澳洲超萌袋熊成野火「英雄」!牠的地洞收容許多小動物,是遠離火場的安全避難所

2020-01-16 17:22

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袋熊(Wombat)是澳洲特有的有袋類動物,長相可愛、深受歡迎。(JJ Harrison@Wikipedia/CC BY-SA 3.0)

袋熊(Wombat)是澳洲特有的有袋類動物,長相可愛、深受歡迎。(JJ Harrison@Wikipedia/CC BY-SA 3.0)

圓滾滾的身軀,加上溫馴脾氣,澳洲特有的袋熊一直飽受當地人喜愛,近來牠又多了一個被動保人士誇讚的事蹟──牠是森林大火的「英雄」,牠所挖的地道成為其他動物逃離烈火的避難所。但也有報導誇大稱,袋熊相當英勇地「帶領」其他動物,往牠家避難,對此澳洲獨立媒體「對話」15日指出,「帶領避難」的說法並不完全屬實。

「對話」(Conversation)表示,袋熊不會在野火現場勇敢衝向無助的動物,把牠們帶到安全地點,但是袋熊確實會在無意間以其他方式幫助動物,袋熊天性善於挖掘地道藏身,袋熊地道(Wombat warrens)系統龐大又復雜,收容許多躲避火場高溫的小動物,使袋熊在無意間成為了英雄。

擁有超多「房地產」的袋熊

袋熊一生不會只挖1條地道,牠平時習慣挖有很多洞穴與通道,這範圍內都是牠的家,一隻袋熊至少擁有14種不同的洞穴,棲地範圍達到172公頃,等於6.6個大安森林公園。袋熊地道能聯通好幾個地下洞穴通道,以毛鼻袋熊(southern hairy-nosed wombat)的地道為例,牠們所生存的地道可以有28個入口,近90公尺長。

通常,袋熊在一個洞穴只會睡幾個晚上,然後又搬到另一個洞穴,因此牠的棲息範圍可能會有許多「空房子」,而廢棄的洞穴在某些地區很常見,這意味著,其他小動物只要運氣好、闖對洞穴,基本上不會與袋熊共享洞穴。此外地洞冬暖夏涼,日夜溫差不到1℃,不像地表溫差那麼大,地洞提供了重要的火場緩沖作用,因此不難理解為什麼其他物種想進入這個安全天堂。

小動物爭相到袋熊的家作客

袋熊地道不是只有在火災發生時,才成為小動物之間的熱門景點。根據一項2015年的研究,科學家在34處毛鼻袋熊地道安裝攝影機,意外地發現,原來許多物種平時就愛闖進袋熊家裡作客,像是小藍企鵝(little penguins)、岩袋鼠(rock wallaby)、草原袋鼠(Bettongs)、爬行動物「石龍子」(skinks)與鳥類。

該研究8週紀錄顯示,小藍企鵝闖入27遍,黑足岩袋鼠(black-footed rock-wallaby)使用洞穴的次數則高達近2000次,比主人袋熊進出洞穴的次數還多。研究也觀察到,這些物種闖進洞穴,多半是為了避開猛禽追捕。除了袋熊之外,兔耳袋狸(bilbies)及草原袋鼠的地道也常有動物闖入,澳洲彈鼠(Hopping mice)、針鼴(echidnas)、鳴叫守宮(Barking gecko)等都是常客。

外表萌不代表好欺負!惹到袋熊的下場,可能是慘死地道

袋熊平時不願與其他袋熊共享洞穴,只有當一處棲息地的袋熊密度太高,才會肯共享洞穴。勇於保護巢穴也是牠們的天性,對入侵者具有攻擊性。如果小動物運氣不好,闖進袋熊棲息的洞穴,會發生什麼事?袋熊一般行動得很慢,不過若遇上危險,牠的潛能就會被激發,可以在90秒內以時速40公里的速度逃走。

當在洞穴裡受到攻擊時,袋熊也會發揮巨大的抵抗力,破壞地底隧道,令掠食者被土壤掩埋窒息。研究袋熊的學者崔葛斯(Barbara Triggs)在專書《袋熊》中指出,她曾見過發狂的袋熊在穴道裡猛追狐狸,穴道裡甚至埋有被壓碎的野狗、狐狸頭顱。

從火災倖存只是第一步,袋熊和牠的房客還面臨許多挑戰

澳洲野火延燒多月,造成至少24人死亡,近5億動物喪命。(AP)
澳洲野火延燒多月,造成至少24人死亡,近5億動物喪命。(AP)

現有證據已足夠表明,袋熊很可能在火災中為其他野生動植物提供重要庇護。若只有些許物種使用袋熊洞穴,只要不構成威脅,袋熊也許還不會注意到,或根本不在乎擅闖空屋者。但對於大火期間袋熊洞穴中可能發生的事情,還需要進行更多的研究才能釐清。

澳洲迄今已有超過3個台灣面積(1120萬公頃)的土地付之一炬,當地豐富多元的動植物生態也大受衝擊,動物燒傷哀號的模樣令世人心碎,葬身火窟的動物總數估計更高達10億。倖存只是活下來的第一步,袋熊和牠的房客在大火過後面臨更多挑戰,要避免肆無忌憚的掠食者,也要在食物稀缺的環境中謀生。

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