【Gene思書齋】分秒必爭的全球物流網如何運作?《超負荷時代》一窺背後秘辛

2018-03-25 16:30

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美國沃爾瑪超市內的購物景象(AP)

美國沃爾瑪超市內的購物景象(AP)

我不知道衛生紙居然都要瘋狂搶購和囤積,因為我從不真的相信台灣霉體,直到兩週前去超市仍見識到空蕩蕩的架子,然後今天有不少品牌仍缺貨。 

台灣幾乎完全不生產紙漿,所以完全受國際市場價格波動影響。甭說是衛生紙,台灣所有原物料都要從千里迢迢的產地進口。台灣當然也出口不少東西來換取大量物資,這就是國際貿易的好處。即使一個國家或地區能生產的東西有限,只要能整合入全球貿易體系裡,就能消費極為多樣的商品。 

衛生紙可能算是簡單了,其紙漿和包裝衛生紙的塑膠袋,也要千里迢迢而來,更甭提像手機和筆電需要成千上萬零件才組成的,就會出現原料從A地運往B地加工再運往C地製造再轉到D地組合然後成品買回A、B、C地再加上E至Z地銷售,這其實已是過度簡化到不現實了。一台iPhone所有零件要經歷80萬公里的里程才能製造出來。

而選擇極為複多的商品,在網路上的選擇實在太多太方便了,而且有很多商品在下單後,24小時內就會到貨,在天龍國早上下單下午送達甚至是常態。這讓我已經無法正常逛街了,除了生鮮要去超市買,還有逛書店能看書,以及要試穿而不便上網買的衣服,我已經完全無法逛實體商店包括百貨公司,因為在實體商店內,我只要無法看到像網路上那樣繁多的選擇和在不同商家間比價,我就會感到無法焦慮到冒冷汗和呼呼急促。 

還好不逛街也不算病,所以也不需治療⋯哦不對⋯要上網狂買東西來治療⋯⋯可以大量貨物如何在島內由一家又一家快遞公司從倉庫運送至各島各地,靠的是非常複雜的物流系統。沃爾瑪能維持低價,其中一個原因是能維持高效的貨運系統。亞馬遜網路商店能在美國稱霸,也就是因為有管理良好的物流系統,甚至還開放給線上商家使用。

在我們這個便利到太超過的年代,要維繫這個分秒必爭的全球龐大物流網,背後要有多少創新?有多少人力在專業分工體系中各司其職?普利茲獎得主的記者與十四本書的作者艾德華.休姆斯(Edward Humes)也感到十分好奇,於是作了許多功課,寫了這本好書《超負荷時代:即將崩潰的流通世界》(DOOR to DOOR: The Magnificent, Maddening, Mysterious World of Transportation)。 

休姆斯住美國加州洛杉磯。跟美國很熟的人都知道簡稱LA的洛杉磯是個很奇葩的城市,一般上說住在LA不見得是住在洛杉磯市,而是指由好幾個大大小小城市組成的洛杉磯郡。LA幾乎沒有市中心可言,是個很分散的城市,公共交通也不方便,因此基本代步工具就是汽車,而且一人一輛車上路是常態。 

有大學同學剛去那裡,想從住的地方去買東西,因為沒車而且才幾公里就走路過去,走沒多久就遇上社區鄰居報的警,原來在LA不開車走路是很能讓人起疑的Orz 美國人已經很愛車了,可是LA人就是無車不歡,結果是天天高速公路都塞滿汽車而成了大型停車場。事實上,一輛汽車大部分的時間就是停在停車場,而停車場也要佔去城市不少面積。原本一條最繁忙的高速公路封路會以為是交通惡夢,結果反而讓LA居民認識到他們對汽車的依賴有多可笑。 

因為美國人實在太常開車上路了,以至於汽車在美國每個月奪走三千條人命,一年的數量就超過這十多年來在伊拉克、阿富汗等地戰爭奪走的美國人命。休姆斯在《超負荷時代》指出,美國每年會發生數百萬起交通事故,但幾乎沒有一起事故屬於「意外」,因為主要都是因為駕駛人的分心。而解決這問題最好的方式可能不是教導人類不分心,因為那幾乎是不可能的任務,而是利用自動駕駛!只不過這週就有UBER自動駕駛汽車撞死路人的意外,看來仍有許多技術困難有待突破。 

《超負荷時代》也介紹了美國最繁忙的港口與最大的快遞公司,用一個又一個生動有趣的故事述說把人及商品從一地送往一地的龐大複雜網路,可讀性極高。不過《超負荷時代》有個小缺點,就是要談的東西太雜了,畢竟人開車和貨運是很不同的,放在一起談有點怪怪的,而且會失焦。 

不過瑕不掩瑜,《超負荷時代》還是由休姆斯的旺盛好奇心讓我們探索了一個很重要但我們無法輕易見識到的有趣流通世界! 

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