探測器傳回的少量數據研判,「隼鳥2號」應該已經降落成功。8時5分左右,「隼鳥2號」開始傳回「龍宮」表面的詳細資料,8時9分則成功射出擊碎岩石的彈丸,開始採集「龍宮」地表的物質。位於日本相模原市的JAXA控制室除了傳出陣陣歡呼聲、工作人員也忙著相互道賀。

《日本經濟新聞》稱,小行星「龍宮」距離地球3億公里,「隼鳥2號」光是抵達「龍宮」附近就花了3年半時間,連從地球下達指令,「隼鳥2號」也要花20分鐘才能接受執行。科學家表示,這顆小行星似乎保留了太陽系46億年前誕生時的狀態,被認為是太陽系的「時空膠囊」。科學家認為,「龍宮」地表的岩石或許可以檢測到有機物和水分,這將有助於檢證「小行星衝撞地球帶來有機物、促使生命誕生」的假說。

日媒報導,「隼鳥2號」登陸「龍宮」後,只會短暫停留採集岩石樣本,之後就馬上離開,回到待機的20公里上空。直到2019年底離開「龍宮」之前,「隼鳥2號」將會進行兩到三次的登陸嘗試,採集到的岩石樣本將在2020年帶回地球,讓科學家探究宇宙起源和生命誕生之謎。

 「隼鳥2號」是第一代「隼鳥」的後繼機型,「隼鳥」號2005年就曾成功登陸小行星「糸川」,並在2010年將微粒子帶回地球。 2014年12月,「隼鳥2號」從鹿兒島縣的種子島宇宙中心發射升空,去年6月終於到達「龍宮」附近。去年10月3日,「隼鳥2號」朝「龍宮」投放一台「小行星地表探測車」(MASCOT),初步搜集「龍宮」地表資料,直到今天(22日)才終於降落地表。《日經》報導,「隼鳥2號」這趟任務花費約289億日幣(約合新台幣80.4億)。

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