天文驚奇發現》竟有不染塵埃的星球!小行星「龍宮」地表毫無沙塵,科學家猜測:太空可能有「洗塵」機制

2019-08-23 14:57

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「隼鳥2號」與小行星「龍宮」。(JAXA)

「隼鳥2號」與小行星「龍宮」。(JAXA)

國際頂尖期刊《科學》22日公布一項研究,日本宇宙航空研究開發機構(JAXA)無人探測器「隼鳥2號」拍下的小行星「龍宮」照片,透露出驚人發現,這顆距離地球3億公里的星球竟然「不染塵埃」,其光禿禿的地表上僅有乾燥的岩石,顯現太空中似乎有一種「未知」的機制,會自動消除行星上的灰塵。

探測照片揭開「龍宮」誕生的謎團

小行星「龍宮」(Ryugu)位於火星與地球之間,約1億年前誕生,直徑僅900公尺左右、地表布滿乾燥岩石,外表像是一個「大鑽石」。「隼鳥2號」(Hayabusa2)光是抵達附近就花了3年半時間,去年10月先投擲一台「小行星地表探測車」(Mobile Asteroid Surface Scout, MASCOT),在這顆小行星表面蒐集廣泛資料,「隼鳥2號」直到今年2月22日才順利登陸。

「隼鳥2號」所拍攝的小行星「龍宮」照片。(美聯社)
「隼鳥2號」所拍攝的小行星「龍宮」照片。(美聯社)

科學家在這項任務展開之前充滿期待,因為這顆「宇宙鑽石」似乎是從母體行星身上分離、未經熔融的小行星,可能保留了太陽系46億年前誕生時的狀態。科學家預測「龍宮」或許是太陽系的「時空膠囊」,期望在「龍宮」這類含碳小行星的地表檢測到有機物和水分,這將有助於檢證「小行星衝撞地球帶來有機物、促使生命誕生」的假說。

仔細檢視MASCOT拍下的照片後,科學家發現,「龍宮」小小的表面上有種類不一的巨石,不僅有黑暗粗糙的石礫,也有光滑的岩石,這驗證了科學家的假說,解釋「龍宮」是由兩顆母體行星激烈碰撞後,分離出的小行星,因此表面上才會有2種材質的岩石。

不過科學家在岩石紋理之間發現了明亮的夾雜物(inclusions)由於水分通常會改變夾雜物的礦物質成分,而「龍宮」岩石的夾雜物仍保存得很好,因此科學家猜測,「龍宮」過去應是非常乾燥的行星。

「隼鳥2號」所拍攝的小行星「龍宮」照片。(JAXA)
「隼鳥2號」所拍攝的小行星「龍宮」照片。(JAXA)

什麼機制拂去了「龍宮」的塵埃?

另外令人震驚的是,它與一般星球不同,光禿禿的表面上竟沒有任何細沙與塵埃。照理說,宇宙間的塵埃會受到行星引力的吸引,自行積聚、環繞或附著在其表面。領導這項研究的德國航太中心(German Aerospace Center)行星科學研究所學者姚曼(Ralf Jaumann)表示,太空中似乎有一種「未知」的機制,會消除行星上的塵埃,「我們還沒有辦法確定是什麼機制拂去了『龍宮』的塵埃。」

姚曼說,一種可能的解釋是「細小的塵埃微粒經太陽輻射後,變成帶電粒子,被太空中的電流給帶走」,另一種解釋則是「地表的揮發性氣體將塵埃給吹走了」,又或者「塵埃等物質殘骸滲入行星內部,因此我們才看不到」。

龍宮在日本民間傳說中是海龍王的宮殿,浦島太郎被海龜領往這一個神奇與美麗的場所,當他回到人間時,帶著一個神祕寶盒,而「隼鳥2號」從小行星「龍宮」也要在今年12月帶回揭開行星謎團的「時間膠囊樣本」,採集到的岩石樣本預計在2020年底抵達地球。

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