錯過「上帝視角」》頭盔中有小水珠 英國太空人無緣太空漫步

2016-01-16 18:15

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英國太空人皮克。(美聯社)

英國太空人皮克。(美聯社)

15日,英國首位「正式」太空人皮克(Tim Peake)在登上國際太空站(ISS,International Space Station)的一個月後,執行最令人期待的艙外活動(EVA,Extravehicular Activity),皮克也將成為第一位在太空漫步的英國公民。他與另一名美國太空人的主要任務是維修國際太空站的太陽能板組件,雖然任務執行過程順利,但最後因為在皮克的頭盔發現小水滴,為了安全起見,太空漫步臨時喊卡,甚為可惜。

一個月前,英國太空人皮克與另外兩名太空人,分別為來自美國的柯帕拉(Timothy Kopra)和俄羅斯的馬連琴科(Yuri Malenchenko),一同搭著聯盟號TMA-19M太空船登上國際太空站。15日,皮克與柯帕拉共同執行艙外活動,時間長達六個半小時,主要目標是修復一個負責傳送太陽能電力的零件。

歐洲太空總署(ESA,European Space Agency)表示,「修理零件相對來說比較簡單」,因為只有一個螺絲釘拴著;但困難的是,零件更換好後,太空人暫時無法回到太空站內,所以必須在新的太空碼頭(docking port)上自己拉纜線、重建閥門;也因此這份任務特別需要事前計畫及協力合作。

在準備太空漫步前,皮克被同伴柯帕拉發現頭盔中有一滴「小小的水珠」,儘管美國航太總署(NASA)表示「情況並不緊急」,但飛行領航員(flight director)還是先取消太空漫步。雖然沒能成功太空漫步,但兩位太空人已順利完成更換部分國際太空站的零件,歐洲太空總署則表示,兩名太空人會整理好手頭上的工作在迅速回到氣閘艙(airlock)。

「對大多數的太空人來說,艙外活動就像是追尋聖杯,那是你成為太空人後最想做的一件事,」曾創下41小時太空漫步紀錄的太空人塞勒斯(Piers Sellers)表示,「從太空船或是太空站看地球,就像隔著玻璃看水族箱;在艙外時,你就像在水族箱裡。兩側的視線因為頭罩而看不到盡頭,加上以每秒五哩的速度轉動,每個方向的視野都盡收眼底,有人稱這作『上帝視角』(God’s eye view)。」

在執行艙外活動任務的前一晚,皮克在部落格寫下興奮的心情,表示「很期待到外面走走("popping outside")」。兩人在出任務前都必須養精蓄銳,因為隔天的艙外活動需要大量的專注力以及精力;離開了太空船,只要一個不注意被太空中的微粒物擊中都有可能發生危險,或是太空衣破損也會導致嚴重後果。

離開太空船前,太空人也需要細心檢查身上的太空衣以及裝備是否狀態良好。再穿上太空衣前,太空人還要完成一些醫療手續並穿上一件特殊的「長內衣」(LCVG,Liquid Cooling and Ventilation Garment),這是由一系列的尼龍及彈性人造纖維和塑膠管交織而成,從太空穿梭機送出的冷水經過管子,會帶走太空人的過多的熱,以達到降溫的效果。雖然穿上太空衣大概只需20分鐘,檢查卻萬萬不可少,因此要離開太空船前,太空人會幫對方作一次「全身性檢查」,也就是在這時候,太空人科帕拉發現皮克頭盔中的小小水珠。

離開了太空船,任何一點小事都足以造成重大的後果,所以事前的訓練更顯得重要。「我們利用實境虛擬(virtual reality)來模擬執行任務,並練習應對離開太空站後,萬一發生最糟糕情形時要怎麼處理。」但絕大多數的訓練都是在游泳池中,練習在無重力環境下的太空漫步。太空人必須練習如何在無重力環境下,穿著太空衣行動以及操作工具,太空人塞勒斯表示,「艙外活動困難的地方在於,太空衣特別是手套,容易限制行動,」「我有朋友形容,這就像一邊從無止盡的高樓墜落,同時還戴著烘焙手套修理手表。」

三名太空人預計在國際太空站待六個月,這麼長的時間裡,太空人除了任務外,還會做些甚麼呢?太空人皮克在個人推特上透漏,他要在外太空看星際大戰最新電影-《星際大戰:原力覺醒》;除此之外,皮克也表示想效法加拿大太空人哈德菲爾(Chris Hadfield),利用社群媒體分享他在外太空的生活經驗,讓教育中有點娛樂。

「我會盡量找樂子,做些有趣的實驗,」皮克表示,他可能會透過收音機跟英國學生們說說話、上傳照片到推特、分享影片到YouTube,「我想透過這個機會,讓大家一起參與到這次任務過程。」

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