「悄悄逼近,威力足以夷平一座城市!」小行星驚險掠過地球,天文學家直到前一天才警覺

2019-07-27 15:00

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2019年7月25日,「小行星2019 OK」驚險掠過地球。(AP)

2019年7月25日,「小行星2019 OK」驚險掠過地球。(AP)

在某些特殊的情況下,地球上的人類完全無法察覺來自太空的危機。一顆具有夷平城市威力的小行星向地球逼近,24日,天文學家直到小行星驚險掠過的前一天才驚覺。天文學家提出警示,這提醒我們宇宙中還有更多未知的星體,以及小行星對地球的「真正威脅」,「我們每個人都應該為此感到擔憂,這不是好萊塢電影,是現在確實發生的危險」。

「城市毀滅者」悄然逼近,為什麼天文觀測失靈?

這顆差點釀成大禍的星體名為「小行星2019 OK」(Asteroid 2019 OK),直徑僅有57至130公尺,不足以造成如恐龍滅絕般的惡果,但威力可以夷平一整座城市,科學家稱其為「城市毀滅者」(city killer)。

因為它的體積比一般小行星更迷你,表面反射的太陽光過於細微,逼向地球的速度夠快(時速8萬7000公里),所以科學家與觀測站的天文望遠鏡都沒有發覺它悄然接近。24日,「小行星2019 OK」掠過地球的前一天,巴西與美國的科學家團隊才驚覺。《華盛頓郵報》(Washington Post)指出,它離地球最近的時候,僅距離7萬3000公里,不到地球與月球距離的五分之一。

天文學家表示,直到它快抵達地球的時候,它反射的太陽光才終於被天文望遠鏡偵測到,幸好研究人員在對的時間、朝對的方向觀測,才及時發現它的存在。澳洲旋賓大學(Swinburne University)副教授達菲(Alan Duffy)表示:「我當時驚呆了,真實地受到驚嚇……小行星的距離近到讓人很不安。」

天文學家先前已經預測了,近期會有幾顆小行星通過地球,澳洲蒙納許大學(Monash University)天文學副教授布朗(Michael Brown)指出,「然而『小行星2019 OK』不是我們追蹤的星體,不知道它到底從哪裡冒出來」,「它很快速地悄悄接近我們」,直到它通過地球的前幾個小時,體積與路徑等詳細資訊才被公布,「它可能是這麼多年來,如此接近地球的行星之中,體積最大的一顆。」

布朗繼續指出,「小行星2019 OK」過去1個月間,非常靠近太陽,夜晚與太陽一同沉到地平線下,因此觀測不到,只有黃昏與黎明的時候,太陽剛剛落入地平線以下,小行星還在地平線以上,才有可能察覺其微弱亮度,而在它通過地球的3天前,亮度比平時還要黯淡1000倍,導致它更難被觀測到。

小行星撞地球有多可怕?直徑20公尺隕石,毀掉3000棟建築

澳洲蒙納許大學天文學副教授布朗表示,「小行星2019 OK」如果撞上地球,其大部分的岩石都會襲擊地球表面,造成極大的危害,「就像是個非常巨型的核武器」,威力足以摧毀一座城市,「也許爆炸當量為10百萬噸TNT,不容小覷」。

6500萬年前,一顆至少10公里寬的小行星撞上地球,在墨西哥猶加敦半島造成巨大的「希克蘇魯伯隕石坑」(Chicxulub crater),導致全球氣候劇變、恐龍滅絕。2013年2月15日,一顆直徑僅約20公尺(體積約6層樓建築大小)的隕石穿越大氣層,砸向俄羅斯車里雅賓斯克(Chelyabinsk),致使1200人受傷,近3000座建築受損。

改變軌道、重力牽引,科學家嘗試防範小行星威脅

澳洲旋賓大學副教授達菲指出,天文學家致力於開發2種以上的防範小行星技術,一種方法是提前察覺小行星的存在,花費長時間逐漸改變其運行軌道,另一種方式則是使用重力牽引。根據NASA說法,只要提前得知小行星的位置,NASA就能夠設法發射太空船到行星軌道附近,利用太空船影響行星受到的引力,促使其軌道改變。

達菲並不建議使用核武器炸毀任何可能撞上地球的行星,「這麼做的話,確實會製造絕佳的好萊塢電影場景,然而核武可能會擊中目標,也可能會失敗,無論成敗,結果都會導致小行星受到輻射汙染。」

「小行星2019 OK」已於25日掠過地球,不會再對我們構成威脅,然而其他體積特性與它相似的星體,依然是地球安全的隱憂。美國國會早在2005年即要求美國航太總署(NASA)在2020年之前,盡量找出宇宙中直徑大於140公尺的小行星,排除至少90%的潛在危險星體。NASA已經發現不少體積比「小行星2019 OK」(直徑130公尺)還要大的小行星,然而這項任務的進度只查到33%。

蒙納許大學天文學副教授布朗表示,「小行星2019 OK」的存在向我們證實,「太空之中仍然有我們不知道的危險小行星,它們隨時有可能不吭一聲地抵達我們家門口。」

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