牠曾在恐龍的時代飛翔!羽毛、鳥爪、皮膚依稀可見 緬甸琥珀發現1億年前的雛鳥屍體

2017-06-10 15:25

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緬甸琥珀中驚見一億年前的幼鳥屍體鳥爪。

緬甸琥珀中驚見一億年前的幼鳥屍體鳥爪。

一塊來自緬甸克欽邦、長不過9公分的琥珀,乍看之下並無特殊之處,只是裡頭多了點雜質。不過來自中國、美國、加拿大的科學家發現,這些雜質並非等閒,而是一隻9900萬年前(白堊紀中期)的雛鳥殘骸,而且包括鳥爪、羽毛、鳥嘴裡的牙齒、甚至是身上的皮膚等軟組織都清晰可見,這也是科學家首次在琥珀中發現雛鳥標本。

該研究由中國地質大學(北京)邢立達副教授、中國科學院古脊椎動物與古人類研究所外籍研究員鄒晶梅、中國科學院動物所副研究員白明、加拿大薩斯喀徹溫省皇家博物館瑞安·麥凱勒(Ryan McKellar)等學者共同研究。研究論文發表於國際知名地學刊物《岡瓦納研究》(Gondwana Research)。

史前鳥類琥珀中現身

2016年,邢立達團隊發現琥珀中的古鳥類翅膀和非鳥恐龍內容物,當時也是世界首例。邢立達說:「我們在2015年便發現了數個更完整的古鳥類琥珀,儘管骨骼的三維重建耗費了大量的時間和精力,但結果令人非常震撼。」「研究表明,此次發表的標本是一隻較為完整的反鳥類雛鳥,記錄了其生命最初幾周的骨學和羽毛特徵。」

一億年前幼鳥的想像圖。
一億年前幼鳥的想像復原圖。

至於這次研究團隊發表的琥珀雛鳥標本極為完好,尤其是約2公分長的金黃色鳥足特別醒目。邢立達說:「這次我們描述的古鳥類琥珀珀體很大,約9公分長,容納了接近完整的一隻古鳥類的頭部、頸椎、翅膀、腳部和尾部以及大量相關的軟組織和皮膚結構。」論文的作者之一,美國洛杉磯自然史博物館恐龍研究院院長路易斯·恰普(Luis M. Chiappe)說:「這些保存下來的軟組織除了各種形態的羽毛之外,還包括了裸露的耳朵、眼瞼以及跗骨上極具細節的鱗片。」

生前或死後被包裹 至今成謎

這件標本來自著名的琥珀產區之一、緬甸北部克欽邦胡康河谷。此地的琥珀距今約9900萬年前。邢立達說:「這只小鳥體型嬌小,當時它生活在緬甸北部潮濕的熱帶環境中,不幸被柏類或南洋杉類針葉樹所流下的樹脂包裹,在漫長的地質年代中形成琥珀,並一直保存至今。」這隻雛鳥從吻部到尾巴末端的長度約6公分,通過科學復原,發現鳥爪子和嘴張開,酷似捕獵姿態。

緬甸琥珀中驚見一億年前的幼鳥屍體。
緬甸琥珀中驚見一億年前的幼鳥屍體。

形立達稱,一般來說,生物活著的時候被樹脂等黏液包住時,因為受到外界壓力,它的身體會往外滲出白泡泡狀的液體。但琥珀裡的這隻雛鳥沒有出現液體,也不像乾屍,看起來很新鮮,沒有過多皂化的痕跡。目前還不確定這只雛鳥被包住前是不是活著的。至於腰部與部分脊椎的缺損,可能是當初沒有被樹脂包住,早已腐爛殆盡或被別的生物吃掉了。

「本來以為是蜥蜴」

青年古鳥類學家鄒晶梅表示,這只雛鳥的頭骨有明顯的牙齒,其椎體等其他骨骼形態都顯示牠屬於典型的反鳥類。反鳥類是白堊紀出現的原始鳥類,其肩帶骨骼的關節組合與現生鳥類的相反,在白堊世末期與恐龍一同滅絕。台灣學者曾國維教授稱,基於標本的羽毛和骨骼狀態,確認這只雛鳥被樹脂包住時剛剛出生幾周時間。

標本的擁有者、騰衝虎魄閣博物館館長陳光回憶道:「上面的鱗片,絲狀羽栩栩如生,有很鋒利的爪子,當時當地人都以為是蜥蜴爪,但我意識到這個標本尤其特殊,更像鳥類的足部。」「我們後來選擇與邢立達團隊合作研究,他確認了我的猜測,這確實是鳥足!而我的妻子則給這件標本起了一個暱稱,叫『比龍』,這是緬甸一種琥珀色小鳥(小雲雀)的當地發音。」

中國科學院動物所副研究員白明和中國科學院高能物理研究所副研究員黎剛表示,研究團隊開始只是注意到了一對非常精美的鳥足,之後採用顯微CT等無損設備來成像和分析標本之後,才發現了琥珀內部還隱藏著頭骨、脊椎等重要器官,通過對CT數據的重建、分割和融合,最終無損得到了所有骨骼的高清3D形態。

緬甸琥珀中驚見一億年前的幼鳥屍體羽毛。
緬甸琥珀中驚見一億年前的幼鳥屍體羽毛。

專家認為,這個「比龍」標本是目前緬甸琥珀中最完整的古鳥類化石,它是一隻出生僅數周的反鳥(Enantiornis)類雛鳥,琥珀的特異性使其保存了人類歷史上最豐富的雛鳥骨學與軟組織細節,邢立達表示,這件標本對鳥類的演化研究意義重大,能夠填補許多古鳥類研究的空白。

至於這個琥珀裡的雛鳥是否可以透過基因技術「死而復生」?邢立達曾表示,一般的生物DNA能保存500萬年左右,在西伯利亞凍土那種很極端的條件下,可以勉強達到600多萬年,但是一億年前形成的琥珀,意味著裡面的生物也是一億年前死亡,現有技術無法讓裡頭的生物「復活」。

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