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只設計運作90天,卻長跑了15年!火星版瓦力「機會號」遇沙塵暴浩劫,NASA遺憾宣告:任務終了

2019-02-14 13:03

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NASA火星探測漫遊車「機會號」。(AP)

NASA火星探測漫遊車「機會號」。(AP)

美國國家航空暨太空總署(NASA)13日表示,火星探測漫遊車「機會號」8個月前遇上大規模沙塵暴,遮住陽光,導致「機會號」的太陽能電池停止充電,系統發生故障,NASA發射1000多個信號仍無法取得聯繫,因此宣布「機會號」任務終結。

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「機會號」(Rover Opportunity)最後一次傳出音訊是在去年6月10日。火星探測巡迴者號(MER)團隊的傅雷曼(Abigail Fraeman)表示,「機會號」遭遇到了火星上規模堪稱「歷史性」的沙塵暴,風暴捲起漫天飛沙掩蓋了天空和陽光,導致「機會號」的太陽能電池無法充電。NASA工程師竭盡所能地透過無線電渠道與「機會號」恢復聯繫,發射了上千次訊號都未果,工程師們12日抱持希望做最後一次嘗試,「機會號」還是「沉默」。

隔天,在加州帕薩迪納(Pasadena)市的NASA噴氣推進實驗室(Jet Propulsion Laboratory),科學任務處副主任澤布謙(Thomas Zurbuchen)以遺憾又感謝的心情宣布「機會號」任務終結,「我站在這裡,帶著深深的激賞與感謝,宣布機會號任務完成」,「這項研究與它所帶來的突破,改變了我們對地球的理解,也讓我們重新理解地球的鄰居火星和其他行星」。

NASA宣布火星探測漫遊車「機會號」任務終了。(AP)
NASA宣布火星探測漫遊車「機會號」任務終了,左起為科學任務處副主任澤布謙、NASA署長布萊登斯坦、噴氣推進實驗室主任瓦特金。(AP)

「跑」了將近15年的火星瓦力,讓人類了解火星曾有水

2004年1月,雙胞胎探測車「精神號」(Spirit)與「機會號」分別登陸於火星兩側並展開探索,原本科學家預估它們最多工作90天,在火星上行走1公里,不過兩者都展現了不屈不撓的毅力,「精神號」撐了7年才宣告「死亡」。

「機會號」於2004年1月25日登陸火星的老鷹撞擊坑(Eagle Crater),它的耐力、科學價值和壽命方面遠遠超出科學家預期,「跑」了將近15年,最終里程數超過45公里,才在一個名為毅力谷(Perseverance Valley)的地點停止運作。而且看看它的模樣,還真會讓人聯想起2008年的皮克斯動畫《瓦力》(WALL-E)。

這期間,體積只有高爾夫球車大小的「機會號」擴展了5次任務,成功分析土壤和岩石的樣本,並在登陸地點拍攝火星陸地全景照片,還有火星「塵捲風」(dust devil)在地表上肆虐的畫面。

其中最特別的是,它證實了火星古老地表存在過「水」。科學家發現,「機會號」挺進毅力谷的奮進隕石坑(Endeavour Crater)邊緣,回傳的照片中有一種外型和藍莓很像的球狀小石,那是水中常見的礦物質「赤鐵礦」,其形成證明了火星表面曾含有水分。這徹底顛覆人類對火星的看法,現在荒涼又寒冷的行星,過去可能是適宜孕育生命的星球。

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