解析》傳染力更強的變種病毒出現了,我們應該擔心嗎?且聽防疫專家細說分明

2020-12-21 16:21

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英國90歲老婦基南(Margaret Keenan)成為試驗者外,全球第一位接種輝瑞疫苗的人。(美聯社)

英國90歲老婦基南(Margaret Keenan)成為試驗者外,全球第一位接種輝瑞疫苗的人。(美聯社)

新型冠狀病毒從中國出發肆虐全球,至今造成近7700萬人感染,其中近170萬人不幸病亡。歐美與中國、俄羅斯研製的多支疫苗已經上市,各國爭相啟動大規模接種計畫。但壞消息是:英國與南非近來各自出現突變後傳染力更強的新冠病毒,甚至導致英國政府對首都倫敦與英格蘭大部分地區進行封鎖。

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因此各方都想知道,這些變種病毒除了傳染力更強,會不會造成更嚴重的症狀?會不會推升死亡率?會不會讓現有的疫苗白費工夫?

《美聯社》分析指出,病毒原本就容易在複製的過程中發生突變,像流感病毒、冠狀病毒這類核糖核酸(RNA)病毒尤其容易,因此流感疫苗不但每年都要施打,而且每年成分都要調整。嚴重急性呼吸道症候群冠狀病毒2型(新冠病毒,SARS-CoV-2)也不例外,去年在中國武漢現身之後不久就開始突變,至今己出現逾4000次變異。

英國政府的專家小組18日對首相強森(Boris Johnson)進行簡報,表示倫敦與肯特郡(Kent)出現變種的新冠病毒「B.1.1.7」,其傳染力約為現行新冠病毒的1.71倍,是英格蘭地區近來病例激增的主因,但是對症狀與死亡率的影響有待觀察。目前新冠肺炎的「基本傳染數」(R0)約為3.8至5.7(1個病患可感染3.8至5.7人),新變種病毒可能會讓這個數字增加0.39至0.93。

2020年12月,英國新冠疫情再度失控,首相強森一籌莫展(AP)
2020年12月,英國新冠疫情再度失控,首相強森一籌莫展(AP)

問:新變種病毒有哪些令人憂心的地方?

新變種病毒比舊有病毒更容易造成感染,頗有「喧賓奪主」之勢。英國政府首席科學顧問瓦倫斯(Patrick Vallance)指出,倫敦進入12月以來的新增病例,高達62%來自新變種病毒(11月為28%)。新變種病毒以英國(英格蘭)為淵藪,但也出現在荷蘭、比利時、丹麥、義大利與澳洲。

此外,這個新出現的病毒株本身也出現23種變異,其中有8個發生在疫苗鎖定的病毒棘蛋白(spike protein)。劍橋大學(University of Cambridge)病毒學家古普塔(Ravi Gupta)表示他很擔心,但目前尚無法判定這些變異的重要性。

問:新變種病毒是如何出現的?

病毒在演化過程中,其去氧核糖核酸(DNA)或RNA的鹼基(base)─A、C、G、T、U─排列經常會發生些微變異。變異後的病毒株如果有「超級傳播者/超級傳播事件」(super spreader)助陣,就有可能在某個國家或地區落地生根。

要特別注意的是,如果是病毒表面的蛋白質發生變異,它有可能因此逃過藥物或免疫系統的「追殺」;換言之,治療方式與疫苗都必須做調整。美國遺傳學家貝德福(Trevor Bedford)指出,有跡象顯示新變種病毒可能已對抗體藥物治療出現抗藥性。

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