凍不死、壓不扁 地球上最強悍的動物:水熊蟲

2014-03-22 17:25

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身型渺小、生存能力高強的水熊蟲。(取自網路)

身型渺小、生存能力高強的水熊蟲。(取自網路)

1933年2月,紐約有個酒鬼街友麥克.馬洛伊(Mike Malloy)被5個朋友謀財害命,過程大費周章,兇手讓馬洛伊無限量飲酒、喝下工業用酒精、吃下有毒且混有碎玻璃的三明治、把他丟在攝氏零下25度的雪地並大量澆水、開計程車撞他,但馬洛伊就是不死。

最後兇手索性直接幫馬洛伊「插管」灌一氧化碳,這才讓他斷氣,拿到3500美元保險金。馬洛伊則從此在美國犯罪史上留名:「殺不死的麥克」(Mike the Durable)。

這位「殺不死的麥克」雖然生命韌性驚人,但是與一種身長不超過1公釐的渺小生物相比,卻是小巫見大巫。這種生物名叫「緩步動物」(Tardigrades),俗稱「水熊蟲」(water bear),牠的「隱生」(cryptobiosis,在惡劣環境中暫停新陳代謝)功力已臻化境,打遍生物界無敵手。

「緩步動物」(Tardigrades),俗稱「水熊蟲」(water bear)(取自網路)
「緩步動物」(Tardigrades),俗稱「水熊蟲」(water bear)(取自網路)

水熊蟲到底多厲害?牠可以忍受攝氏150度的高溫與零下272度的低溫,後者會讓絕大部分氣體化為液體,液體化為固體;牠可以承受的壓力是地球最深海床的6倍;牠可以在真空中生存至少10天(人類只能活幾分鐘);遇到苦旱,牠可以將體內含水量縮減到只剩3%,而且撐上10年,遇水即發。還有,牠對輻射線照射也沒在怕。

據《WIRED》雜誌報導,生物學界對水熊蟲不僅歎為觀止,而且視之為研究瑰寶,期望牠會帶來可與果蠅(遺傳學發展史上最重要的研究對象)相比擬的貢獻。水熊蟲雖然天不怕地不怕,但是過去不容易在實驗室大量繁殖,如今這道技術門檻已然突破。

「緩步動物」(Tardigrades),俗稱「水熊蟲」(water bear)(取自網路)
「緩步動物」(Tardigrades),俗稱「水熊蟲」(water bear)(取自網路)

水熊蟲體積小,可以大量儲存;生殖周期短;基因體不超過800個mbp(megabase pairs,百萬鹼基對),容易分析。還有,水熊蟲的模樣要比果蠅可愛多了。

北卡羅萊納州大學教堂山分校(University of North Carolina at Chapel Hill)研究員布斯比(Thomas Boothby)正在探討水熊蟲如何在室溫狀態下維持脫水狀態,希望研發出可以用於疫苗保存的技術,大幅降低疫苗冷藏儲存與運送的成本。

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