人類找到太空新家園?NASA公布重大發現:一顆宜居的「超級地球」就在31光年之外!

2019-08-03 21:54

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NASA最新發現,地球31光年外的某處,有一顆名為「GJ 357 d」的「超級地球」或許能孕育生命。(取自NASA官網)

NASA最新發現,地球31光年外的某處,有一顆名為「GJ 357 d」的「超級地球」或許能孕育生命。(取自NASA官網)

美國航太總署(NASA)系外行星探測器「黛絲」一項史無前例的新發現,或許能協助人類在外太空找到適合居住的新家園。《天文與天體物理學》期刊7月31日發表的報告顯示,地球31光年外的某處,有一顆名為「GJ 357 d」的「超級地球」或許能孕育生命。科學家表示,它剛好落在宜居帶內,若存在稠密大氣層,表面就可能留存液態水,「具有類似於地球的宜居條件」。

黛絲在31光年外的驚喜發現

NASA去年4月發射的太陽系外行星探測器「凌日太陽系外行星勘測衛星」(Transiting Exoplanet Survey Satellite),又稱「黛絲」(TESS),利用4具相機掃瞄20萬顆鄰近太陽的明亮恆星,確認是否有行星圍繞這些恆星公轉。服役了一年多,「黛絲」為人類帶來重要探索成果,發現31光年(293兆公里)之外的「長蛇座」(Hydra)中,紅矮星「GJ 357」周圍有可能存在宜居星球。

美國航太總署(NASA)太陽系外行星探測器「黛絲」(TESS)(AP)
美國航太總署(NASA)太陽系外行星探測器「黛絲」(TESS)(AP)

紅矮星是一種體積較小、溫度較低的恆星,但壽命可能長達數百億年,「GJ 357」的直徑及質量均小於太陽的1/3,熱度也僅有太陽的40%。科學家發現有3顆行星──GJ 357 b、GJ 357 c、GJ 357 d──圍繞著「GJ 357」運行,其中GJ 357 d位於距離母恆星不太近(否則過熱)也不太遠(否則過冷)的宜居帶(habitable zone),地表有可能存在液態水,有望成為蘊育生命的搖籃。

只要有夠厚的大氣層,GJ 357 d就能維持生命

「GJ 357 d」的體積可能為地球的2倍,質量則為6.1倍,是一顆不折不扣的「超級地球」(super-Earth)。論文共同作者、德國「馬克斯‧普朗克無線電天文學研究所」(Max Planck Institute for Radio Astronomy)天文學家柯薩考斯基(Diana Kossakowski)說明:「GJ 357 d位於母恆星宜居帶的邊緣,它所接收的熱能量,約等於火星接收的太陽能量。」

「GJ 357 d」與母恆星的距離,約等於地日距離的1/5,公轉周期為55.7天,平均溫度為攝氏零下53度,如果有大氣層的話,它的平均氣溫還會再更高。大氣層對於行星具有保暖作用,溫室氣體能吸收熱輻射,產生溫室效應。柯薩考斯基指出:「我們未來的研究方向是要判定GJ 357 d有沒有稠密的大氣層,能吸收足夠的恆星熱量,在地表產生液態水。」此外科學家也尚未確定「GJ 357 d」是否像地球一樣主要由岩石組成。

美國康乃爾大學卡爾薩根研究所(Carl Sagan Institute at Cornell)副教授卡特尼哥(Lisa Kaltenegger)表達喜悅之情:「這實在是太振奮人心了,人類第一次在宇宙鄰近區域找到能夠孕育生命的超級地球。只要有夠厚的大氣層,GJ 357 d就可以像地球一樣保有地表的液態水,然後我們就可以用即將出產的天文望遠鏡尋找生命跡象。」

不是太熱,就是太冷!b、c都淘汰

「GJ 357 b」與母恆星相隔太近,是水星(太陽系最靠近太陽的行星)與太陽距離的1/11,科學家估計其平均氣溫為攝氏254度,只需3.9天就能完成一次公轉。論文的共同作者、西班牙加納利群島天文物理研究所(Canary Islands Institute of Astrophysics)學者帕萊(Enric Pallé)指出:「我們形容GJ 357 b為一顆『熱地球』,雖然肯定它無法住人,但它是迄今所知,距離我們第三近的系外行星。」

在上述兩著之間的「GJ 357 c」則比地球還要大3.4倍,公轉周期為9.1天,平均氣溫為攝氏126度。領導論文研究的加納利群島天文物理研究所學者陸克(Rafael Luque)表示:「天文台多年來的觀測都沒看到這些藏住的星球,幸好黛絲替我們指明了一顆有趣的恆星,讓我們發現它們。」

NASA最新發現,地球31光年外的某處,有一顆名為「GJ 357 d」的「超級地球」或許能孕育生命。(取自NASA官網)
NASA最新發現,地球31光年外的某處,有一顆名為「GJ 357 d」的「超級地球」或許能孕育生命。(取自NASA官網)

 

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