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20171031-SMG0035-快訊小紅條兒

這是一種流行?夏威夷僧海豹鰻魚插鼻孔!科學家百思不得其解

近年陸續發現夏威夷僧海豹鼻孔上插著鰻魚的案例,讓科學家困惑不已。(取自美國國家海洋暨大氣總署官網)

近年陸續發現夏威夷僧海豹鼻孔上插著鰻魚的案例,讓科學家困惑不已。(取自美國國家海洋暨大氣總署官網)

「夏威夷僧海豹」是唯一全年生活在熱帶海域的海豹,也是科學家們致力保育的瀕危物種。在美國國家海洋暨大氣總署4日發布的一張照片中,一隻幼年海豹閉目享受著陽光照拂,呆萌模樣惹人喜愛,但若定睛一瞧,就會發現牠平靜的臉龐有點不對勁—這隻小海豹的鼻孔上掛著一條長長的鰻魚!在目前發現的數個「鰻魚插鼻孔」案例中,經過「移除手術」的海豹都安然無恙,但被卡住的鰻魚可就沒有那麽幸運了。

鰻魚怎麼跑進鼻孔裡?研究人員也困惑

夏威夷僧海豹(Hawaiian monk seal)有著灰色毛皮和白色的腹部,是夏威夷群島的原生種,不在海裡捕獵的時候,有機會捕捉到牠們慵懶地躺在夏威夷沙灘上曬太陽的身影。由於人類活動造成棲地遭破壞,更可能讓海豹被漁網糾纏,使得夏威夷僧海豹現今總數僅剩下約1400隻,被國際自然保護聯盟(IUCN)列為瀕危(EN)物種。

近年來在積極復育下,夏威夷僧海豹數量下降的速度已放緩,沒想到除了生存危機,又出現新的難題讓科學家傷透腦筋。這兩年陸續出現數起「鰻魚插鼻孔」的案例,這個匪夷所思的現象令科學家們也困惑不已。負責美國國家海洋暨大氣總署(NOAA)夏威夷僧海豹研究計劃的首席科學家利特曼(Charles Littnan)就說:「我們40年來持續密切觀察這群僧海豹,過去從來沒有發生過這樣的情況,但如今卻出現了3、4次,我們對此毫無頭緒。」

拔出鰻魚大作戰

儘管鰻魚插進海豹鼻孔的原因仍未知,但科學家的首要任務是先把卡在鼻孔裡的鰻魚拔出來。利特南嘆道:「有一條腐爛的魚在你的鼻子裡,一定會導致某些問題。」除了感染的疑慮,夏威夷僧海豹在潛入水中覓食時通常會把鼻孔密閉起來,鼻子上拖著一條鰻魚,勢必會影響海豹潛水和獵捕海洋生物為食的能力,對健康造成不利影響。

利特南形容,在鼻子裡的鰻魚卡得相當緊,研究人員必須固定住海豹,再用力把鰻魚拉出來。「其中一隻真的卡得非常深,我們只能一直拉呀拉,就像是魔術師變出一串長長的手帕。」一開始,鰻魚露出海豹鼻子外的部分只有約5公分,花了不到一分鐘時間,研究人員最終從海豹鼻子裡拖出一條長達76公分的鰻魚。

鰻魚卡鼻孔之謎

究竟鰻魚是怎麼出現在夏威夷僧海豹的鼻孔裡?目前仍然眾說紛紜。其中一種理論認為,是海豹在反芻食物時恰巧讓鰻魚卡在鼻腔;另有一說是當海豹鑽進珊瑚礁中埋頭獵捕魚蝦,試圖逃脫的鰻魚在走投無路下,「闖進」海豹的鼻孔。但無論是哪一種說法,都無法解釋為何這個現象到現在才被發現。

利特南說:「如果一定要我猜測,我會說這就是件怪事。」他認為最合理的理論是,幼年僧海豹就像人類青少年一樣喜歡「趕流行」,「一隻幼年海豹做了件蠢事,其他海豹開始模仿牠。」但他希望這個行為永遠不會成為真正流行起來,「我想拜託牠們不要這麼做。」

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