繼「大力士鸚鵡」,紐西蘭最新古生物學發現:身高160公分、曾稱霸海洋3000萬年的史前巨型「怪物企鵝」!

2019-08-15 17:00

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皇帝企鵝是現存身高最高的企鵝。(圖/Pixabay)

皇帝企鵝是現存身高最高的企鵝。(圖/Pixabay)

古生物學界日前才宣布10年前在紐西蘭挖掘出的化石可能為史前巨型鸚鵡「大力士鸚鵡」,紐西蘭已滅絕巨型動物群14日又出現最新成員!跨國研究團隊證實,距離現今約5600至6600萬年前,紐西蘭南島曾存在史前巨型企鵝「Crossvallia waiparensis」。現存身高最高的皇帝企鵝,身高約為120公分,而研究團隊從化石推測,該種史前企鵝身高約160公分、體重約80公斤,被澳洲坎特伯雷博物館稱為「怪物企鵝」。

坎特伯雷博物館(Canterbury Museum)將於本年底展出巨型古生物展覽,Crossvallia waiparensis企鵝和日前公開的「大力士鸚鵡」(Heracles inexpectatus)化石遺跡都將被陳列展示。南半球的合適水溫,以及缺乏天敵的環境,是學界認定在當地再度發現巨型企鵝的主因,而化石出土之處,更被專家認可為了解古代企鵝演化的寶地,

綠砂地層特殊地形  成古代企鵝研究寶地

業餘古生物學家拉烏(Leigh Love)2018年在紐西蘭南島坎特伯(Canterbury)北部威帕拉綠砂地層(Waipara Greensand)化石遺址發現該企鵝遺骨。交由化石整理師曼寧林(Al Mannering)清理後,由澳洲與德國古生物學家史考菲(Paul Scofield)、皮特里(Vanesa De Pietri)及梅爾(Gerald Mayr)共同鑑定分析,研究團隊日前於澳洲古生物學期刊《Alcheringa》發表研究成果。

本次發現的新品種企鵝「Crossvallia waiparensis」是第5個在威帕拉綠砂地層所發現的古代企鵝品種。史考菲認為,此處河床切入斷崖的地形十分特殊;梅爾則表示,威帕拉綠砂地層是研究古新世(Paleocene)時代企鵝最重要的化石遺址:「那裡發現的化石已增進我們對於企鵝演化史的理解。」梅爾相信,此處還有很多化石,等待學界進一步鑑定為新品種。

早期企鵝身型巨大  源於缺乏天敵與合適水溫

皮特雷指出,新品種的發現,再度強化早期企鵝身型巨大的理論。研究團隊認為,早期企鵝身型之所以如此巨大,歸根於白堊紀末期恐龍滅絕後,大型海洋爬蟲類隨之消失,海洋中缺少天敵的環境優勢,使接下來的3000萬年都是巨型企鵝的天下。

研究團隊也揭露,與新品種生存於同時代、關係最接近的企鵝是2000年在南極洲西摩島(Seymour Island)發現部分化石遺跡的「Crossvallia unienwillia」,兩種企鵝的腿骨化石顯示,牠們的雙腳比起現代企鵝,在游泳時發揮更大的作用,研究團隊推測,牠們可能無法直立走路。

史考菲告訴英國廣播公司(BBC),當時南半球理想的水溫有助於動物快速演化。他解釋,相較於今日攝氏8度的低溫,當時紐西蘭周圍水溫約攝氏25度。史考菲也說,化石顯示紐西蘭和南極洲曾存在緊密的地緣關係:「當這些Crossvallia企鵝還存活之際,兩地氣候比現今溫暖許多,南極洲甚至是被森林覆蓋。」

而關於巨型企鵝消失的原因,最常見的說法是海洋生物的生存競爭越加激烈,推測與齒鯨和海豹的出現有關。但梅爾則語帶保留,表示確切原因還有待釐清。

 

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