封存近億年的時光膠囊!緬甸琥珀裡發現新恐龍物種 目前已知最小恐龍「寬婭眼齒鳥」

2020-03-12 20:00

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國際權威科學期刊《自然》11日刊登的一篇最新研究指出,科學家從一塊有9900萬年歷史的緬甸琥珀裡,發現一個完整的恐龍頭骨,該頭骨長度僅1.5公分。這是目前已知最小的恐龍,也是全新的恐龍物種,其正式名稱是「寬婭眼齒鳥」(Oculudentavis khaungraae)。

美國加州斯克利普斯學院(Scripps College)生物學教授施密茨(Lars Schmitz)、中國科學院古脊椎動物與古人類研究所教授鄒晶梅(Jingmai O'Connor)、中國古生物學家邢立達等人共同撰寫國際科學期刊《自然》(Nature)11日刊登的研究。施密茨表示:「這項研究的其中一項關鍵訊息是,我們可能缺失了恐龍生態系統的一大部分,我們對恐龍時代的微小事物知之甚少。」

目前已知的最小恐龍

2016年,邢立達率先詳細介紹他在琥珀中發現的恐龍化石,那是他在緬甸北部買到的一塊琥珀。此後,他每2個月前往一趟緬甸與中緬邊境尋找琥珀中的恐龍化石,並有了更多發現。

邢立達說:「我認為恐龍的多元程度超出我們的想像。我們先前發現一個長達1公分的恐龍足跡,我以為那是恐龍的最短長度,直到我們找到寬婭眼齒鳥。」邢立達說該塊琥珀是中國雲南虎魄閣博物館負責人陳光的岳母購於緬甸,並捐贈給虎魄閣博物館供科學家研究。

超過100顆牙齒、眼睛外凸 牠是掠食者

寬婭眼齒鳥的頭骨約莫是拇指大小,比現今世上最小的鳥「蜂鳥」還小,研究人員預估牠可能重28公克,身長5公分。牠的下頜長滿鋸齒狀的牙齒,眼睛凸起,外型像蜥蜴。鄒晶梅表示:「牠的下頜有超過100顆牙齒,朝向側邊的怪異眼睛外凸,如今沒有這種生物。」她說:「我第一次看到這個標本時很吃驚,我真的從沒見過這樣的東西。」

研究指出寬婭眼齒鳥的眼睛特別不尋常,眼窩的骨頭形成圓錐形,類似貓頭鷹眼骨的形狀,這表示其視力敏銳。不過,牠的眼睛朝向側邊,而不是像貓頭鷹一樣朝向正面,而牠的雙眼也會往外凸,這是其他恐龍或目前的各種動物都不會使用的視覺系統。」

研究人員認為,寬婭眼齒鳥可能是掠食者,以小昆蟲為食。此外,雖然琥珀中的寬婭眼齒鳥沒有羽毛,但研究人員認為該寬婭眼齒鳥生前有羽毛。

寬婭眼齒鳥的獨特特徵揭​​示從恐龍演變的鳥類如何演化,這表明鳥類形成最小體型的速度遠比先前以為來得快。鄒晶梅說:「這個過程稱為小型化(miniaturization),通常發生在隔離的環境,最著名的是島嶼。難怪人們認為這塊具有9900萬年歷史的緬甸琥珀來自古老的島嶼。」

鄒晶梅表示:「小型化通常與牙齒脫落及依照比例來說很大的眼睛等特徵有關。然而,由於寬婭眼齒鳥的牙齒比一般來得多,因此這表明演化並非總是遵循規則。」

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