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只設計運作90天,卻長跑了15年!火星版瓦力「機會號」遇沙塵暴浩劫,NASA遺憾宣告:任務終了

2019-02-14 13:03

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NASA火星探測漫遊車「機會號」。(AP)

NASA火星探測漫遊車「機會號」。(AP)

美國國家航空暨太空總署(NASA)13日表示,火星探測漫遊車「機會號」8個月前遇上大規模沙塵暴,遮住陽光,導致「機會號」的太陽能電池停止充電,系統發生故障,NASA發射1000多個信號仍無法取得聯繫,因此宣布「機會號」任務終結。

「機會號」(Rover Opportunity)最後一次傳出音訊是在去年6月10日。火星探測巡迴者號(MER)團隊的傅雷曼(Abigail Fraeman)表示,「機會號」遭遇到了火星上規模堪稱「歷史性」的沙塵暴,風暴捲起漫天飛沙掩蓋了天空和陽光,導致「機會號」的太陽能電池無法充電。NASA工程師竭盡所能地透過無線電渠道與「機會號」恢復聯繫,發射了上千次訊號都未果,工程師們12日抱持希望做最後一次嘗試,「機會號」還是「沉默」。

隔天,在加州帕薩迪納(Pasadena)市的NASA噴氣推進實驗室(Jet Propulsion Laboratory),科學任務處副主任澤布謙(Thomas Zurbuchen)以遺憾又感謝的心情宣布「機會號」任務終結,「我站在這裡,帶著深深的激賞與感謝,宣布機會號任務完成」,「這項研究與它所帶來的突破,改變了我們對地球的理解,也讓我們重新理解地球的鄰居火星和其他行星」。

NASA宣布火星探測漫遊車「機會號」任務終了。(AP)
NASA宣布火星探測漫遊車「機會號」任務終了,左起為科學任務處副主任澤布謙、NASA署長布萊登斯坦、噴氣推進實驗室主任瓦特金。(AP)

「跑」了將近15年的火星瓦力,讓人類了解火星曾有水

2004年1月,雙胞胎探測車「精神號」(Spirit)與「機會號」分別登陸於火星兩側並展開探索,原本科學家預估它們最多工作90天,在火星上行走1公里,不過兩者都展現了不屈不撓的毅力,「精神號」撐了7年才宣告「死亡」。

「機會號」於2004年1月25日登陸火星的老鷹撞擊坑(Eagle Crater),它的耐力、科學價值和壽命方面遠遠超出科學家預期,「跑」了將近15年,最終里程數超過45公里,才在一個名為毅力谷(Perseverance Valley)的地點停止運作。而且看看它的模樣,還真會讓人聯想起2008年的皮克斯動畫《瓦力》(WALL-E)。

這期間,體積只有高爾夫球車大小的「機會號」擴展了5次任務,成功分析土壤和岩石的樣本,並在登陸地點拍攝火星陸地全景照片,還有火星「塵捲風」(dust devil)在地表上肆虐的畫面。

其中最特別的是,它證實了火星古老地表存在過「水」。科學家發現,「機會號」挺進毅力谷的奮進隕石坑(Endeavour Crater)邊緣,回傳的照片中有一種外型和藍莓很像的球狀小石,那是水中常見的礦物質「赤鐵礦」,其形成證明了火星表面曾含有水分。這徹底顛覆人類對火星的看法,現在荒涼又寒冷的行星,過去可能是適宜孕育生命的星球。

NASA火星探測漫遊車「機會號」。(AP)
NASA火星探測漫遊車「機會號」。(AP)

「機會號」如何熬過15年?

《衛報》(The Guardian)報導,NASA噴射推進實驗室機會號項目主任卡拉斯(John Callas)表示,「機會號」在「非凡」的努力下完成了史詩般的旅程,並「大幅拓展我們對紅色星球的理解」。

卡拉斯解釋,「機會號」是如何撐過90天的預計運作期限,「我們預期空中落下的沙塵會累積、蓋住陽光,最終切斷電力」,「但我們沒想到,風會定期吹來,把沙塵吹開」,「這讓我們不僅熬過第一個冬季,還有在火星經歷的每個寒冬」。

NASA火星探測漫遊車「機會號」所拍攝的火星景象。(AP)
NASA火星探測漫遊車「機會號」所拍攝的火星奮進隕石坑景象。(AP)

「它永遠在那裡,就像一座紀念碑」

歐洲太空總署(ESA)與俄羅斯聯邦太空局(Roscosmos)合作的火星探測車「火星探測號」(ExoMars)負責人科茨(Andrew Coates)表示,NASA「機會號」及無人探測機「好奇號」(Curiosity)所獲得的成果,對於2020年即將展開的「火星探測號」任務意義重大,並且奠定了基礎。

談到「火星探測號」的任務內容,科茨表示:「下一步當然是進行鑽探並尋找生命跡象,這正是我們和火星探測號要做的事情。」目前火星上僅剩2012年降落的「好奇號」、2018年登陸的「洞察號」(InSight)火星探測器,不同於「機會號」、「洞察號」仰賴太陽能發電,好奇號靠著核能供給電源。

「機會號」長眠在它最後發出訊息的奮進隕石坑邊緣,NASA噴氣推進實驗室科學任務處副主任澤布謙表示:「它永遠在那裡,就像一座紀念碑或一艘沉船。」就像標明人類火星探險的成就到達何處的告示牌,也是指明未來探索方向的燈塔。

NASA宣布火星探測漫遊車「機會號」任務終了。(AP)
NASA宣布火星探測漫遊車「機會號」任務終了,左起為火星漫遊車任務首席科學家史奎爾斯(Steve Squyres)、噴氣推進實驗室科學家戈隆貝克(Matt Golombek)。(AP)

科學家不捨地道別:曾有淚水與擁抱,晚安機會號…

NASA去年8月設下宣布「機會號」死亡的45天期限,引發強烈抗議,同年10月,NASA將截止日期延至2019年1月以重新評估情況。12日晚間,與機會號做最後聯繫嘗試時,相關工作人員無不百感交集。

曾參與NASA噴射推進實驗室任務的亞利桑那州立大學火星研究中心主管哈里森(Tanya Harrison)推文寫道:「在噴射推進實驗室度過這一晚,看著最後一項指令發送給在#火星(#Mars)的機會號。曾有寂靜、淚水、擁抱,也有共同的回憶與歡笑。#謝謝機會號(#ThankYouOppy)。#晚安機會號(#GoodnightOppy)。」

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