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地表最強太空推進器 NASA測試成功

2015-03-12 21:40

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11日,號稱美國太空任務史上最強推進器的SLS在美國猶他州測試成功,由於SLS推進器專為火星任務所打造,這次的測試成功代表了NASA火星任務又向前邁進了一大步,但論者認為用完一次即丟的SLS推進器實在不符經濟效益,呼籲開放民間企業合作參與火星任務,降低昂貴的任務成本。

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「太空發射系統」(Space Launch System, SLS)
 

從太空梭時代大躍進

美國航太總署(NASA)11日對於火星任務中扮演重要角色的火箭推進器進行測試,這2具推進器高度達54公尺,比自由女神像還高,推進器與其中4具RS-25火箭引擎共同組成「太空發射系統」(Space Launch System, SLS),SLS測試時間維持了2分鐘,同時維持在攝氏32度的溫度下運作,所有相關試飛數據都將成為2016年第2次測試的參考。

SLS推進器11日進行測試。(美聯社)
 

SLS的指揮中心位於美國阿拉巴馬州,指揮官普里斯克斯(Alex Priskos)在測試結束後指出,這是個了不起的測試,「結果很棒」,幾近完美。在NASA的火星任務計畫中,獵戶座(Orion)太空船將於2017年正式試飛,兩具SLS推進器將搭載70噸重的燃料,據悉,如果要將獵戶坐成功送達火星,至少需要143噸重的燃料。

SLS推進器11日進行測試,圍觀民眾紛紛拍照留影。(美聯社)
SLS推進器11日進行測試,現場民眾紛紛拍照留影。(美聯社)

若SLS推進系統於2017年試飛成功,獵戶座太空船將按計畫於2018年往返月球,2021年,搭載太空人的獵戶座太空船將進行為期10天的月球任務,這2次的飛行任務乃2030年火星任務的重要基礎,NASA指出,SLS推進器具有「前所未有的推進能力」。

延伸閱讀:《美國啟動火星計畫 首次試飛「近乎完美」

民間企業帶動雙贏

SLS推進系統其實以太空梭時代的土星5號(Saturn V)推進系統與技術為基礎,不過所受到的預算杯葛程度卻是天壤之別。

太空梭時代恰巧在美國與前蘇聯進行太空競賽的時期,美國國會對於太空梭計畫的預算大力支持,但在太空梭計畫於2011年正式走入歷史後,NASA的太空計畫面臨來自國會的阻力。

 

由於火星計畫存在的不確定性高,加上SLS推進器原本設計用來於2020年載人任務中往返於月球與地球,從布希政府時期即已著手進行,歐巴馬於2010年喊卡,SLS推進器計劃後在美國參議院中起死回生,因此,SLS推進器系統也被戲稱為「參議院推進系統(Senate Launch System, SLS)」。

所幸,今年1月國會已批准SLS所需的17億美元(約台幣510億元)研發預算,比當出所提的3億2000萬美元(約台幣96億元)還高出許多,今年NASA的整年度預算為180億美元(約台幣5400億元)。

也因此,如此高昂研發經費的SLS僅能使用一次的特性,飽受美國輿論批評,有論者認為,馬斯克(Elon Musk)的SpaceX公司所使用的獵鷹號火箭(Falcon rocket)具有重覆回收使用的特性,不但環保,也省下不少經費,以NASA計畫取得22具RS-25引擎來看,所費不貲,「開放民間參與火星計畫,才能創造政府與民間的雙贏。」

延伸閱讀:《美國「太空計程車」計劃 波音、SpaceX出線

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