北美、英國、紐西蘭夜空驚現神秘絕美紫光 NASA邀全球天文迷共同解謎

2018-03-21 11:00

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許多天文迷喜歡觀賞極光,甚至前往北極圈追極光,不過近幾年天文迷與天文學家觀察到,美國、英國、加拿大、紐西蘭等地區的夜空出現一種絕美的神秘紫光,這種紫光不同於常見的綠色極光,引起眾多天文迷的討論,美國航空暨太空總署(NASA)科學家麥唐娜帶領研究團隊投入研究,並在美國知名期刊《科學進展》(Science Advances)發表最新報告,NASA也廣邀全球天文學家與天文迷一起解開這個神秘紫光之謎。

加拿大西部薩斯喀徹溫省(Saskatchewan)首府雷吉納(Regina)的居民布拉薩(Notanee Bourassa)從青少年時期就喜愛觀賞極光,2016年7月25日午夜,他帶著2個孩子與相機走出屋外觀賞極光,卻看到夜空出現一抹舞動的紫光,這道紫光20分鐘後消失,觀賞極光已30年的他知道這不是一般的極光。

NASA與美國國家科學基金會(National Science Foundation)資助民間追蹤極光計畫「Aurorasaurus」,2015年至2016年,業餘的天文迷提出30份關於這種神秘紫光的報告,並與「Aurorasaurus」及網路論壇分享。

加拿大西部亞伯達省(Alberta)一群極光迷成立臉書社團「亞伯達極光追逐者」(Alberta Aurora Chasers),布拉薩也是這個社團的其中一員。這個社團觀察到這種神秘紫光並拍攝下來,還將照片拿給NASA太空物理學家麥唐娜(Elizabeth MacDonald)看,麥唐娜表示這不是一般的質子極光。

麥唐娜與加拿大卡加利大學(University of Calgary)天文學教授唐納文(Eric Donovan)帶領團隊研究這種神秘的紫光,他們訪談「亞伯達極光追逐者」成員,這個臉書社團的管理員瑞茲拉夫(Chris Ratzlaff)還將這種神秘紫光取名為「速度增強的強熱輻射」(Strong Thermal Emission Velocity Enhancement,STEVE),這個名字是向2006年的動畫電影《森林保衛戰》(Over the Hedge)致敬,電影裡的動物為牠們沒見過的生物取名為「Steve」。

絕美的神秘紫光「STEVE」(取自NASA官網)
絕美的神秘紫光「STEVE」(取自NASA官網)

「STEVE」出現的緯度遠低於極光,加拿大、英國、阿拉斯加、美國、紐西蘭都有人看過「STEVE」出現;「STEVE」通常持續20分鐘到1小時,呈窄長弧形,外圍有時會有一道綠光,但綠光通常很快就消失。

麥唐娜表示可將一般極光與「STEVE」想像成不同味道的冰淇淋,它們的產生過程相似,都是來自太陽的帶電粒子與地球磁場線互動後產生的美麗結果。美國加州大學洛杉磯分校(UCLA)物理學教授萊昂斯(Lawrence Lyons)表示,從1990年代初期至今,科學家一直沒發現類似極光的新天文現象,「STEVE」是天文學的新成就。

3月15日,NASA在官網發文求助,歡迎全球天文迷與天文學家提供關於「STEVE」的資料與照片,讓NASA進一步瞭解這個神秘的天文現象,NASA認為這有助於了解干擾衛星及通訊穩定的近地太空氣候。

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