來自外太空的神秘呼喚?5億光年外的重複快速電波爆發 每16天規律向地球發射訊號!

2020-02-12 18:00

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NASA史匹哲太空望遠鏡(Spitzer Space Telescope)拍下10000光年外的星雲(AP)

NASA史匹哲太空望遠鏡(Spitzer Space Telescope)拍下10000光年外的星雲(AP)

宇宙諸多奧秘中,來自太空一閃而過的無線電訊號——快速電波爆發(FRB),便是科學家亟欲探索的神秘現象之一。迄今為止,天文學家已偵測到一百多次FRB,其中只有10例是重複的快速電波爆發,且均以隨機頻率發射訊號。但加拿大研究團隊日前發表的最新研究表明,在地球5億光年外之處,有重複性快速電波爆發出現,甚至以16天為週期規律朝地球發送電波脈衝訊號!

4天內頻繁爆發,接下來12天歸於沉寂

這項令人驚奇的新發現,是由加拿大「氫強度測繪實驗」(CHIME)電波望遠鏡及快速電波爆發(FRB)二大項目的研究團隊共同發現,刊載研究成果的論文預印本已上傳至「arXiv」網站,代表這篇研究經一定程度的認可,但尚未通過全面的同儕審查。

研究人員分析重複性快速電波爆發「FRB 180916」在2018年9月至2019年10月間發生的 28 次爆發後,發現「FRB 180916」以16.35天為週期規律發射脈衝訊號——在4天的「爆發期」之中,該重複快速電波每1至2小時會發出一次訊號,之後的12天歸於沉寂,每16天週而復始。

在已知的重複性快速電波爆發之中,沒有一個像FRB 180916一樣,以如此穩定的頻率發射訊號,研究人員推測,該訊號來源可能是繞行黑洞的天體,在繞行軌道的特定位置爆發,亦可能來源自與大質量恆星組成聯星 (Binary star)系統的中子星,不斷發射的脈衝電波在某些時候被伴星的恆星風所阻擋。

什麼是快速電波爆發?

快速電波爆發意指一種發生在太空的無線電波突發,且只在數毫秒內發生,於2007年首次被人類記錄到。這些奇怪訊號非常明亮,一閃而過、卻可能帶來相當於太陽一整天散發的能量,天文學家發現訊號來自於磁場非常強大的環境,但至今仍無法得知此現象的物理起源。它可能是黑洞或中子星即將塌陷的產物,也可能源自人類又愛又怕的外星文明。

關於出現規律發射週期的FRB 180916,其完整名稱為「FRB 180916.J0158+65」,研究人員在今年初指出,它來自於距地球5億光年外的螺旋星系,位於螺旋星系的恆星形成區內,也是迄今為止發現與地球距離最近的快速電波爆發來源。

根據科學家的初步發現,單次與重複性快速電波爆發的來源有相當程度的差異,希望透過找出快速電波爆發的模式,幫助人類進一步探索這個神秘現象的來源處與爆發原因。

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