當未知疾病來襲:新冠病毒之後,下一個流行病來自氣候變遷?:《氣候緊急時代來了》選摘(1)

2020-04-11 05:10

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新型冠狀病毒來襲,全球經濟市場、公衛體系都面臨大震盪。這一波疫情顯示,人類根本還沒準備好面對未知疾病。但,氣候變遷也可能導致未知疾病出現?(資料照,AP)

新型冠狀病毒來襲,全球經濟市場、公衛體系都面臨大震盪。這一波疫情顯示,人類根本還沒準備好面對未知疾病。但,氣候變遷也可能導致未知疾病出現?(資料照,AP)

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岩層是地球歷史的紀錄,以百萬年計的地質年代,被時間的力量壓縮成僅僅幾公分的地層,有些甚至不到一公分。冰也有同樣作用,像一本記錄氣候的帳本,更是凍結的歷史,某些部分解凍後甚至有可能甦醒過來。

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北極冰層裡凍結的,有幾百萬年前曾在空氣傳播的疾病,也有人類出現以前曾在地球上活躍的病毒。假如這些史前瘟疫的細菌或病毒從冰層裡釋放出來,人體的免疫系統恐怕完全無法抵抗。

全球暖化助長疫病大流行

科學家懷疑阿拉斯加的冰層還封存天花病毒、鼠疫桿菌,以及其他各種原本已走入歷史的疾病,等於一部人類重大疾病的簡史。如今卻像一碗雞蛋沙拉被晾在北極的太陽下。

冰封的微生物解凍後,大多數未必能存活,那些復活過來的,通常是在實驗室嚴苛的條件下復甦的。不過,在2016年,俄羅斯有二十幾人感染炭疽病,其中一名男孩死亡,原因正是永凍土解凍後露出一具有帶炭疽桿菌的馴鹿屍體,那頭馴鹿死了至少有七十五年,當初害死牠的炭疽桿菌卻還能在解凍後釋放孢子,附近有兩千多頭馴鹿也因而死亡。

俄羅斯感染炭疽桿菌的馴鹿(示意圖,取自pixabay)
俄羅斯感染炭疽桿菌的馴鹿(示意圖,取自pixabay)

比起古老的疾病,流行病學家更擔心的是,現有病原體因暖化而轉移陣地、基因重組,甚至重新演化。

第一個問題是地理性的,在近代早期以前,人類的移動性不高,疾病比較難大流行,某種病原體有可能摧毀一個城鎮、一個王國,極端情況下甚至打垮整個洲。但大多數時候,病原體沒辦法傳播到離受害者太遠的地方,也就是根本傳不遠。黑死病造成歐洲近60%人口死亡,但試想想,假設當初是發生在一個徹底全球化的世界,結果會有多麼可怕。

今天,雖然世界已經很全球化,人類族群間也迅速融合,但地球生態系統基本上還算穩定,這也是疾病大流行的天然防護網。我們知道某幾種特定病原體會在哪些地方傳播,以及哪些病原體在哪種環境下無法存活,這就是為什麼探險旅遊中要是會接觸到某些病媒蚊蟲,行前需要預防性用藥和施打各種不同的疫苗。

流行病全球化時代即將來臨

然而,全球暖化會打亂這些生態系統,意味著疾病有可能跨越原來的防護網。目前,每一種由蚊子傳播的疾病,傳播足跡都受到監控,但隨著熱帶範圍逐漸擴大(每十年擴大50公里),原來的疫區界線正在快速消失。

在巴西,好幾個世代以來,黃熱病只在亞馬遜盆地流行,這裡是嗜血蚊屬和煞蚊屬這兩大類病媒蚊活躍的地方,因此在亞馬遜叢林深處生活、工作或旅遊的人會有染病之虞,但也只有這些人需要擔心。然而,就在2016年,黃熱病傳播到亞馬遜以外,因為愈來愈多蚊子往叢林外擴散,到了2017年,黃熱病傳到了巴西人口稠密的大都市聖保羅和里約熱內盧,超過3,000萬人(其中很多住在貧民窟)面臨這種死亡率3%到8%的傳染病侵襲。

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