人類演化史大發現!「直立人」在地球生存逾180萬年 印尼爪哇是最後滅絕地點

2019-12-19 16:30

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最新考古研究認為,爪哇直立人的最後生存年代介於10萬8千年至11萬7千年前,總共在地球上存活了180萬年。(AP)

最新考古研究認為,爪哇直立人的最後生存年代介於10萬8千年至11萬7千年前,總共在地球上存活了180萬年。(AP)

科學權威期刊《自然》刊載的最新研究發現,最早站立的原人「直立人」最後生存年代介於10.8萬年至11.7萬年前,在地球上生存超過180萬年,也是存在時間最久的人族物種。

直立人(Homo erectus)最早的生存年代遠至180萬年前的舊石器時代早期,其中部分族群約 150 萬年前抵達印尼爪哇。最新發現也認為,爪哇島是直立人目前已知最後的生活地點。

近90年來難以定年

年代最近的直立人出土地點,位於爪哇島最長河流梭羅河(Bengawan Solo)的沖積平原。1931至1933年之間,荷蘭人類學家杜布瓦(Eugène Dubois)等人在爪哇島的昂棟河階(Ngandong  terrace)發現直立人化石,總共從梭羅河附近富含骨質遺骸的地下骨層(bone bed)發現十多塊頭骨與兩塊脛骨,但科學家一直無法正確為這些化石定年,只知道當地是河流沖刷堆積出的沖積地型,並猜測化石年代約在2.7萬年至50萬年的不準確區間。

1930年代荷蘭學者在印尼爪哇島發現的直立人骨骸化石。(AP)
1930年代荷蘭學者在印尼爪哇島發現的直立人骨骸化石。(AP)

印尼萬隆理工學院(Institute of Technology in Bandung)領銜的研究團隊近日在《自然》(Nature)發布研究,他們花費長達16年時間,運用全副的最新技術鑑定年代,終於確認直立人生存的最後年代介於10.8萬年至11.7萬年前。

「這是全球最大的直立人化石遺址,鑑定這裡的年代向來至關重要,」研究主要作者之一、愛荷華大學人類學家喬昆(Russell Ciochon)說。

囊括許多「第一」的直立人

大約200萬年前,直立人已在非洲出現,並且率先離開了非洲大陸,逐漸往東散佈至亞洲,最終落腳於印尼,甚至在其他地區的直立人陸續消失後,仍繼續在印尼生活了很長一段時間。

直立人囊括了很多「第一」,所有人類的遠祖中,直立人是最早擁有與我們相近的身體比例的物種,也極可能是最早學會炊煮食物的人類。直立人居住在天然洞穴,懂得使用打製石器,以採集、漁獵為生。北京人、藍田人、澎湖原人等都屬於直立人。

最新考古研究認為,爪哇直立人的最後生存年代介於10萬8千年至11萬7千年前,總共在地球上存活了180萬年。(AP)
最新考古研究認為,爪哇直立人的最後生存年代介於10萬8千年至11萬7千年前,總共在地球上存活了180萬年。(AP)

多種定年法交叉檢驗

研究團隊為了定年,也與杜布瓦等學者的孫輩合作,由他們提供祖父當年考古的地圖、日誌等,協助確認化石最初的發現位置。研究指出,科學家先計算了昂棟鄰近洞穴鐘乳石的年代,發現當地山脈約在50萬年前隆起,迫使梭羅河轉向肯登(Kendeng)山,並在14萬年至9.2萬年前左右形成昂棟河階地形。

研究團隊還在昂棟地區發現直立人出土的同一個骨層,並從中挖出了更多化石,包括孟加拉虎的祖先昂棟虎、水牛等動物,但沒有發現新的直立人骨骸。他們採取鈾系列(U-series)、光螢光(luminescence)、氬氬同位素(40Ar/39Ar)等不同定年法,總共定出52個不同年代。再由牛津大學(University of Oxford)學者貝里(Richard Bailey)運用電腦模型,計算不同測量法之間可能的誤差值,最終確認了這些化石的年代區間。

「確認一個物種存在與滅亡的年代相當重要,有助於了解他們在演化樹的位置、搞懂他們與其他物種的互動關係,還有滅絕的原因,」澳洲麥覺理大學(Macquarie University)學者魏斯特威(Kira Westaway)解釋,她也是該研究主要作者之一。

最新考古研究認為,爪哇直立人的最後生存年代介於10萬8千年至11萬7千年前,總共在地球上存活了180萬年。(AP)
最新考古研究認為,爪哇直立人的最後生存年代介於10萬8千年至11萬7千年前,總共在地球上存活了180萬年。(AP)

直立人非現代智人祖先

定年年代也證實,直立人最後出現的地點就是爪哇島,只是因為環境變化,適應不良而滅絕。不過直立人與現代人的祖先──智人(Homo sapiens)的生存年代並未重疊。

倫敦大學學院(UCL)研究員馬斯琳(Mark Maslin)指出,這份研究更令人興奮的一點是,這代表約10萬年以前,地球上至少存在7至8個人族(Hominini)物種,智人也包括在內。她說:「這些複雜的人類祖先中,最後只有智人延續至今,智人抵達爪哇時,直立人已經消失了3萬5000年。」

印尼爪哇島梭羅河附近的昂棟河階地,是直立人最晚的化石出土區域。(AP)
印尼爪哇島梭羅河附近的昂棟河階地,是直立人最晚的化石出土區域。(AP)

不是直立人?

然而,威斯康辛大學麥迪遜分校(University of Wisconsin-Madison)人類學家霍克斯(John Hawks)卻質疑這些化石可能不屬於直立人。他說:「對我而言,從爪哇島發現的一群12萬年前的化石,很難不推測是丹尼索瓦人(Denisovans)的骨骸。

直立人與謎樣的丹尼索瓦人生存年代重疊,後者約生存於3萬至16萬年前,目前僅有的幾塊丹尼索瓦人化石出土於西伯利亞,他們與歐洲的尼安德塔人具有血緣關係,足跡可能遠至東南亞的巴布亞紐幾內亞。

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