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20171031-SMG0035-快訊小紅條兒

未來送衛星上太空「就像訂機票一樣簡單」!全球最大雙頭飛機「平流層發射號」試飛成功

由「平流層發射系統」太空公司打造的全球最大飛機「平流層發射號」13日在美國加州首度試飛,這架白色飛機擁有獨特雙機身造型,搭載6具波音747引擎,翼展長達117公尺,比一座美式足球場還要長。除了打破最大翼展飛機的世界紀錄,「平流層發射號」未來有望發展為小型衛星發射平台,將比起從地面發射火箭更具經濟效益。隨著首度試飛宣告成功,太空公司充滿信心地表示,「在未來,送衛星上太空就像訂機票一樣簡單。」

平流層發射號(Stratolaunch)13日上午7時從加州莫哈維太空站(Mojave Air & Space Port)起飛,飛機在沙漠上空翱翔超過2小時後成功降落,處女航順利落幕。執行本次試飛任務的飛行員湯瑪斯(Evan Thomas)興奮表示,這次飛行經驗非常精彩,且大多都與預期相符,「飛機剛從地面爬升就能旋轉得非常平穩,它絕對準備好可以飛行了。」平流層發射系統(Stratolaunch System)公司則表示,在5200公尺上空,飛機的最大時速來到約304公里。

微軟共同創辦人來不及看見的太空夢

2019年4月13日,航太公司「平流層發射系統」研發的全球最大飛機在美國加州首次試飛。(AP)
2019年4月13日,航太公司「平流層發射系統」研發的全球最大飛機在美國加州首次試飛。(AP)

「平流層發射號」特殊造型背後的設計構想,是為了要在巨大機翼下及雙機身中間攜帶搭載衛星的火箭,待飛機飛至1萬500公尺高空之後發射火箭,將衛星送入軌道。「平流層發射號」最大酬載重量為590噸,一次最多可攜帶3枚火箭,也是平流層發射系統公司搶攻小型衛星發射市場大餅的利器。比起在地面發射場發射火箭,空中發射系統的優勢在於不受地面天氣限制,且能利用機場起降。

平流層發射系統太空公司由微軟(Microsoft)共同創辦人艾倫(Paul Allen)出資創立,但艾倫在去年10月不敵淋巴癌病魔,以65歲之齡與世長辭,無緣見到心血結晶面世。現任執行長佛洛伊德(Jean Floyd)形容,當他望著「平流層發射號」起降的壯麗景象,內心百感交集,「看著艾倫的夢想在我眼前成真,親眼看見這隻雄偉的大鳥飛行,我不禁低聲感謝艾倫,謝謝他讓我參與這項了不起的成就。」

微軟共同創辦人艾倫病逝。(AP)
微軟共同創辦人艾倫。(AP)

【延伸閱讀】微軟共同創辦人「點子王」艾倫病逝:輟學、未婚的他改變了世界,200億身家奉獻慈善事業

還有哪些空中巨無霸榜上有名?

在此之前,長年占據最大翼展飛機世界紀錄寶座的是水上運輸機「休斯H-4大力神」(Hughes H-4 Hercules),這架巨型水上飛機別稱「雲杉之鵝」(Spruce Goose),1947年由美國休斯飛機公司(Hughes Aircraft)製造,翼展約97.5公尺長,原本是美軍在二戰期間採購的越洋運輸機,但原型機卻在二戰結束後才完工,且只進行過一次距離約1.6公里、無法成功飛起的試飛, 最後因美軍放棄採用於是終止生產計畫,原型機目前存放於美國奧勒岡州「長青航太博物館」(Evergreen Aviation & Space Museum)。

「平流層發射號」雖然號稱是全球最大飛機,但若以長度計算,其72.5公尺的機身長度只能排在世界第三,輸給了84公尺的蘇聯製造安托諾夫An-225「夢想式」(An-225 Mriya)運輸機與75公尺的波音747-8(Boeing 747-8)。

素有「雲杉之鵝(Spruce Goose)」之稱的休斯H-4大力神水上飛機。(維基百科公有領域)
別名「雲杉之鵝(Spruce Goose)」之稱的休斯H-4大力神水上飛機。(維基百科公有領域)

 

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