冰層變薄難捕食 北極熊數量銳減4成

2014-11-24 18:20

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波弗特海南部的北極熊數量於10年間減少4成。(美聯社)

波弗特海南部的北極熊數量於10年間減少4成。(美聯社)

一份由美加研究團隊合作完成的10年研究報告顯示,於2001-2010年間,美國阿拉斯加州及加拿大西部以北的波弗特海(Beaufort Sea)南部的北極熊數量減少了40%。2004-2006年間仔熊存活率尤低,科學家追蹤的80隻幼熊中,僅有2隻存活下來;情況好時,幼熊存活率約為5成。這份報告由美國生態學會(ESA)於17日發表《生態學應用》(Ecological Applications)期刊上。


幼熊生存困難 族群數目縮水


美國地質調查局(USGS)研究員與美加科學家發現,波弗特海南部北極熊族群的整體生存率雖於2007年回升,但10年間幼熊存活率不斷下跌;成熊的生存情況普遍較幼熊來得佳。2008-2010年間數量較為穩定。2004年,此處約有1600頭北極熊,但2010年僅存900頭。


USGS於2007年預測,全球北極熊數目於2050年將會縮水為現在的1/3。這份報告的主要作者、USGS研究統計學家布洛曼(Jeff Bromaghin)表示,報告並未發現任何與這個預測相悖的證據,「事實上,海冰減少的速度比先前的氣候模型來得更快。」



北極熊國際組織(Polar Bears International)首席科學家阿姆斯特拉普(Steve Amstrup)多年研究波弗特海南部北極熊生存情況,看見牠們數量持續減少令他「心痛」。他表示,若地球溫室氣體排放情況沒有邁入新軌,「2050年時,波弗特海南部的北極熊將會完全消失。這份報告證實了,我們依然在錯誤的軌道上。」


科學家阿姆斯特拉普與北極熊(美聯社)


南部族群首先受氣溫上升衝擊


布洛曼表示,北極熊的低存活率可能受到諸多因素影響,科學家也未能確知研究尾聲生存率又有改善的原因為何。但氣候暖化造成海冰變薄,是最直接的衝擊之一。海冰是北極熊捕食的重要平台,過去數十年來冰層變薄,容易破碎、移動,使得北極熊難以捕到海豹。


布洛曼指出,如今夏季時,海冰距離海岸數百公里遠,這使得北極熊只剩下2條艱難的生存之路。一是留在逐漸融化的海冰上,但如果牠們找不到新的海冰,可能得游上好一段路。2011年,研究員發現一隻母熊在9天中連續游過687公里才爬上冰層,但她的仔熊已經死了。


第二個選擇是留在陸地上,等待海冰再度成形,但這也是一場艱困的奮鬥。世界自然基金會(WWF)加拿大分會的物種保育專家艾文斯(Pete Ewins)表示,過去北極熊大約只需在陸地等上3個月,「但現在這大約是4、5個月。如果你沒有在春天囤積非常多脂肪,那你就有麻煩了。」由於陸地上沒有像海豹這樣理想的食物,北極熊也得吃雪雁蛋等任何找得到的食物,但其中的脂肪與能量對牠們皆是遠遠不足。



關於2008-2010年間存活數量增加,科學家推測可能與海豹在冰層間呼吸的裂縫增加有關;這使北極熊較易捕抓到牠們。此外,北極熊也可能試著吃當地獵人捕殺的北極鯨肉。布洛曼提到,科學家發現越來越多北極熊會往獵鯨地點移動。


國際自然保護聯盟(IUCN)的北極熊專家團隊將會應用這份研究資料,追蹤全球19個北極熊棲地的數量變化趨勢;牠們散佈於美國、加拿大、俄國、格陵蘭、挪威與丹麥等地。科學家估計,包括波弗特海南部等4個族群的數量下滑,另外5個還算穩定,1個有所增加。另外9個族群居住在西伯利亞北部,但由於過於遙遠、也缺乏研究基金,人類對他們所知甚少。


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