中國發現宇宙深處神秘訊號!大國爭尋外星生命,恐將演變成「新冷戰」競賽

2020-06-03 18:03

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外星人與太空。(示意圖/muzz32@pixabay)

外星人與太空。(示意圖/muzz32@pixabay)

中國官媒《科技日報》2日報導,中國科學院宣布發現來自宇宙深處的罕見「快速電波爆發」,這些信號以往被認為是外星智慧的跡象。中國自2018年開啟「搜尋外星高智生命活動」項目,利用有「中國天眼」之稱的「500公尺口徑球面無線電望遠鏡」尋找外星信號,近期設備升級後,預計9月可正式啟動針對地球外文明的搜索。

如果中國有一天宣布成功找到了外星人,其主張將如何被驗證?一場非正式的國際尋找外星人競賽是否已經在進行中?美國天文新聞網站「Space.com」引述天體生物學專家說法指出,中國需要透過國際合作才能驗證,它所找到的信號源頭真的是由外星生命體發出,因此SETI很難演變成新冷戰競賽項目,何況解讀複雜的外星信號也需要集各國傑出學者之力。

「中國天眼」尋找外星生命

一般普遍認為,外星生命(ET)會透過強力無線電波來聯絡地球,而「搜尋外星高智生命活動」(Search for Extra-Terrestrial Intelligence,SETI)通常透過研讀外星無線訊號,來尋找外星生命。但是太空其實非常嘈雜,有自然產生的無線電磁波等各種訊號,所以SETI必須過濾雜訊。

如果一個訊號透過大範圍無線電頻譜傳送,就可能是來自恆星或是其他星球的噪音,但若訊號透過小範圍頻譜傳送,且力量強大,就有可能是外星生命所發出。中國尋找外星生命的工具就是「中國天眼」,即位於貴州的「500公尺口徑球面無線電望遠鏡」(Five-hundred-meter Aperture Spherical Telescope,FAST),其口徑僅次於俄羅斯的無線訊號望遠鏡Ratan-600。

中國發現罕見的連續「快速電波爆發」

根據中國官媒《科技日報》2日報導,中國國家天文台科學家近期在《天體物理學快報》中發表研究,內容指出他們發現了宇宙深處發射「快速電波爆發」(FRB)的新源頭,研究員朱煒瑋說:「經估算,該脈衝信號可能在宇宙中跋涉了約百億年,最終在2018年11月23日被FAST捕獲。」

「快速電波爆發」通常在幾毫秒間猛烈釋放出相當於太陽一整天內釋放的巨大能量,然而就是因為它往往只是幾毫秒內的曇花一現,直到2007年才首次被觀測到。朱煒瑋表示,此次發現的「快速電波爆發」新源頭連續閃爍了3次,每次閃爍的間隔約為5毫秒。

他進一步解釋,第一次暴發的能量最高,後兩次暴發的能量大致相當,但比第一次「暗」很多,與人們觀測到的首個重複射電暴FRB 121102的脈衝結構十分相似。中國國家天文台科學家指出,FAST之後還將開展更細緻的研究,進一步揭示「快速電波爆發」的起源和機制,揭示其起源也有助於開展宇宙學和基礎物理方面的研究。

尋找ET的全球大國競賽正在展開?

《聯繫外星文明:我們對遇見外星人的希望和恐懼》(Contact with Alien Civilizations: Our Hopes and Fears about Encountering Extraterrestrials)作者米赫德(Michael Michaud)告訴「Space.com」,中國加入尋找外星人的行列,現在就可以成為SETI的主要參與者,「二戰結束以來,大多數科學領域一直由美國和西方人主導。中國正在趕上西方成就,並在某些領域超越了西方。」

米赫德說,中國擁有大量的科學和工程人才,還有一個專制政府,可以隨意指揮資源,而不會面臨重大反對,現在「FAST望遠鏡為中國提供了強大的工具,可以傳輸能被外星文明發現的無線電信號」,但目前還不清楚與外星文明接觸的觀點是否得到北京當局內部廣泛認可,任何用FAST望遠鏡發射強大信號的舉措都可能需要政府高層批准。

鄰近美國神秘「51區」(Area 51)外星人公路(Extraterrestrial Highway)(AP)
鄰近美國神秘「51區」(Area 51)外星人公路(Extraterrestrial Highway)(AP)

「Space.com」報導,專門研究外星訊息組織「METI」主席瓦科克(Douglas Vakoch)認為,尋找外星文明不會演變成國際冷戰競賽項目之一,各國雖然現在爭相尋找外星文明,但是找到第一個外星文明後,國家之間一定會尋求合作,因為解密外星訊號的過程太難了。

瓦科克說:「來自任何國家的天文學家都想第一個發現外星智慧,但是天文學家如果堅持在沒有其他國家同行支援的情況下,獨自一人進行研究,可能會落得無法證實自己真的發現外星文明的下場。」他解釋,隨著中國尋找到明顯來自地球外的信號「快速電波爆發」,「除非地球上兩個不同地方的獨立觀測站都發現到來自太空的相同信號,否則很難排除信號是某一地點發生技術故障所引起的。」

美國內華達州的外星人研究中心(Alien Research Center)(AP)
美國內華達州的外星人研究中心(Alien Research Center)(AP)

中國或任何一國找到ET,會發生什麼事?

「Space.com」報導,《天體生物學,發現,與其社會影響》(Astrobiology, Discovery, and Societal Impact)作者迪克(Steven Dick)認為,如果是美國檢測到信號的話,天文學家為弄清楚這是否是真正的外星信號,會因此擴展為跨國研究,但由於地緣政治因素,中國首先發現外星生命的話必然會使問題變得複雜,「儘管國際SETI協議基本上要求確認信號之後必須告訴所有人,但在目前情況下不太可能遵循協議。」

關於外星文明一切幾乎都是未知的,迪克說,解密外星信號將不僅需要天文學家的努力,還需要社會科學、人文科學領域的通訊專家和眾多學者,「從廣義與長遠角度來看,和外星生命接觸可能會以無法預測的方式改變我們的宗教、哲學和科學世界觀。」

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