400年一遇!木星與土星同框並現 兩大行星僅差五分之一顆滿月

2020-12-22 16:10

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四百年一度木星土星合相。(美聯社)

四百年一度木星土星合相。(美聯社)

21日除了冬至吃湯圓,也發生木土兩行星合相(又稱「近合」)的天文大事件。雖然遠在外太空的兩顆行星,每20年都會在各自的公轉軌道與彼此靠近又分離,但從地球上看,木土合相可是400年才能碰上一回的稀有景象。上一次土木合相發生在17世紀,那時伽利略才剛發現木星的四顆大衛星。

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合(conjunction)在天文學代表從選定天體(通常是地球)觀察到另外二個天體的位置彼此非常靠近,這回木土合相是400年來從地球觀測到的木星土星距離最近的一次,不過這兩顆行星實際相差7.3億公里,而木星與地球的距離則為8.9億公里。

《美聯社》(AP)報導,12月21日北半球冬至時,木星土星的距離最為接近:兩行星僅差0.1度,約相隔滿月直徑的五分之一。日落後是觀測木土合相的最佳時機,木星和土星會緊鄰出現在靠近地平線的西南方天空,使用雙筒望遠鏡可以分辨兩顆行星,木星右上方的土星會顯得比較小、亮度比較弱。若使用天文望遠鏡,甚至可以看到較明亮的幾顆衛星。

日落後是觀測木星土星合相的最佳時機。(美聯社)
日落後是觀測木星土星合相的最佳時機。(美聯社)

美國范德比大學(Vanderbilt University)天文學教授溫陶博(David Weintraub)指出,行星合相並不罕見,「但很難得發生在夜晚的天空。可以說這樣的事件一輩子只會碰到一次,而『一輩子一次』的機會便說明這件事確實稀有且特別。」

前一回木土合相是1623年7月,不過位置靠近太陽而無法觀測,因此上一次地球人能夠看見木星土星大接近是在1226年3月,成吉思汗以西夏違反合約為由,再度出兵攻打。天文學家推算,下一次木土合相的最近點將落在2080年3月15日。

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