抗老新發現!與世隔絕的阿米希人有突變基因 壽命比常人多10年

2017-11-17 07:10

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隨著醫療科技愈來愈發達,人類平均壽命不斷延長,但仍要面對的卻是器官老化、身體機能衰竭的問題,如何延遲老化成為醫學界一直試圖解開的謎團,而近日醫學界有了重大發現,科學家在美國印第安納州中的阿米希人身上發現突變基因,此種基因能夠減緩細胞老化的速度,並能抵抗心臟病、痴呆、糖尿病等老化疾病。科學家對新發現抱持著樂觀態度,期望未來研發的藥物能夠延緩老化,長命百歲可能不再是夢。

與世隔絕的阿米希人擁有抗老關鍵因子

阿米希人(Amish)是基督教的一支教派,他們因為拒絕使用現代科技、與世隔絕的生活風格聞名,至今仍過著點油燈、駕馬車、沒有電力與網路的簡樸生活。他們不與現代社會同流並非因為視現代文明為邪惡,而是認為這些新事物會讓生活變得複雜。阿米希人十分注重家族與社區的和平共處,以及弟兄姊妹間的友愛親近,且不參與政治,認為團體共和的精神比個人利益、物質享受更為重要。

近日,位於美國芝加哥(Chicago)的西北大學(Northwestern University)科學家發現,在印第安納州(Indiana)西北城鎮伯恩(Berne)生活超過百年的阿米希族群中,有部分阿米希人擁有突變基因,這些人的新陳代謝速度較快,且罹患糖尿病的機率較低,壽命最長可活到85歲,與沒有突變基因的人相比,整整可多活10年。

突變基因抑制細胞凋亡

西北大學研究團隊在阿米許社區裡的177人當中,發現43人帶有突變的「Serpine1」基因。正常的「Serpine1」基因會促使產生抗血栓溶解蛋白質「PAI-1」,這種蛋白質雖然能清除沉積於血管中的凝塊,但同時也會催化細胞衰老,最後凋亡;而人在年老時細胞會逐漸失去修護能力,衰老的細胞會在身體組織中不斷堆積,科學家強烈認為,這是人體開始老化的關鍵因素。

研究團隊在美國期刊《科學進展》(Science Advances)中刊出的報告指出,這些擁有突變「Serpine1」基因的阿米希人,與一般人相比,血液中只有50%的「PAI-1」蛋白質,且他們體內的老化關鍵因子「端粒」(Telomere)長度也比一般人的長。端粒是染色體末端的蛋白質質帽蓋,能夠保護染色體的完整性,每當細胞分裂一次,端粒就會縮短一小截,直到消耗殆盡,細胞就會啟動凋亡機制,人也走向生命終點。換句話說,從端粒的長度就能研判一個人的所剩的壽命長短,而帶有突變「Serpine1」基因的阿米希人的端粒較長,老化速度也較為緩慢。

研究團隊中的醫學教授馮恩(Douglas Vaughan)對這項醫學界的重大發現表示:「這是十分罕見的基因突變,能夠抵抗人類體內的生理老化。」在此之前的動物實驗已經發現,減少血液中「PAI-1 」蛋白質能夠延緩老化速度,預防器官衰竭導致的疾病,有效延長壽命,但在人體實驗中並未看見同樣的效果,印第安納州的阿米希族群則是唯一被發現擁有突變基因的群體,能夠有效抑制血液中「PAI-1 」蛋白質的產生。

新藥物進入臨床實驗 有望延長人類壽命

此外,研究更發現阿米希族群中有少部分人擁有兩組突變基因,像是血液中無任何「PAI-1」蛋白質,但會造成凝血功能異常,罹患出血性疾病。由於最年長的患者才30歲,目前仍無法知道兩組突變基因是否能夠延長壽命。馮恩表示,「PAI-1」蛋白質的多寡似乎有個黃金比例,太多或太少都不好。

能夠少量減少血液中「PAI-1」蛋白質的藥物目前已經進入臨床實驗的階段,包括「格華止」(metformin)這類有些治療糖尿病的藥物,在某種程度上也能達到同樣效果。日本東北大學也已在人體上進行針對「PAI-1」蛋白質的藥物實驗,如果實驗能夠成功,這種藥物將能夠用來延遲初老階段的相關疾病,治療某些提早老化的患者。

馮恩表示,他們對研發新藥物抱持樂觀態度,未來不僅能夠減緩老化速度,更能降低老化疾病的發病率,「老化一直都是最難解開的生物之謎,目前仍未有能夠延遲老化、延長壽命的標靶療法」,不過研究團隊在阿米希人身上所發現的基因突變,為抗老醫療帶來新希望,未來透過針對「PAI-1」蛋白質或特定基因的藥物治療,人類可望真正延年益壽。

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