比賈伯斯還早的車庫創業家 他發明全球首部個人電腦 卻只賣出40台

2015-11-08 17:45

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布蘭肯巴克與他發明的首部個人電腦Kenbak-1。(取自推特)

布蘭肯巴克與他發明的首部個人電腦Kenbak-1。(取自推特)

1971年,當世界上第一台個人電腦(PC)問世,人類進入全新的世代,好像開快車一樣,電腦發展經歷翻天覆地的變化。諸如好利獲得(Olivetti)、蘋果(Apple)、國際商業(IBM)等科技大公司的名字,絕對會流傳千古,他們在20世紀後半,引領個人電腦工業的潮流與趨勢,功不可沒。

但我們新一代的子孫們,還會記得布蘭肯巴克(John Blankenbaker),這位打造全世界第一台個人電腦Kenbak-1的男人嗎?

布蘭肯巴克自嘲 自己很不會市場行銷

當初Kenbak-1由布蘭肯巴克所發明,並在1971年時上市販售,成為跨世代創舉,每台售價750美元,但全球僅賣出40台左右。目前僅存的Kenbak-1大約10台,由一些收藏家小心翼翼的收藏著。Kenbak-1也被公認是世界上「第一台商用個人電腦」,可惜叫好不叫座。布蘭肯巴克自嘲,自己很不會市場行銷。

1987年,包括蘋果的聯合創辦人沃茲妮雅克(Steve Wozniak)和波士頓的計算機博物館開會,他們給予Kenbak-1極高的評價與歷史意義。

 

 

讓時光推回1949年,19歲的布蘭肯巴克在奧瑞岡州立大學(Oregan State University)就讀機械物理;1952年畢業後,進入休斯飛機(Hughes Aircraft Co.)的計算機部門工作,負責處理龐大的的計算機運作和數據處理。就這樣過了幾年,個人電腦的概念逐漸從他的腦袋中萌芽,或許這些繁雜的作業可能不需要這麼多人來做。

還沒等種子發芽,布蘭肯巴克就失業了。但即使如此,布蘭肯巴克仍然想要打造一台個人電腦,一台學生也可以使用的電腦,利用個人電腦推廣教育學習。

「我借到了一些錢,並決定開始打造更小型的電腦,每個人都可以負擔的那種。」布蘭肯巴克說,他幾乎都在車庫裡完成他的工作。

 

 

立定志向:要讓人人都負擔得起電腦

早期的電腦都很昂貴,算是一種奢侈品,動輒要數千美元,一般人根本不會去使用電腦。布蘭肯巴克定下一個目標,要讓人人都負擔得起電腦,價格要在500美元以內。

布蘭肯巴克希望電腦不是只是上班用的工具。電腦也能夠用來教育、娛樂等不同面向的應用,只要使用者下達簡單的指令,電腦能完成更多的事情。

不過眾所周知的是,布蘭肯巴克雖然如願打造出一台個人電腦,售價750美元(約合新台幣2萬2500元),但市場似乎不買帳,全球僅售出40台左右。當時,布蘭肯巴克向一所加州南部的高中展示他的第一代原型電腦Kenbak。

「我覺得,我錯了。」布蘭肯巴克回憶,當時他一心想把產品賣到各個學校裡面,但校方根本無法撥出其他預算來購買電腦,在電腦功能還有限的時候。布蘭肯巴克說,「我的失敗,來自於市場行銷的失敗,但Kenbak-1在某些意義上是成功的。」

碩果僅存的骨董電腦 如今售價百萬元

儘管當年業績慘澹,但時過境遷,累積陳年的Kenbak-1成為珍貴骨董,上月以31000萬美金(約100萬新台幣)在紐約拍賣售出。現在全球僅存的幾台Kenbak-1電腦,7日在德國競標當中,售價落在2萬和4萬歐元間。據了解,買家有來自法國、西班牙、義大利和加拿大等地。

布蘭肯巴克現年85歲,退休居住在美國賓州(Pennsylvania)的查茲佛德(Chadds Ford)。那裡是布蘭肯巴克在1940年時,第一次對電腦感興趣的地方。

當時布蘭肯巴克讀大學時,認識了二戰時期的ENIAC(電子數字積分計算機),主要被用來計算砲彈軌跡的工具。「它啟發了我對電腦的興趣與研究,它很複雜且笨重沒錯,但對十分吸引我。」

畢業後,他以實習生的身分在美國國家標準局(National Bureau of Standards)工作,他在那裏學會了基礎的現代計算機的運作。孕育日後布蘭肯巴克對個人電腦的期許與藍圖。

沒有CPU的Kenbak-1 比Apple-I還早誕生5年

在1970年時,Kenbak-1比Apple-I還早了5年,當時連微處理器都還沒被發明出來,因此電腦裡面沒有CPU,全靠TTL晶片運作。Kenbak-1存儲容量為256位元組,每秒能處理1000個以下的指令,可以執行簡單的文書作業。

 

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