2019星際傳奇》從65億公里外傳回的喜訊:NASA「新視野號」成功飛掠小行星「終極遠境」!

2019-01-02 15:00

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2019年1月1日,美國航空暨太空總署(NASA)「新視野號」太空船成功飛掠小行星「終極遠境」,計畫首席科學家史騰與孩童同樂。(AP)

2019年1月1日,美國航空暨太空總署(NASA)「新視野號」太空船成功飛掠小行星「終極遠境」,計畫首席科學家史騰與孩童同樂。(AP)

2019新年初始,天文界迎來喜訊。美國航空暨太空總署「新視野號」探測太空船飛掠冥王星後,歷時逾3年半,於1日成功飛掠並探測距離65億公里的小行星「終極遠境」,創下人類史上「無人太空船」探測距離地球最遙遠星體的紀錄,新視野號1日將「報平安」的訊號傳回NASA實驗室,證實任務成功,令現場科學家欣喜若狂。

飛掠終極遠境 比飛掠冥王星難度更高

美國航太總署(NASA)所屬的「新視野號」(New Horizons)太空船,於美東時間1日凌晨12時33分(台灣時間1日下午1時33分)飛掠位於太陽系的柯伊伯帶(Kuiper Belt)內,正式名稱為「2014 MU69」的「終極遠境」(Ultima Thule)小行星,以每秒14公里(每小時50400公里)的高速掠過終極遠境,距離終極遠境最近僅3500公里。

終極遠境於2014年6月26日由哈伯太空望遠鏡(Hubble Space Telescope)發現,科學家預估,終極遠境可能與其他柯伊伯帶的星體一樣,由許多冰塊、塵土以及較大的岩石碎片組成。但由於終極遠境距離地球更遠,體積更小,飛掠計畫難度更高,計畫執行主任包曼(Alice Bowman)表示,她這次比2015年新視野號飛掠矮行星「冥王星」時更加緊張。

新視野號向地球「報平安」 實驗室爆掌聲

主導飛掠計畫的約翰霍普金斯大學(Johns Hopkins University)應用物理實驗室,為了讓新視野號專心飛掠、蒐集終極遠境的資料,暫時於去年12月31日下午與1日上午,切斷實驗室與新視野號的聯繫。再加上從終極遠境附近傳訊號回地球,就需要6小時08分,實驗室直到美東時間1日上午10時30分(台灣時間1日下午11時30分),才收到新視野號從終極遠境附近傳來的訊號,證實新視野號安然無恙。包曼看到顯示新視野號正常的綠燈信號後,鬆一口氣:「我們有個健康的太空船。」稍後她在掌聲中宣布:「我們再度辦到了。」

2019年1月1日,美國航空暨太空總署(NASA)「新視野號」太空船成功飛掠小行星「終極遠境」,計畫首席科學家史騰(中)與同仁慶賀。(AP)
2019年1月1日,美國航空暨太空總署(NASA)「新視野號」太空船成功飛掠小行星「終極遠境」,計畫首席科學家史騰(中)與同仁慶賀。(AP)

包曼指出:「我們剛完成史上最遙遠的飛掠。科學將協助我們了解我們太陽系的起源。」科學家期待能藉由探測終極遠境,找尋46億年前太陽系剛形成時的訊息。計畫首席科學家、美國西南研究院(Southwest Research Institute)的史騰(Alan Stern)則開心地說道:「我不知道你們所有人怎麼想,不過我目前真的很喜歡2019年。我在這裡向各位宣布,昨晚美國的太空船新視野號,執行人類史上最遠的探索行動,而且做得如此壯觀。」

2019年1月1日,美國航空暨太空總署(NASA)「新視野號」太空船成功飛掠小行星「終極遠境」,計畫首席科學家史騰(左)與計畫執行包曼(右)擊掌。(AP)
2019年1月1日,美國航空暨太空總署(NASA)「新視野號」太空船成功飛掠小行星「終極遠境」,計畫首席科學家史騰(左)與計畫執行包曼(右)擊掌。(AP)

終極遠境形狀仍難判定 科學家需更多資料

科學家目前仍需更多資料,才能判讀終極遠境的長相。根據新視野號傳回的初步影像,終極遠境約為32公里長,16公里寬的星體,而且會自轉,但科學家不確定終極遠境的自轉速度。

美國航空暨太空總署「新視野號」(New Horizons)造訪「終極遠境」(Ultima Thule),初步拍下終極遠境的相片。(約翰霍普金斯大學應用物理實驗室)
美國航空暨太空總署「新視野號」(New Horizons)造訪「終極遠境」(Ultima Thule),初步拍下終極遠境的相片。(約翰霍普金斯大學應用物理實驗室)

對於終極遠境的形狀,科學家也有兩種解釋,一種是有兩個圓形凸出部組成的一個物體,有如旋轉的保齡球瓶,或是還在殼裡的花生,也有可能是兩個物體出奇地接近,並與對方一同旋轉。科學家認為,終極遠境由一個物體組成的可能性較大,需要等到2日更清楚的相片,才能夠了解終極遠境的樣貌。然而最接近終極遠境的彩色相片,必須要等到2月才會傳到NASA。這些相片將會揭露終極遠境是否有環、衛星,或是在暗紅的表面上有隕石坑。

美國航空暨太空總署(NASA)「新視野號」(New Horizons)太空船探測小行星「終極遠境」(Ultima Thule)的示意圖。(NASA)
美國航空暨太空總署(NASA)「新視野號」(New Horizons)太空船探測小行星「終極遠境」(Ultima Thule)的示意圖。(NASA)

12年推銷、5年打造 新視野號探索是「遲來的喜悅」

新視野號2006年1月19日發射升空,2015年7月14日從冥王星旁邊飛掠,成為人類史上第一個探測冥王星的太空船。史騰向記者指出,他花了12年推銷這項計畫,5年打造新視野號,太空船花了9年才飛越冥王星,「這項任務始終是遲來的喜悅。」

2019年1月1日,美國航空暨太空總署(NASA)「新視野號」太空船成功飛掠小行星「終極遠境」,在場民眾歡欣鼓舞。(AP)
2019年1月1日,美國航空暨太空總署(NASA)「新視野號」太空船成功飛掠小行星「終極遠境」,在場民眾歡欣鼓舞。(AP)

目前這項計畫已投入8億美元(新台幣248億元),新視野號飛掠終極遠境之後,預計於2020年代,再執行飛掠其他星體的任務,包曼說:「那艘太空船上有我們一點一滴的心力,就算我們在地球消逝許久,它仍會持續探索。」

美國太空暨航空總署(NASA)「新視野號」(New Horizons)太空船的運行路徑。(AP)
美國太空暨航空總署(NASA)「新視野號」(New Horizons)太空船的運行路徑。(AP)


 

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