登月探測船墜毀,意外讓來自地球的「無敵小生物」稱霸月球!與太陽同壽的「水熊蟲」,比人類更早殖民太空

2019-08-07 18:30

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月球上出現生物的機率驟然飆升!但牠不是難以捉摸的外星生命體,而是來自地球的「緩步動物」,俗稱「水熊蟲」。今年4月11日,以色列太空探測器「創世紀號」登陸月球的前一刻引擎出現故障,撞毀於月球表層,而船艙內攜載的數千隻「水熊蟲」也跟著摔落月表。由於水熊蟲是第一種已知能在太空中生存的動物,學者8月5日指出,水熊蟲理應可以抵擋衝擊,成為月球上的首批居民。

一次失敗的登月計畫,或讓它成為月球唯一居民

以色列非營利機構SpaceIL 的登月探測器「創世紀號」(Beresheet),若登陸成功,以色列將成為繼美國、俄羅斯、中國之後,第4個將探測器送達月球的國家,也創下民間探測器登陸月球的首例。然而「創世紀號」不幸降落失敗,裡頭搭載的磁場紀錄儀、廣角高解析度相機毀於一旦,不過船艙攜戴的光碟大小鎳模物件可能倖免於難,那裡頭存有3000萬筆人類文明資訊、人類DNA樣本,還有地表最強生物水熊蟲(water bear)。

以色列太空探測器「創世紀號」(Beresheet)登陸月球失敗(AP)
以色列太空探測器「創世紀號」(Beresheet)登陸月球失敗(AP)

與SpaceIL合作的美國非盈利組織「方舟使命基金會」(Arch Mission Foundation)促使「創世紀號」載著水熊蟲上月球,該基金會打算建立「月球圖書館」,將人類的「寶貴知識與生物遺產」保存至未來。

美國雜誌《連線》(Wired)報導,「方舟使命基金會」創始人斯派瓦克(Nova Spivack)表示,水熊蟲可能不受船體墜毀影響,「我們載荷的圖書館可能是那場任務的唯一倖存物體。」他解釋,研究團隊事先在「月球圖書館」的鎳模上包覆一層環氧樹脂,或許成為保護鎳模物件不受撞擊摧毀的關鍵。

以色列非營利機構SpaceIL 的登月探測器「創世紀號」,22日晚間乘著美國太空探索科技公司SpaceX的「獵鷹9號」升空。(AP)
以色列非營利機構SpaceIL 的登月探測器「創世紀號」,22日晚間乘著美國太空探索科技公司SpaceX的「獵鷹9號」升空。(AP)

怎樣都不會死!與太陽同壽的地表最強生物:水熊蟲

水熊蟲屬於「緩步動物門」(Tardigrata)。作為世界上生命力最強的生物之一,其演化可以追溯到5億年前的寒武紀。牠的體長不超過1公釐,只能透過顯微鏡觀察,擁有8條圓乎乎的胖腿,爬動前行時,模樣憨態可掬。平時身體是透明無色的,但吃飽後會呈現黃色、棕色、深紅色或綠色等模樣,這是由於水熊蟲進食後,身體會依據攝入的類胡蘿蔔素多寡,變成不同顏色。

至於牠有多厲害?分布於全世界各地,從海拔6000公尺的喜馬拉雅山,到4000公尺深的海溝,從灼熱乾旱的沙漠到南極結冰的湖泊,都能見到牠的蹤影,甚至真空狀態下,牠還能正常產卵。

水熊蟲(Wikipedia/Public Domain)
水熊蟲(Wikipedia/Public Domain)

這是由於水熊蟲的「隱生」(cryptobiosis,在惡劣環境中暫停新陳代謝)功力超乎想像,可以忍受攝氏150度的高溫與零下272度的低溫(凍結絕大部分生物的溫度);能夠承受的壓力是地球最深海床的6倍;能在真空中生存至少10天(人類只能活幾分鐘);就算缺水,牠可以將體內含水量縮減到只剩3%,把自己弄扁成豆莢樣,撐上10年。

更強的是,牠絲毫不怕輻射線照射。來自牛津和哈佛大學的研究人員曾表示,緩步類動物能逃過所有可預見的天文物理災難,包括小行星撞擊、恆星(超新星)爆炸和伽瑪射線爆發,只要有太陽,牠就可以一直存在,因此預計可再繁衍至少100億年左右。

「緩步動物」(Tardigrades),俗稱「水熊蟲」(water bear)(取自網路)
「緩步動物」(Tardigrades),俗稱「水熊蟲」(water bear)(取自網路)

墜機只是小case……學者預測:牠能躲過外太空難,稱霸月球數年

因此學者推測,「創世紀號」載荷的水熊蟲可能已經定居月球。《衛報》(The Guardian)報導,波蘭亞當密坎凱維奇大學(Adam Mickiewicz University)水熊蟲專家卡克茲馬雷克(Lukasz Kaczmarek)表示,水熊蟲很可能在太空意外中倖免於難,甚至能在月球上繁衍數年,「緩步動物能夠承受與小行星撞地球相同的撞擊力道,所以像探測船墜毀這麼小的撞擊,對牠們來說不算什麼。」

卡克茲馬雷克說,不過水熊蟲無法在月球上長期「殖民」,因為月球沒有大氣層,更沒有液態水,而脫水的水熊蟲僅能撐上10年,需要再把牠們浸入水中,才能使其復活,所以水熊蟲無法在月球自力更生,除非人類「把牠們帶回地球,幫牠們澆水,才能活過來。」「方舟使命基金會」的斯派瓦克也表示,日後任何太空人在月球上發現水熊蟲,應該把牠們帶回有大氣層的地球補充水分。

卡克茲馬雷克將水熊蟲的「隱生」狀態稱為「睡美人模式」(Sleeping Beauty model),他認為剛出生1個月的水熊蟲進入隱生狀態後,能像睡美人一樣,在沉睡時停止老化,等到牠10年後再醒來,身體年齡還是1個月大。卡克茲馬雷克表示:「這能力真的很神奇。也許未來我們計畫到其他星球執行任務時,就能夠使用這項技術,因為我們也需要在太空飛行的過程中保持青春永駐。」

蘇格蘭愛丁堡大學(University of Edinburgh)太空生物學家里奇(Philippe Reekie)也認為水熊蟲能夠在月球上生存,「我猜牠們能活一段時間」,「月球上最主要的問題是真空與高強度輻射,而我們已經證明水熊蟲在這些環境條件下能生存。」但里奇指出,水熊蟲早已經在空難中死光的可能性還是存在,如果「創世紀號」墜毀時,牠們全體都處於正常活躍狀態,牠們就可能全軍覆沒。

在月球留下DNA,阿波羅太空人創首例

依照美國航太總署(NASA)行星保護辦公室對行星探索的規定,在月球留下DNA或是「水熊蟲」等生物,完全是合法的。而且「方舟使命基金會」也不是第一個在月球上留下DNA的群體,早在半世紀左右,美國阿波羅計畫(Project Apollo)的太空人,就已經在月球上留下將近100袋人類排泄物。

1969年7月20日,阿波羅11號登月任務太空人艾德林(Buzz Aldrin)在月球(AP)
1969年7月20日,阿波羅11號登月任務太空人艾德林(Buzz Aldrin)在月球(AP)

 

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